Britse lobbyist gaat proces uit de weg

LONDEN, 1 OKT. “Een leugenaar en een bedrieger.” Met die kop opent het Britse dagblad The Guardian vandaag. Het bijbehorende verhaal gaat over het Conservatieve parlementslid Neil Hamilton die gisteren afzag van een rechtzaak tegen de krant wegens smaad, een dag voordat het proces zou beginnen.

The Guardian onthulde twee jaar geleden dat de toenmalige staatssecretaris zich voor het stellen van kamervragen had laten betalen. Hamilton heeft die beschuldiging altijd categorisch ontkend. Met de rechtzaak wilde hij een eind maken aan “journalistieke fantasie en corruptie”.

Hamilton “had om het principe graag willen doorgaan” en voerde in de eerste plaats financiële redenen aan voor de terugtrekking. Alleen het voorwerk voor het proces had hem al 400.000 gulden gekost. Een volledige rechtsgang zou volgens zijn advocaten tot 25 miljoen gulden hebben gevergd.

Maar volgens The Guardian heeft Hamilton zich teruggetrokken om zichzelf en zijn Conservatieve partij niet nog meer in discrediet te brengen. Uit bewijsmateriaal waarop de krant tijdens de voorbereidingen voor het proces de hand wist te leggen, zou blijken dat Hamiltons wangedrag niet op zichzelf stond maar onderdeel vormde van “een patroon van parlementaire smeerlapperij die veel verder reikt dan wie ook gedacht heeft”. De krant spreekt over “een schandalig verhaal van corruptie”, dat om juridische redenen maar voor een deel gepubliceerd kan worden. Belastende overheidsdocumenten die The Guardian in het kader van de verdediging mocht inzien zijn niet openbaar. Pas tijdens een proces zouden ze openbaar geworden zijn.

In een hoofdredactioneel commentaar op de voorpagina noemt The Guardian Hamilton nog eens “een leugenaar”. Dat hij zich voor het stellen van kamervragen liet betalen, was volgens het commentaar “niet meer dan het topje van een ijsberg”. Hamilton zou deel hebben uitgemaakt van een web van parlementariërs die zich voor lobbywerkzaamheden goed lieten belonen. Spin in dat web zou de politieke lobbyist Ian Greer zijn geweest, die samen met Hamilton de rechtzaak tegen The Guardian had aangespannen.

The Guardian suggereert dat Hamilton ook onder druk van zijn partij van een proces heeft afgezien. De proloog van de rechtzaak zou samenvallen met het partijcongres van de Conservatieven dat volgende week dinsdag in Bournemouth begint. The Guardian had premier John Major en vicepremier Michael Heseltine opgeroepen als getuigen voor de verdediging.