Hill: Verstappen hoort in top-tien van Formule I

ROTTERDAM, 7 SEPT. De komende weken wordt duidelijk hoe goed Jos Verstappen is. De stoelendans in de Formule I is begonnen en Verstappen danst mee. Het ontslag van Damon Hill bij Williams, begin deze week, was het eerste dominosteentje dat omviel. Hills plaats is inmiddels ingenomen door de Duitser Frentzen. Zijn stoel bij Sauber is nog niet bezet.

Verstappen heeft vier kansen om voor volgend jaar in een betere wagen terecht te komen dan de Footwork-Hart waar hij het dit seizoen mee moet doen. Hij kan misschien terug naar Benetton, waar hij twee jaar geleden tweede man was achter wereldkampioen Michael Schumacher. Hij zou in aanmerking kunnen komen voor het nieuwe team van oud-coureur Jackie Stewart, die met Ford-motoren gaan rijden. Hij kan solliciteren bij Sauber-Mercedes. En hij lijkt kandidaat bij Jordan-Peugeot, waar zowel de Braziliaan Rubens Barrichello (IndyCar) als de Engelsman Martin Brundle vertrekt. Verstappen houdt vol dat hij niet bijtekent bij zijn huidge team als er geen betere motoren komen. De Hart-motoren, van een kleine, particuliere werkplaats in Engeland, zijn volgens Verstappen niet goed genoeg.

In de dertien wedstrijden van dit seizoen haalde Verstappen twee keer de finish. Hij werd zesde in Argentinië en tiende in Engeland. Zes keer viel hij uit met mechanische problemen. Vijf keer viel hij uit door een fout. Ondanks het matige seizoen blijft Verstappen optimistisch. De 24-jarige coureur geldt in de Formule I nog steeds als een talent. De typering die een Engelse krant hem vorig jaar gaf, lijkt nog steeds van kracht: quick, but will crash a lot. Verstappen is snel, maar hij springt niet altijd even voorzichtig met het materiaal om.

Desgevraagd geeft Damon Hill de Nederlander een plaats bij de top-tien. “Van de ruim twintig coureurs die dit seizoen in de Formule I rijden, zijn er ongeveer zestien goed”, zei Hill bij de vorige Grand Prix in België. “Jos hoort bij de beste tien. Hij heeft alles wat een goed coureur nodig heeft. En hij is nog steeds een nieuwkomer.” Hill zegt dat het geen probleem hoeft te zijn dat Verstappen uit het kleine Nederland komt. “Een teambaas wil een coureur die kan racen, desnoods uit Cuba.”

Verstappen wijt zijn slechte presteren dit jaar vooral aan de wagen. “Ik weet wat ik kan. Ik moet het alleen even bewijzen. Het materiaal is heel belangrijk. Als Lavaggi in een Williams zou rijden, zou hij geen wereldkampioen worden. Maar als ik in een Williams zou rijden, zou ik wel Grand Prix winnen. De wagen waar ik nu in rijd, is precies dezelfde als aan het begin van het seizoen. De wielophanging zou beter moeten, de motor is niet goed. Maar het team wil geen geld uitgeven om daar nu wat aan te veranderen. Het team denkt vooral aan volgend jaar. We zijn tussen de wedstrijden door bezig met het testen van banden, waardoor we verder niets aan de auto kunnen veranderen.”

“De belangstelling van topteams hang af van je prestaties. Je moet je continu bewijzen. Daar ben ik mee bezig. In het begin van het seizoen ging het goed. In Brazilië had ik lang de snelste rondetijd, in Argentinië werd ik zesde. Als ik dat had doorgezet, weet ik zeker dat topteams geinteresseerd zouden zijn. Maar in de Formule I veranderen ze heel snel van gedachten. Ze denken na twee races al dat je het verleerd bent. Gelukkig ben ik steeds sneller dan mijn teamgenoot. Dat is een belangrijk gegeven, daar kijkt iedereen naar. Hij is toch mijn eerste concurrent.”

“Het is een moeilijk seizoen. Af en toe word ik kwaad als het weer niet lukt met de auto. Maar ik blijf mijn best doen. Ik wil rijden, presteren en zo hard mogelijk over het circuit gaan. Een tiende plaats zegt me niets. Ik wil bij de beste zes eindigen, punten halen voor het klassement.”

Hij zou graag weer eens de finish halen, maar zal daarvoor niet veel langzamer gaan rijden. “Wat willen ze? Een snelle rijder, of eentje die twintig seconden achter het veld aan rijdt? Als je motor kapot gaat, gebeurt dat ook als je langzamer rijdt. Ik ben harder voor het materiaal dan mijn teamgenoot, maar hij rijdt ook motoren kapot. Laatst, bij een test in Barcelona, reed ik zonder enig probleem 900 kilometer. Een dag later blies Rosset al na twintig kilometer zijn motor op.”

In '94 reed Verstappen voor Benetton, destijds het beste team. Hij werd twee keer derde. Alleen onder andere voorwaarden zou hij weer bij Benetton tekenen. “Er was maar een rijder in het team. Ze luisterden precies naar wat Schumacher ze vertelde. En ik moest gewoon rijden met de auto die er stond. Ik had weinig mogelijkheden om hem af te stellen. Het was een wagen waar ik niet mee overweg kon, maar dat werd niet veranderd.”

Ook over het nieuwe team van Jackie Stewart heeft hij twijfels. “Het is altijd even afwachten met een beginnend team. Maar hij heeft wel ervaring, goede motoren en een goede ontwerper. Maar ik denk dat hij een paar jaartjes nodig zal hebben.” Als Verstappen voor volgend jaar moet kiezen tussen een goed salaris en goed materiaal, is het antwoord eenvoudig. “Ik kies voor het materiaal. Als ik goed rijd, komt het salaris vanzelf wel.” Verstappen is dit jaar met zijn Belgische echtgenote verhuisd naar Monaco. Maar hij verdient nog niet zoveel als de Nederlandse tennissers die in Monaco wonen. “Een miljoen dollar? Haal ik niet. Misschien volgend jaar. Ik woon in Monaco met het oog op de toekomst. Ik denk dat mijn Formule I-carrière nog langer duurt dan dit jaar. En je moet er dan toch naar toe.”