Klacht over concurrentie; Microsoft onder vuur justitie VS

NEW YORK, 21 SEPT. Het Amerikaanse departement van justitie is opnieuw een onderzoek begonnen naar softwareproducent Microsoft. Het richt zich op anticoncurrentiepraktijken van het bedrijf in zijn Internet-strijd tegen Netscape.

De antitrustdivisie van justitie geeft op dit moment geen enkel commentaar en Microsoft heeft alleen bekendgemaakt dat interne documenten zijn opgevraagd die betrekking hebben op zijn Internetsoftware. De softwaregigant Microsoft is in een hevige strijd verwikkeld met Netscape om de verspreiding van zijn Internetbladeraars, ook wel browsers geheten.

Microsoft is twee jaar geleden door justitie op de vingers getikt na vier jaar lang te zijn onderzocht wegens activiteiten die in strijd zijn met de Amerikaanse antitrustwetten. Een moeizaam onderzoek door eerst de Federal Trade Commission en daarna justitie leidde tot een schikking waarbij Microsoft beloofde af te zien van concurrentievervalsende activiteiten.

Het akkoord voorkwam een antitrustzaak tegen Microsoft, die in het ergste geval tot opsplitsing van het bedrijf had kunnen leiden. Het dossier ging echter niet helemaal dicht.

Justitie deelde mee dat het Microsoft zou blijven volgen. Toen Microsoft in de aanloop naar de lancering van het grafisch besturingssysteem Windows 95 bekendmaakte dat het software voor zijn on-line service Microsoft Network standaard bijleverde kwam justitie ook in actie maar dat heeft nooit tot maatregelen geleid.

Vorige maand beschuldigde Netscape, maker van de populaire bladeraar Navigator, zijn concurrent Microsoft ervan dat het bedrijf pc-producenten onder druk zet. De Microsoft-bladeraar, Explorer, zou een belangrijker plaats krijgen binnen het besturingsprogramma Windows. Dat programma wordt bijna altijd standaard bijgeleverd aan wie een pc koopt. De pc-producenten krijgen daarvoor 3 dollar korting op Windows 95. Microsoft ontkent dat.

Behalve Netscape hebben ook andere softwareproducenten, zoals O'Reilly en Associates, geprotesteerd bij justitie. De bedrijven worden vertegenwoordigd door de advocaat Gary Reback, die destijds ook de tegenstanders leidde in de vorige antitrustbeschuldigingen. “Gezien het overduidelijk concurrentievervalsende gedrag van Microsoft, kon de overheid niet met de handen over elkaar blijven zitten”, zei Reback, die door de New York Times een oude tegenstander van Microsoft wordt genoemd.

De bladeraars van Microsoft (Explorer) en Netscape (Navigator) worden gratis geleverd. Internetgebruikers kunnen er het world wide web mee bewandelen.

De bedrijven hopen dat hun bladeraar als standaard dient en dat andere toepassingssoftware, die wel geld kost, daarop wordt gebaseerd. Op dat moment gaat de kassa rinkelen. Netscape heeft op dit moment een marktaandeel van 90 procent en Microsoft van ongeveer 7 maar Microsoft loopt in.

Waarnemers achten het onwaarschijnlijk dat justitie actie zal ondernemen als Microsoft maar zo'n klein marktaandeel blijft hebben. Anderzijds staat het bedrijf al jaren in de schijnwerpers door de eerdere aanvaringen met justitie. De aankondiging van justitie kan bedoeld zijn als een waarschuwing. Ook wil de antitrustdivisie wellicht duidelijk maken dat ondanks het op handen zijnde vertrek van zijn topvrouw, Anne Bingaman, die twee jaar geleden het gevecht tegen Microsoft leidde, de waakzaamheid niet is verslapt.