Nethold kon alleen dure media-oorlog niet aan

AMSTERDAM, 9 SEPT. Het twee jaar geleden met veel ambities opgezette internationale betaaltelevisie-concern Nethold, standplaats Hoofddorp, heeft het alleen niet kunnen bolwerken in de miljardenverslindende media-oorlog. Vrijdagavond werd bekend dat de Zuidafrikaanse eigenaars van het bedrijf de meeste activiteiten verkopen aan het Franse Canal Plus.

Zoals zo vaak in de internationale zakenwereld, wordt de transactie gepresenteerd als een gelijkwaardige 'fusie'. Maar in feite wordt Nethold ontmanteld. De activiteiten in Afrika, het Midden-Oosten, Griekenland en Cyprus worden overgedragen aan Nethold-aandeelhouder MIH, het succesvolle betaal-tv-bedrijf in Zuidafrika dat weer in handen is van een aantal dagbladen aldaar. En de andere activiteiten, met als zwaartepunt de Benelux (o.a. FilmNet), Scandinavië en Italië, komen in handen van Canal Plus dat nu met 8,5 miljoen betalende abonnees een van de de grootste televisieconcerns ter wereld is geworden.

De aandeelhouders van Nethold (MIH en het Zwitserse tabak- en cosmetica-concern Richemont van de Zuidafrikaanse familie Rupert) worden voor de overdracht beloond met nieuwe aandelen Canal Plus, respectievelijk 5 procent en 15 procent. “Voor Nethold was dit absoluut noodzakelijk” zegt een Nederlandse bankier die zich bezighoudt met de financiering van mediaprojecten. “Ze zaten wel in de goede richting, maar hadden het waarschijnlijk niet kunnen bolwerken.” Twee jaar geleden was het terrein van betaaltelevisie tamelijk onontgonnen en leek Nethold sterk te staan. Maar sindsdien hebben veel meer partijen zich op de markt van digitale betaaltelevisie gestort. In Europa is vervolgens een geldverslindende strijd ontbrand tussen mediagiganten als Bertelsmann, Rupert Murdoch en Leo Kirch. Alleen de laatste heeft de afgelopen maanden naar schatting al een kleine tien miljard mark uitgegeven aan film- en evenementenrechten voor betaaltelevisie. Nethold had het volgens de bankier enkel gered als aandeelhouder Richemont, met mediatycoon Johann Rupert aan het hoofd, er nog veel meer geld in had gestoken.

Een ingewijde bij Nethold zegt dat nieuwe investeringen door Richemont echter niet meer voor de hand lagen omdat dat bedrijf problemen ondervindt in de thuismarkt. “Tabak staat de laatste tijd geweldig onder druk”, waarmee de ingewijde zinspeelt op processen tegen sigarettenfabrikanten voor schadevergoedingen door mensen die van roken ziek zijn geworden. “Om op zo'n moment zwaar in media te gaan investeren is erg risicovol.” Richemont is met merken als Dunhill en Peter Stuyvesant een van de leidende concerns in de tabaksindustrie. Daar komt volgens de ingewijde nog bij dat Nethold weliswaar in een groot aantal landen activiteiten ontplooit, maar dat de penetratie nergens erg hoog is. In Nederland, waar nog nauwelijks concurrentie bestaat, heeft FilmNet nooit meer dan 200.000 abonnees weten te trekken. Ook dat is een wankele basis om verder te investeren in de peperdure digitale toekomst.

Het afgelopen halfjaar moest Richemont op haar 50 procents belang in Nethold een verlies rapporteren van 46,3 miljoen Britse ponden, met de verwachting dat die verliezen voorlopig alleen nog maar groter zullen worden. Nethold zelf zegt pas in 1999 een positief bedrijfsresultaat te kunnen laten zien. Zo bekeken is de ruil voor Richemont geen slechte zaak. Het 15-procents belang in Canal Plus levert de tabaksgigant waarschijnlijk wel onmiddellijk zwarte cijfers op.

Johann Rupert erkende afgelopen weekend dat hij ook gesprekken heeft gevoerd met het Amerikaanse betaaltelevisieconcern Direct-tv, een dochter van General Motors, maar dat de keuze op het laatste moment was gevallen op Canal Plus. Een opvallende keuze omdat Canal Plus en Nethold in feite elkaars grootste concurrenten waren. Beide bedrijven liepen voorop in het ontwikkelen van geavanceerde decoder-technologie voor digitale betaaltelevisie. Andere mediaconcerns, die zich in de strijd om betaaltelevisie roerden, kozen voor een van beide standaards. Zo kocht Leo Kirch Netholds zogenaamde Irdeto-technologie in licentie, terwijl uitgeverij Bertelsmann zich verbond aan Canal Plus. Hoe dat in de toekomst verder moet, kon een woordvoerder van Nethold vanochtend niet zeggen. De eerder genoemde bankier toonde zich verheugd dat er nu waarschijnlijk een Europese standaard voor digitale betaaltelevisie zal komen.

Niet bekend