Sampras kotsend en zwalkend naar halve finale in VS

NEW YORK, 6 SEPT. Zwalkend ging Pete Sampras over de baan. Ziek van vermoeidheid leunde de kampioen na elke slagenwisseling op zijn racket. In de tiebreak van de vijfde set moest hij overgeven en leek het alsof hij zou instorten. Maar de Amerikaan richtte zich op, vond de energie voor zijn 25ste ace, en stond voor de tweede keer op matchpunt.

Alex Corretja, de Spaanse tegenstander van Sampras, maakte vervolgens met een dubbele fout een eind aan een van de meest dramatische wedstrijden uit de geschiedenis van de US Open. Het werd 7-6 (7-5), 5-7, 5-7, 6-4 en 7-6 (9-7).

Na het laatste punt omhelsden de twee tennissers elkaar. Sampras was letterlijk gesloopt door het vier uur en acht minuten durende gevecht in de kwartfinale. Ondersteund door een dokter verliet hij onmiddellijk het centre court. In de catacomben van het Louis Armstrong Stadium volgde een medisch onderzoek en kreeg de Amerikaan per infuus twee liter vocht toegediend. Tot drinken was hij niet in staat.

Alex Corretja verbleef op dat moment nog op de baan. De 22-jarige Spanjaard zat minutenlang met een handdoek voor zijn gezicht op zijn stoel, zijn lichaam trillend van emotie. “Ik kon niet bewegen”, zei hij later, “ik zat op mijn stoel en dacht nergens aan, ik voelde alleen teleurstelling”. De toeschouwers begonnen na enige tijd zijn naam te scanderen. Corretja: “Okee, dacht ik toen, tijd om te gaan. Als het publiek gewoon was vertrokken, zat ik daar nu waarschijnlijk nog.”

Weinigen hadden verwacht dat de Spanjaard in staat zou zijn Sampras zoveel tegenstand te bieden. De sympathieke gravelspecialist staat 31ste op de wereldranglijst en had in twee eerdere ontmoetingen kansloos van de Amerikaan verloren. “Het was mogelijk de beste wedstrijd van mijn loopbaan, en tegelijkertijd de slechtste”, zei Corretja na afloop. “Ik zou blij moeten zijn omdat ik de nummer één van de wereld bijna heb verslagen. Maar op dit moment ben ik vooral teleurgesteld. Ik dacht dat ik hem had en toen ontsnapte hij me weer.”

Na bijna vier uur spelen moest een tiebreak in de vijfde set bepalen wie de winnaar zou worden van een zeer gelijkopgaande wedstrijd. Bij 1-1 strompelde Sampras over de baan, niet in staat om te serveren. Hij ging voorover staan en leegde vlak achter de baseline zijn maag. Terwijl een paar ballenjongens met handdoeken de baan schoon poetsten, gaf de scheidsrechter Sampras een waarschuwing omdat hij niet op tijd had geserveerd.

Het vervolg was adembenemend. Bij de verplichte netwissel bij 3-3 wandelde Sampras als een oude man naar de andere kant van de baan. Toen hij vervolgens een service sloeg van bijna 200 kilometer kolkte het stadion van vreugde. “Juist als hij vermoeid was, was hij heel gevaarlijk”, zei Corretja.

Bij 6-5 verprutste Sampras een matchpoint. Bij 6-6 sloeg Corretja een formidabele forehand waar Sampras niet eens op liep: matchpoint voor de Spanjaard. Na een prachtige rally bracht Sampras met een volley de stand weer in evenwicht. “Ik kon het niet geloven ”, zei Corretja. “Ik zag hem bij het net staan en wilde hem passeren. Hij stond precies op de goede plek. Ik zag zijn racket en dacht: 'O nee, niet weer'. Als ik de bal langs de lijn had geslagen zou ik hebben gewonnen.”

Bij 7-7 stond Sampras weer in een kramp bij de servicelijn. De eerste opslag van slechts 120 kilometer ging uit. De tweede was nauwelijks harder, maar Corretja kon er niet bij: 8-7, matchpunt voor Sampras.

Verstijfd van de zenuwen stond de Spanjaard aan de servicelijn. Corretja: “Ik dacht: 'Sla de bal nu gewoon in, let niet op hem.' Maar het lukte me niet.” Na de dubbele fout, pas zijn derde van de wedstrijd, viel Corretja op zijn knieën en sjokte Sampras naar het net.

Delaina Mulcahy, de vriendin van Sampras, vertelde na afloop dat haar vriend de zege opdroeg aan zijn in mei overleden coach Tim Gullikson. “Deze overwinning is voor Tim. Hij was vanavond bij me”, had Sampras gezegd.

Sampras' nieuwe coach, Paul Annacone, stak na afloop de loftrompet af over beide spelers. “Alex Corretja verdient een hoop waardering. Voor wat Pete heeft gedaan zijn geen woorden. Bijzondere mensen zijn in staat tot bijzondere prestaties. Kampioenen kunnen dingen waar gewone mensen alleen maar van dromen.”

Toernooi-arts Brian Hainline vertelde dat Sampras was niet geveld door 'vomitus maximus' zoals Annacone even daarvoor gekscherend diagnosticeerde, maar door uitdroging als gevolg van een vuile maag. De arts verzekerde dat Sampras morgen kan spelen.

    • Arjen Ribbens