Minali bewijst sprinttalent met vierde ritzege

ROTTERDAM, 24 SEPT. Met zijn vierde ritzege heeft Nicola Minali zichzelf gisteren verbeterd in de Ronde van Spanje. Vorig jaar was de Italiaan drie keer de snelste sprinter in de Vuelta. In Sabinanigo versloeg Minali de Duitser Steffen Wesemann. Jeroen Blijlevens was al eerder achterop geraakt. De Zwitser Alex Zülle blijft leider in het algemeen klassement.

Minali (26) behoort tot de beste sprinters ter wereld. Net als Blijlevens is hij een renner die in de laatste meters kan versnellen, in tegenstelling tot zogenaamde machtsprinters die een lange 'aanloop' nodig hebben. In de Vuelta wordt hij de laatste dagen nauwelijks gehinderd door serieuze tegenstand. Wereldtoppers als Erik Zabel en Mario Cipollini zijn afwezig. De andere specialisten zijn uitgeput van de inspanningen van de afgelopen weken.

Minali zei gisteren na zijn ritzege dat hij ook last heeft van vermoeidheid. “Het slechte weer, de zware bergen en de vele tempoversnellingen hebben mij een beetje uitgeput”, citeert het Belgische dagblad Het Nieuwsblad. “Mijn benen leken wel van beton. Gelukkig is iedereen moe en ben ik nog steeds de rapste.”

Minali werd op zesjarige leeftijd lid van een wielerclub in zijn geboorteplaats Isola della Scala. Als amateur won hij enkele grote nationale koersen. Hij voorspelde destijds dat hij in de voetsporen zou treden van Mario Cipollini, zijn flamboyante landgenoot. In tegenstelling tot Cipollini houdt Minali zich afzijdig van het uitgaansleven. Als afgestudeerd landbouwkundige spreekt hij minder tot de verbeelding bij de Italiaanse wielerfans.

Minali werd in 1993 beroepsrenner bij de bescheiden Mecair-formatie. In hetzelfde jaar baarde hij opzien met een ritzege in de Driedaagse van de Panne, waar hij erkende Belgische sprinters als Johan Museeuw en Wilfried Nelissen versloeg. In 1994 verhuisde hij naar de Gewiss-formatie. Hij won op Engels grondgebied een etappe in de Ronde van Frankrijk. Onder leiding van ploegbaas Bombini kreeg Minali steeds vaker een beschermde rol toebedeeld. De inmiddels gestopte krachtpatser Guido Bontempi leerde hem bij Gewiss de fijne kneepjes van het sprintersvak.

Vorig jaar bereikte Minali zijn sportieve hoogtepunt. Hij won twee ritten in de Tirreno-Adriatico en één etappe in de Ronde van Italië. Na zijn drie sprintzeges in de Vuelta was hij vorig najaar ook de sterkste in Parijs-Tours. De geboren sprinter Minali toonde zich in de Franse najaarsklassieker een complete renner. Laurent Jalabert is het beste voorbeeld van een spurter die zich in de loop der jaren heeft ontwikkeld tot een veelzijdige coureur.

Minali heeft in de Vuelta het voordeel dat hij bij Gewiss de enige beschermde renner is. De meeste andere ploegen stellen ook belang in een hoge klassering in het algemeen klassement. Een erkende sprinter als Fabio Baldato bijvoorbeeld, mocht vorige week donderdag na twee ritzeges afstappen. Zijn ploeggenoot Roberto Pistore, een van de revelaties in de Spaanse ronde, is de nieuwe kopman bij MG. Ploegleider Ferretti gaf na de sprintzeges van Baldato de voorkeur aan een hoge klassering in het algemeen klassement. De 26-jarige Pistore staat momenteel vierde in de rangschikking, met ruim zeven minuten achterstand op de superieure Zülle. Pistore kan zich meten met de beste ronderenners in Italië.