Witte Huis is zwijgzaam over seksaffaire

WASHINGTON, 2 SEPT. Als president Clinton verbolgen is dat zijn vooraanstaande politieke adviseur Dick Morris het Witte Huis in opspraak heeft gebracht, dan laat hij daar in het openbaar in elk geval niets van blijken. Ook zijn er geen tekenen dat het Witte Huis ernstig bezorgd is over berichten dat Morris, die vorige week plotseling aftrad nadat het sensatieblad Star had geschreven dat hij een verhouding had met een prostituee, vertrouwelijke informatie heeft gedeeld met de call girl.

Volgens het blad heeft hij haar laten meeluisteren bij telefoongesprekken met de president, en haar onder meer inzage gegeven in een nog niet uitgesproken toespraak van Hillary Clinton.

De woordvoerder van Clinton, Michael D. McCurry, maakte dit weekeinde bekend dat de president, zijn vrouw en vice-president Gore alle drie met Morris hebben gebeld om te informeren hoe hun vriend “de beproeving doorstond”. Verder lijkt het Witte Huis zo min mogelijk over de zaak te willen zeggen, om de media zo min mogelijk aanleiding te geven er nog op terug te komen. Stafchef van het Witte Huis Leon Panetta wilde gisteren tegenover journalisten alleen zeggen dat hij “geen bewijs heeft dat Morris informatie over de nationale veiligheid aan de vrouw heeft onthuld”. Medewerkers van Clintons campagne proberen te achterhalen of Morris wellicht geld uit de campagnekas heeft misbruikt voor zijn particuliere genoegens.

Vrijdagochtend, voor hij uit de conventiestad Chicago vertrok voor een vierdaagse bustour, riep Clinton zijn twaalf voornaamste campagne-adviseurs bij zich. In een bijeenkomst die niet meer dan vijf minuten duurde drukte hij hen op het hart de talrijke strategische successen van Morris niet te vergeten, en nu verder te gaan met de volgende fase van de campagne.

Wat er waar is van het hele verhaal over Morris, zijn call girl en zijn loslippigheid, is nog altijd onduidelijk. Het Witte Huis noch Morris hebben het bevestigd, en geen van de media heeft op eigen kracht kunnen achterhalen hoe de vork in de steel zit. De Star heeft de prostituee, de 37-jarige Sherry Rowlands, voor een paar dagen ondergebracht op een geheim adres - om te voorkomen dat andere media haar kunnen interviewen. Het blad heeft aangekondigd op 9 september met een tweede artikel over de kwestie te komen, met dagboekfragmenten van de vrouw.

Morris heeft ondertussen vanuit zijn huis in Redding, in Connecticut, het herstel van zijn eigen imago ter hand genomen. Als ervaren politiek consultant weet hij als weinig anderen hoe hij de nieuwshonger van de media kan benutten. Vrijdag al verscheen hij gearmd met zijn vrouw, de advocaat Eileen McGann, voor de fotografen die hadden postgevat voor hun huis. “Ik heb mijn vrouw, en we zijn verliefd”, was zijn enige commentaar.

Vandaag staan in het weekblad Time interviews met zowel Morris als zijn vrouw. Morris gaat niet in op de affaire, maar des te meer op het belang van zijn eigen rol in Clintons campagne. Het vraaggesprek is doorspekt met formuleringen als “op mijn aandringen”, “ik heb dat doorgezet”, “ik had het idee”, “ik maakte stampei”, “ik belde hem iedere ochtend” (de president) en “ik zei haar dat ze een toespraak moest houden” (Hillary Clinton).

Medewerkers van de president hebben vorige week meteen al gezegd dat Morris geen rol meer zal spelen in de campagne. Op zijn manier bevestigt hij dat nog eens. “Ik heb mijzelf uit het veld gestuurd. Ik zal de campagne niet gaan leiden vanuit de kleedkamer. Dat heb ik de president gezegd.”

Morris' echtgenote zegt in Time over de gevolgen van de episode voor de verhouding met haar man: “Dit is een twintigjarige relatie. Mensen maken in relaties pijnlijke tijden door, en dit is er zo een. Ik ben volwassen. Ik heb Dicks verontschuldiging aanvaard.” Verder gaat ook zij niet op het waarheidsgehalte van de aantijgingen in.

In de Amerikaanse media heeft de kwestie tot enig gewetensonderzoek geleid. Opnieuw hebben feiten uit een artikel in de sensatiepers de berichtgeving in de serieuze media bepaald. “Hoe weet ik dat het waar is?”, vroeg Larry King van CNN donderdag aan de auteur van het artikel. “Vorige week schreven jullie een stuk over mij, waarvan ik zeker weet dat het absoluut niet klopte”. Maar die twijfel over de betrouwbaarheid van de sensatiepers weerhield CNN net zo min als andere media ervan om de bevindingen van de Star te rapporteren.

Het harde feit dat Morris was afgetreden maakte vermelding van het artikel en de strekking noodzakelijk, maar niet alle media deden het van harte. De serieuze kranten betalen uit principe niet voor informatie, omdat daardoor de betrouwbaarheid afneemt. Maar de Star heeft Rowlands wel betaald, een bedrag dat meer dan 12.000 maar minder dan 50.000 dollar zou zijn. The New York Times berichtte vrijdag pas in de zesde alinea van zijn openingsbericht over de val van Morris, en wijdde er daarnaast nog een apart, kleiner bericht aan. Andere kranten, waaronder The Washington Post, pakten veel groter uit en schrokken er niet voor terug om melding te maken van de erotische bijzonderheden in de relatie van Morris en Rowlands, althans, zoals ze weergegeven waren in het sensatieblad.

Pas vandaag staat het bewuste nummer van de Star overigens in de Amerikaanse supermarkten, bij uitstek de plaats waar dit soort bladen wordt verkocht. Het weekblad heeft altijd enkele dagen nodig voor de distributie door het hele land. Toen het artikel over Morris vorige week klaar was, heeft het blad het toegestuurd aan een aantal kranten met de suggestie er alvast melding van te maken, uiteraard met vermelding van de Star als bron. Zo kon het blad niet meer afgetroefd worden door concurrerende media, kreeg het bovendien gratis reclame, en kon voorkomen worden dat Morris aftrad onder een of ander voorwendsel, waarna het artikel in Star een minder grote klapper zou zijn.

The Wall Street Journal en The Chicago Tribune weigerden de gegevens uit het stuk echter over te nemen. The New York Post van mediamagnaat Rupert Murdoch deed dat op donderdag, de laatste dag van de Democratische conventie, echter wel - waarmee de zaak op straat lag.