Villeneuve pakt strohalm in zinderende Grand Prix

ESTORIL, 23 SEPT. De climax in de Formule I bereikt over drie weken in het Japanse Suzuka zijn hoogtepunt. In de laatste WK-race strijden de Engelsman Damon Hill en zijn Canadese ploeggenoot Jacques Villeneuve om de wereldtitel. Hill heeft negen punten voorsprong op Villeneuve, die alleen bij een zege en een puntloze race van Hill wereldkampioen kan worden.

Villeneuve greep gisteren in de Grote Prijs van Portugal zijn laatste strohalm. In Estoril had Hill zijn eerste wereldtitel kunnen veiligstellen met een overwinning, dan wel een positie vóór Villeneuve. Door zijn enigszins defensieve rijstijl en de riskante aanval van de Canadees mislukten beide mogelijkheden. Na de races in België en Italië faalde Hill voor de derde achtereenvolgende keer. Jos Verstappen viel uit met materiaalpech.

Villeneuve had vrijdag al voorspeld dat hij gisteren zou kiezen voor een alles-of-niets-race. “Ik had niets te verliezen. Ik heb alle risico's die te bedenken zijn genomen. Hill is weliswaar mijn teamgenoot, maar ik laat echt niemand sneller gaan dan mezelf. Zelfs als het mijn beste vriend is.”

Aanvankelijk zag het er niet naar uit dat Hill zich zou laten verrassen. De start van de Brit vanaf pole-position was perfect. Het vertrek van de Canadees van de tweede plaats mislukte. Hij belandde op de vierde plek. “Het was niks, van alle kanten vlogen ze me voorbij,” schetste Villeneuve. “Ik heb va banque gespeeld. Met succes.”

Villeneuve bewees eens temeer dat hij voor niets en niemand bang is. Hij reed Schumacher op de derde plaats bijna van de baan, passeerde Alesi op de tweede plek na een pitstop en ging vervolgens achter Hill aan. Het duurde tot twintig ronden voor het einde voordat Villeneuve zijn stalgenoot definitief achter zich liet.

Na zijn succesvolle inhaalrace had de Canadees ook nog eens het geluk dat zijn rivaal in de slotfase met een haperende koppeling te maken kreeg. Hill was eerlijk genoeg toe te geven dat Villeneuve ook zonder dat mankement had gewonnen. “Hij reed een perfecte race.”

Voor Frank Williams kwam de zege van Villeneuve goed uit. De machtige teambaas ziet vermoedelijk liever Villeneuve wereldkamioen worden dan Hill. De Engelsman rijdt volgend jaar namelijk voor een andere renstal. Hij kreeg zijn aanstaande ontslag twee weken geleden te horen. Wat precies de achtergrond was van de rigoreuze beslissing van Williams, is nog steeds onduidelijk.

De afgelopen twee seizoenen bezweek Hill telkens onder de druk in het duel met Schumacher om de wereldtitel. Hill is een heer in de wereld van snelheidsduivels. Hij zal in Japan zijn enige overgebleven rivaal zeker niet opzettelijk van de baan rijden, zoals voormalige kampioenen als Prost en Senna gewoon waren. (ANP)