Kournikova toont tenniswereld haar navel

NEW YORK, 3 SEPT. Twee 15-jarige tennissters hebben in de vierde ronde van de US Open laten zien, dat er na jaren van weinig opwinding weer leven is in de top van het vrouwentennis. De een sloeg de nummer drie van de ranglijst naar huis, de ander toonde de wereld haar navel, maar beet tegen de regerend kampioene in het stof.

De dubbele confrontatie tussen de toekomst en de gevestigde orde eindigde in een gelijkspel. Martina Hingis uit Zwitserland zorgde voor de verrassing van het toernooi door Arantxa Sanchez Vicario te verslaan. In een soms adembenemend baseline-duel, dat gekenmerkt werd door geruzie over arbitrale missers, bleek de Zwitserse vaster dan de nummer drie van de wereld: 6-1, 3-6 en 6-4.

Aansluitend betrad een andere tiener, de Russische Anna Kournikova, het centre court. Jaren droomde zij ervan om tegen Steffi Graf te mogen spelen. Nu was het zover. Even leek een nieuwe sensatie in de lucht te hangen, toen Kournikova in de eerste game de opslag van Graf brak. Maar Fräulein Forehand, viervoudig winnaar van de US Open, deed haar bijnaam eer aan en stelde vanaf de baseline orde op zaken: 6-2 en 6-1.

Samen met de in New York afwezige Amerikaanse Venus Williams staan Hingis en Kournikova al jaren te boek als de grootste talenten van het vrouwentennis. Kournikova maakte in New York haar debuut op het hoogste platform. Hingis is bezig aan haar zevende grand-slamtoernooi. Zij reist al twee jaar met haar moeder Melanie van toernooi naar toernooi. “Zonder haar kan ik niet spelen”, zei Hingis donderdag na haar zege op Miriam Oremans. “We zijn altijd samen. Zij is mijn coach, mijn moeder en mijn beste vriendin.”

Wonderkinderen zijn er in het vrouwentennis altijd geweest. Steffi Graf en Arantxa Sanchez Vicario werden prof op hun dertiende, Jennifer Capriati was op dezelfde leeftijd al miljonaire. Toch is Anna Kournikova een speciaal geval. Hoeveel speelsters worden op 9-jarige leeftijd onder contract genomen door IMG? 's Werelds grootste sportmanagementbureau zorgde ervoor dat Kournikova niet meer tegen een blinde muur in Moskou hoefde te tennissen. Samen met haar moeder Alla verhuisde zij zes jaar geleden naar de tennisschool van Nick Bollettieri in Bradenton, Florida.

Jeugdsterren hebben het tennis een slechte naam bezorgd. Sinds 1 januari van het vorig jaar geldt een leeftijdsregel die bepaalt aan hoeveel proftoernooien tennissers voor hun achttiende mogen deelnemen. Meisjes van vijftien bijvoorbeeld, mogen aan hooguit vijf toernooien meedoen en niet aan de grand-slams. Omdat Kournikova al deelnam aan een proftoernooi vóór de regel van kracht werd, kreeg zij dispensatie en gelden voor haar de regels van een zestienjarige. Tot haar volgende verjaardag kan ze zich inschrijven voor tien toernooien. Op de vraag of deze regel eerlijk is, antwoordde ze gisteren: “Moeilijk te zeggen. De regel is ingesteld wegens Capriati. Maar iedereen is anders.”

Capriati was ooit ook de nieuwe ster van het vrouwentennis. Op 15-jarige leeftijd was de Amerikaanse al de nummer zes van de wereld. Maar Capriati verloor spoedig de lol in tennissen en gaf zich over aan drank, drugs en winkeldiefstallen. En haar geval staat niet op zich. Ook Tracy Austin, op 17-jarige leeftijd de jongste nummer één van de wereld, en Andrea Jaeger waren niet tegen de druk bestand en staakten hun tennisloopbaan op een leeftijd waarop anderen beginnen.

In New York trok Kournikova, 144ste op de wereldranglijst, de aandacht door zich moeiteloos door het kwalificatietoernooi te slaan. In de eerste ronde van het hoofdtoernooi versloeg zij vervolgens drie hoger geplaatste speelsters: de Tsjechische Richterova (65ste), de Italiaanse Nathalie Baudone (132) en de Oostenrijks Barbara Paulus (14).

Haar coach Nick Bollettieri, die ook Monica Seles, Andre Agassi en Jim Courier opleidde, is ervan overtuigd dat zijn pupil snel doorbreekt. “Zij heeft absoluut de kwaliteiten om een top-tienspeler te worden. Over een jaar zal iederen veel over Anna Kournikova horen.”

Bollettieri ziet het als zijn belangrijkste taak om Kournikova, die volgens haar moeder “de toekomst van het tennis” is, bescheidenheid bij te brengen. “Anna moet andere spelers leren respecteren. Zij komt net kijken”, zegt de coach. “Zij is brutaal en dat geeft moeilijkheden. Ze ziet er goed uit, ze is bijdehand, heeft enorm veel talent en krijgt grote contracten aangeboden. Hoe gaat ze daar mee om?”

Op weg naar de persconferentie na haar zege op de Italiaanse Natalia Baudone ruziede Kournikova vorige week met een official van de Amerikaanse tennisbond. De man nam aanstoot aan haar kleding. Kournikova wilde in een nauwsluitend topje en bijpassende short de journalisten te woord staan.

Tegen Steffi Graf verscheen Kournikova in een donkerblauw pakje, dat een paar maten te klein leek. Graf wilde na afloop geen commentaar geven over de kleding van haar tegenstandster. “Op de baan maak ik me over dat soort dingen niet druk. Buiten de baan denk ik daar wel over na. Over sommige jonge speelsters maakt ik me wel zorgen. Maar voor moederlijke adviezen is het nog te vroeg.”

Over het spel van Kournikova was Graf vol lof. “Ze beheerst al zoveel verschillende slagen. Ze heeft lef, is gretig en bezit een sterk lichaam.” Ook sprak Graf waarderende woorden over haar backhand. “Ze moet alleen nog wat meer geduld krijgen.”

Kournikova toonde zich allerminst uit het veld geslagen na nederlaag. Terwijl Hingis na haar zege iedere vraag blozend beantwoordde (“Ja, natuurlijk wil graag beroemd worden. Dat wil toch iedereen”), toonde de Russin zich een al zekerheid: “Het is vandaag gegaan zoals ik had verwacht. Ik heb geleerd dat ik kan meekomen tegen spelers als Graf. Het was erg leerzaam. Ik zou graag nog een keer tegen haar willen spelen en dan nog een keer.”