THE BOOTLEG BEATLES OVER The Beatles

The Bootleg Beatles: 8 t/m 12/10 Nieuwe de la Mar, Amsterdam; 16/10 Lucent Danstheater, Den Haag; 17/10 Concertgebouw, Haarlem; 18/10 De Klinker, Winschoten; 19/10 Stadsschouwburg, Utrecht.

“Het moeilijkste is dat je elke avond moet zingen en spelen zoals The Beatles dat alleen maar in hun toptijd hebben gedaan. Je kunt je niet veroorloven om af en toe eens een off-day te hebben; je moet elke avond de illusie wekken dat 't echt de Beatles zijn. En in mijn geval is de extra moeilijkheid dat John Lennon in sommige nummers op de plaat zijn stem ècht aan flarden heeft gescheurd. Dat is geen zingen meer, dat is schreeuwen. Probeer dat maar eens na te doen. De lastigste zing ik altijd aan het eind van een set, zodat mijn stem daarna even rust krijgt. Als ik daar niet op had gelet, zou ik nu langzamerhand meer op Louis Armstrong lijken dan op John Lennon.”

Neil Harrison acteert, zingt en speelt (op een authentieke Rickenbacker-gitaar uit 1964) de Lennon-rol in The Bootleg Beatles, de Britse viermans-formatie die binnenkort weer een Nederlandse tournee maakt met een aanstekelijk en goedgemutst concert van Beatle-hits. Hoewel de bijpassende pruiken, kostuums en poses danig bijdragen aan het feest der herkenning, zijn ze nog meer sound-alikes dan look-alikes. Harrison verscheen al in 1980 als John Lennon in de Londense musical Beatlemania. Toen die produktie flopte, gingen de vier hoofdrolspelers verder als Bootleg Beatles.

“Sindsdien is het onze belangrijkste inkomstenbron. Maar vergis je niet: het heeft meer dan tien jaar geduurd vóór we daarmee op ons huidige niveau zaten. De eerste jaren hebben we wel in clubs en op privé-feestjes gespeeld, maar verder was niemand in ons geïnteresseerd. Pas toen we besloten te investeren in een echte theatershow, met veel visuele elementen, hebben we de doorbraak naar de theaters kunnen maken. Daarna ging het snel: in 1993 hadden we 45 boekingen en dit jaar al 120. Het lijkt ook wel alsof de muziek van de Beatles steeds populairder wordt. Ook het verstrijken van de tijd helpt mee; bij Beatlemania vonden sommige mensen het nog tamelijk griezelig om ons die nummers te horen kopiëren, nu niet meer.

“We maken het onszelf niet gemakkelijk, al was het maar omdat we óók de nummers spelen die de Beatles zelf nooit live hebben uitgevoerd; vanaf Sgt. Pepper's Lonely Hearts Club Band zijn ze immers al gestopt met optreden. Wat zij alleen maar een paar keer in een platenstudio hebben gedaan, moeten wij elke avond zien te presteren. Begin dit jaar liepen we op een party George Harrison tegen het lijf. Die zei tegen ons: jullie kennen die akkoorden veel beter dan ik.

“Toen ik zelf begon te zingen, in 1974, klonk ik meer als Paul McCartney dan als John Lennon. Ik heb toen onder mijn eigen naam een paar platen gemaakt, die je hier en daar nog wel in tweedehandswinkels kunt vinden. Een succes was dat niet, nee. Ik hoop dan ook dat het eind van de Bootleg Beatles voorlopig nog niet in zicht is. Maar wel proberen we alle vier nog andere dingen te doen. Zelf heb ik bijvoorbeeld een musical geschreven, over look-alikes, die deze zomer in Edinburgh is gespeeld en hopelijk ook naar Nederland komt.

“Zulke eigen projecten zijn de beste manier om niet krankzinnig te worden, want aan die Beatle-nummers kun je natuurlijk nooit meer iets veranderen. Hooguit kun je de show nog aan de productionele kant vernieuwen en verbeteren, meer niet. Als we in het leven niets anders zouden hebben dan The Bootleg Beatles, zouden we alle vier gillend gek worden.”