Aces van 'Scud' Philippoussis missen doel

NEW YORK, 4 SEPT. Ace, ace, ace, dubbele fout, dubbele fout, ace. Bij een servicegame van Mark Philippoussis, bijgenaamd 'Scud', waant de tennisliefhebber zich soms bij een schuttersvereniging. “Als ik goed serveer, komt de bal niet meer terug”, stelde de Australiër deze week vast.

In zijn partij in de derde ronde van de US Open tegen Cedric Pioline sloeg Philippoussis 25 aces, de snelste met een vaart van bijna 220 kilometer per uur. De Fransman werd er wanhopig van. Aan het eind van de tweede set pakte hij zijn racket bij het blad beet en probeerde als een honkballer de volgende opslag te retourneren.

Het publiek bij de US Open in New York houdt wel van een beetje vuurwerk. Hardhitters als Philippoussis en Goran Ivanisevic genieten veel aanzien. “Amerikanen houden van actiefilms, dus houden ze ook van mij”, verklaarde Ivanisevic zijn populariteit op Flushing Meadow.

Naar de confrontatie tussen Mark Philippoussis en de Amerikaanse nummer één Pete Sampras werd daarom uitgekeken. Het duel in de vierde ronde stond gisteravond als hoofdnummer op het programma in het Louis Armstrong Stadium. Twee Griekse emigrantenzonen die elkaar voor de vierde keer troffen - de stadionspeaker pookte de spanning nog een beetje op. Sampras won het laatste duel in juni op Wimbledon. Maar Philippoussis versloeg Sampras in januari met enorm geweld bij de open Australische kampioenschappen.

Sampras betrad het centre court met een uiterst serieus gezicht. Bij de warming up probeerde Philippoussis de regerend kampioen te imponeren met een paar snoeiharde opslagen. Maar in de derde game van de eerste set was de wedstrijd eigenlijk al afgelopen. In zijn tweede opslagbeurt forceerde Philippoussis zich. Hij sloeg twee aces en vier dubbele fouten. Zonder dat Sampras de bal had aangeraakt, verkreeg hij een voorsprong die hij niet meer uit handen gaf. “Tweede services met een snelheid van 175 kilometer zijn leuk, maar alleen als het lukt. Dit was onervarenheid, ik kreeg de punten cadeau”, stelde Sampras na afloop vast.

Na de vroeg verkregen voorsprong toonde Sampras zich heer en meester. Terwijl het stadion al halverwege het eenzijdige duel leegstroomde, wachtte Sampras rustig zijn kansen af. Driemaal had hij aan één servicedoorbraak genoeg voor de setwinst. Op eigen opslag kwam de Amerikaan alleen in de derde set bij een 3-1 voorsprong eenmaal in de problemen. De Australiër slaagde er niet in het breekpunt te benutten, omdat hij al naar het net holde nog voor hij de service van Sampras had geretourneerd. “Mijn eerste kans liet zolang op zich wachten, dat ik mezelf te veel opnaaide”, zei Philippoussis.

Een zichtbaar opgeluchte Sampras zei na afloop dat hij Philippoussis had gevreesd. “Dit was mijn beste wedstrijd van het toernooi. Zijn service is zo hard dat je haast moet gokken en een hoek moet kiezen, omdat je anders te laat bent. Hij is een zeer gevaarlijke tegenstander, iemand met wapens”, sprak Sampras. “Je moet echt op de toppen van je kunnen spelen om geen break achterstand te krijgen.”

De 1.94 meter lange, 92 kilo zware Philippoussis, geboren op 7 november 1976 in Melbourne, geldt al jaren als een groot talent. De tweedejaarsprofessional klom vorig jaar van plaats 307 naar de 32ste plek op de wereldranglijst. Hij was de jongste speler in de top-50. Na zijn zege op Sampras bij de Australian Open voorspelden kenners hem een grote toekomst. “Als hij zich blijft ontwikkelen staat hij aan het einde van dit jaar in de top-acht”, zei Brad Gilbert, de coach van Andre Agassi. “En het is mogelijk dat hij over twee, drie jaar de nummer-één-positie voor zich opeist.”

Die faam heeft Philippoussis, momenteel 22ste op de wereldranglijst, nog niet waar kunnen maken. Twee halve-finaleplaatsen, in Memphis en New Haven, waren dit jaar zijn beste prestaties. Op de grand-slamtoernooien kwam hij nog niet verder dan de vierde ronde. De jeugdige Australiër presteert nog te wisselvallig. Na zijn zege op Sampras in Melbourne verloor hij in de volgende ronde van Mark Woodforde. En hoe hard hij ook slaat, zijn spel mist fantasie en flexibiliteit. Sampras: “Philippoussis beweegt nog moeilijk. En ook moet hij leren dat je niet alle ballen zo hard hoeft te slaan zoals hij nu doet.”

De Australiër zat na de nederlaag omwikkeld met handdoeken in de catacomben. Op fluistertoon gaf hij zijn analyse. “Dit is pas mijn tweede US Open. Ik moet nog een hoop ervaring opdoen. Goed kijken naar jongens als Sampras. Hoe zij zich op de baan bewegen, hoe positief zij zijn. Hopelijk leer ik van ze.”