De Benedetti herwint vertrouwen

ROME, 19 SEPT. Na een nieuwe bruuske machtswisseling aan de top van het Italiaanse telecommunicatie- en computerbedrijf Olivetti lijkt oud-president Carlo De Benedetti, de grootste aandeelhouder, de controle te hebben heroverd met de benoeming van een vertrouweling tot managing director.

De wijziging aan de top is een antwoord op de stormachtige ontwikkelingen van de afgelopen weken. Deze hebben vraagtekens gezet bij de financiële situatie en de industriële strategie, juist op een moment dat Olivetti grote investeringen zou moeten doen in de veelbelovende communicatiesector.

De nieuwe managing director is Roberto Colaninno. Hij zit in de raad van bestuur van de Banca Agricola Mantovana en de Banca Steinhauslin en heeft goede contacten in de bankwereld. Colannino komt van een dochteronderneming van De Benedetti's houdstermaatschappij Cir, de Sogefi, fabrikant van auto-onderdelen.

Hoewel de benoeming van Colaninno de onrust in Italiaanse bankkringen moet doen bedaren, zijn verschillende beleggers teleurgesteld dat niet iemand is benoemd met brede ervaring in de telecommunicatiesector. Daar heeft Olivetti de beste perspectieven.

Institutionele beleggers in Londen hebben laten weten dat zij een buitengewone aandeelhoudersvergadering zullen bijeenroepen als zij niet tevreden zijn over de nieuwe lijn. Wegens de slechte bedrijfsresultaten was deze zomer vanuit Londen en de Verenigde Staten aangedrongen op het vertrek van De Benedetti.

Na een machtswisseling ruim twee weken geleden en suggesties dat het bedrijf er slechter voorstaat dan blijkt uit de halfjaarcijfers, hadden de aandelen Olivetti ruim dertig procent van hun waarde verloren. Tegen de scheidende managing director Francesco Caio en tegen De Benedetti zelf lopen justitiële onderzoeken op verdenking van financiële fraude. De vraag wie de hoofdschuldige is aan eventuele vervalsing van de boeken, Caio of De Benedetti, is nog steeds onbeantwoord.

De Benedetti was op 3 september door Caio gedwongen af te treden als president. Hij hield wel twee vertrouwelingen in een nieuw uitvoerend comité, onder wie zijn zoon Rodolfo. Met hen en met steun van de machtige handelsbank Mediobanca heeft De Benedetti gewerkt aan een revanche. Mediobanca heeft er groot belang bij de rust bij Olivetti te herstellen.

Pagina 14: Niet alle twijfels weg

De bank heeft eind vorig jaar de kapitaalsuitgifte van 2,2 biljoen lire, ongeveer 2,5 miljard gulden, geregisseerd. Het grootste deel van dit geld is verdwenen in de verliezen van vorig jaar en de eerste helft van dit jaar. Olivetti heeft gisteren een antwoord gegeven op zestien concrete verzoeken om opheldering van de beurscommissie Consob. Niet alle twijfels over de financiële situatie zijn daardoor weggenomen. Het bedrijf schreef uit concurrentie-overwegingen niets te kunnen zeggen over plannen voor samenwerking of afstoting van onderdelen. Bovendien ontbreken precieze cijfers over de totale schuldenlast.De beurs heeft in eerste instantie positief gereageerd, ook al omdat de koers door paniekverkopen van de afgelopen weken volgens veel analysten excessief was gedaald. Gisteren stegen de aandelen Olivetti bijna tien procent en moest de handel een paar keer worden stopgezet wegens excessieve koersstijging. Ook vanochtend moest worden stilgezet omdat de koersstijging de limiet van tien procent overschreed.

Kernvraag voor de industriële strategie van Olivetti is hoe drastisch er wordt gesneden. Caio wilde de noodlijdende divisie personal computers afstoten en ook snijden in het personeelsbestand van de divisie Systemen en Diensten, die grote computersystemen voor bedrijven en banken levert. De Benedetti was daar voorzichtiger in. Zijn opvolger als president van Olivetti, Antonio Tesone, suggereerde gisteren dat het bedrijf niets kwijt wil.

Olivetti heeft een paar stormachtige maanden achter de rug. De eerste schok aan de top kwam in juli, toen managing director Corrado Passera onverwachts overstapte naar de bankwereld. Passera zei dat zijn nieuwe baan hem meer tijd liet voor zijn gezin, maar dat heeft de twijfel over de achtergronden van zijn plotselinge vertrek niet weggenomen. Passera deelde zijn functie met De Benedetti. Maar zijn opvolger Caio kreeg alleen de macht. De Benedetti kwam als president op enige afstand van het dagelijkse werk te staan. Caio had met succes Omnitel op poten gezet, het consortium voor draadloze telefonie waarin Olivetti een belang heeft van 41 procent. Het aantreden van Caio werd gezien als een teken dat Olivetti al zijn kaarten op de telecommunicatie ging zetten.

Caio stuurde bijna heel de oude garde aan de top de laan uit. Begin september pleegde hij een coup door De Benedetti te dwingen op te stappen als president. De Benedetti is met vijftien procent de grootste aandeelhouder en heeft achttien jaar Olivetti geleid. Caio, gesteund door een groep buitenlandse beleggers, zag De Benedetti als een hinderpaal voor de noodzakelijke ingrijpende sanering van Olivetti. Het bedrijf heeft de afgelopen zes jaar met verlies gedraaid. Caio liet halfjaarcijfers bekendmaken waaruit een verlies bleek van ongeveer 440 miljoen gulden. De dag na deze overwinning kwam de eerste klap voor Caio. De man die hij had benoemd tot financieel directeur, Renzo Francesconi, zei dat er met de cijfers was gerotzooid. Francesconi legde zijn functie neer en heeft verder alleen maar met de justitie en de beurscommissie gesproken.