Agassi verslaat rivaal Muster in straatgevecht

NEW YORK, 5 SEPT. Zelfs de aanmoedigingen van de hertogin van York mochten niet baten. Thomas Muster zwoegde, kreunde en deed wat hij kon. Hij gleed over de betonnen achterlijnen van Flushing Meadow alsof hij op zijn favoriete ondergrond gravel speelde. Het was echter niet genoeg om Andre Agassi te verslaan. Na een enerverend straatgevecht dat bijna tweeëneenhalf uur duurde, was het Agassi die de halve finale van de US Open bereikte: 6-2, 7-5, 4-6 en 6-2.

Tussen Agassi en Muster bestaat sinds een half jaar een enorme rivaliteit. Iemand die alleen succesrijk is op gravel verdient het niet om de nummer één van de wereld te worden, zei Agassi in februari toen Muster voor korte tijd de aanvoerder van het profpeloton werd. Na die kritiek wisselden de twee toptennissers met grote regelmaat hatelijkheden uit. “Muster zal als nummer één nooit winnen, omdat hij geen ware nummer één is”, beweerde Agassi. Volgens de Oostenrijker at Agassi “te veel hamburgers gemaakt van gekke-koeienvlees”.

Op Flushing Meadow voedde de plaatsingscommissie de ruzie door Muster te degraderen en Agassi op te waarderen. Door met de lijst van beschermde spelers te goochelen, voorkwam de commissie dat de publiekstrekkers Agassi en Sampras elkaar al voor de finale zouden treffen. De tennisgemeenschap sprak schande van deze knieval voor de wensen van de tv en schoenenfabrikant Nike, de sponsor van de twee Amerikanen. Alleen Agassi hield zich afzijdig. Zijn enige commentaar betrof de lage positie van Muster. Die was terecht.

Muster weigerde op die provocatie in te gaan. “Het kan me niet schelen. Het enige waar ik me vlak voor het begin van het toernooi zorgen over maakte, was tegen wie ik moest spelen. Elke morgen als ik wakker werd, keek ik naar de plaatsingslijst of Tom Okker of Ilie Nastase er misschien opstond.”

Na stekeligheden van Agassi gaf Muster dinsdag opening van zaken. Brad Gilbert, de trainer van Agassi, was de bron van het kwaad. “Gilbert heeft aan iedereen de pest. Andre is net als hij geworden. Gilbert praat de hele dag als een radio tegen hem, dan word je vanzelf gek.”

De trainer van Agassi zat gisteren met de overige leden van Agassi's gevolg in een box langs de rand van de baan. Elke keer als Muster in de buurt kwam, kreeg hij pesterige opmerkingen naar zijn hoofd. In de eerste set deed de Oostenrijker zijn beklag bij de scheidsrechter en na afloop noemde hij de technische staf van zijn opponent “een stelletje idioten”. Agassi begreep weinig van de beschuldigingen: “Ik heb niets gehoord en zou willen dat Gilbert wat meer respect krijgt.”

De wedstrijd zelf begon fenomenaal. Na 17 minuten stond het pas 1-1. Agassi, gehuld in een kobaltblauw shirt en een zwarte slobberbroek, verloor zijn opslag na eerst zes breekpunten te hebben overleefd. In de volgende game brak de Amerikaan na zware strijd terug. De opening was illustratief voor het vervolg van het duel. Beide spelers retourneerden beter dan zij serveerden en verloren dikwijls hun opslagbeurt. Het spektakel kwam van de meedogenloze forehands. Zowel Agassi als Muster raakte de bal onwaarschijnlijk hard en zuiver.

De kwaliteit van Agassi's return bepaalde uiteindelijk het verschil. Terwijl Muster meestal twee meter achter de baseline stond, speelde de Amerikaan vaak ruim binnen de lijnen. Hij kon vaker naar het net komen en meer druk zetten. Muster: “Normaal ben ik degene die een wedstrijd domineert. Vandaag werd ik gedomineerd. Hij heeft de beste return van de wereld en kan op deze ondergrond heel goed uit de voeten. Ik kwam tijd te kort voor mijn slagen. Het enige wat ik had kunnen doen, was net als hij vaker naar voren gaan. Dan krijg je een soort ping-pong bij het net. En dat beheerst hij beter dan ik.”

Na het verlies van de eerste twee sets vocht Muster zich terug in de derde. Een vijfde set leek alleszins mogelijk, tot scheidsrechter Norm Chryst het duel bij het begin van de vierde set stillegde wegens lichte regen. Na vijf minuten kon het duel worden hervat en verloor Muster onmiddellijk zijn service. Agassi, die voor de ingelaste pauze een enigszins vermoeide indruk wekte, maakte de partij daarna met energiek spel uit. “Hij had een paar minuten om uit te rusten en na te denken”, zei Muster.

Na afloop probeerden beide spelers de kou uit de lucht te halen door aardige dingen over elkaar te zeggen. Agassi bewonderde “de overgave van Muster”. De Oostenrijker betuigde respect aan “de tennisspeler Agassi”. Wat de Amerikaan verder over hem heeft gezegd, liet Muster koud. “Het kan me niet schelen. Morgen is deze wedstrijd geschiedenis voor mij. Het is een potje tennis en geen oorlog.”