US Open begint voor Schalken in derde ronde

NEW YORK, 31 AUG. Voor Sjeng Schalken moet de US Open nog beginnen. Tegen David Rikl kon de kroonprins van het Nederlandse tennis het gisteren opnieuw rustig aan doen. In de eerste game van zijn duel in de tweede ronde constateerde Schalken dat de Tsjech ongeveer van hetzelfde kaliber was als Gilbert Schaller, zijn eerste tegenstander op Flushing Meadow. Een opponent van tien kansen per set. “En dan maakt het niet zoveel uit of je de eerste of de zesde breekkans benut”, stelde Schalken na zijn overwinning zelfverzekerd vast. Hij won met 6-2, 6-4 en 6-4.

Tom Okker, bondscoach Stanley Franker en Jacco Eltingh stonden gisteren bij baan 21 goedkeurend te knikken. Schalken zette Rikl vanaf de baseline vanaf het begin stevig onder druk. De 25-jarige Tsjech, een dubbelspecialist met een beperkt slagenrepertoire, moest in de brandende zon onmiddellijk zijn service inleveren. Binnen de kortste keren stond Schalken met 4-0 voor. “Ik kreeg geen enkele kans”, stelde Rikl naderhand vast, “Schalken was helemaal niet bang voor mij.”

Geen enkele andere Nederlandse tennisser begon zijn profloopbaan zo voortvarend als Schalken. Twee jaar geleden deed de 1,92 meter lange Limburger voor het eerst van zich spreken. Bij de US Open trad hij in de voetsporen van onder anderen Pat Cash en Stefan Edberg door de juniorentitel te veroveren. Schalken, die op driejarige leeftijd met tennissen begon, drong op zijn achttiende door tot de top-100. Vorig jaar werd hij in Valencia de jongste toernooiwinnaar van het jaar.

Het bereiken van de derde ronde op de US Open is Schalkens beste prestatie in een grandslamtoernooi. In vijf eerdere optredens op de grote toernooien wist hij slechts eenmaal - dit jaar op Roland Garros tegen de Tsjech Daniel Vacek - een partij in de eerste ronde te winnen. “Grand-slamtoernooien moet je leren spelen”, zegt Schalken. “Het eerste jaar kon ik me door de drukte en herrie moeilijk concentreren. Daar heb ik inmiddels mee leren omgaan, ik voel me hier kiplekker.”

In januari begon Schalken voortvarend aan zijn tweede profseizoen. In Jakarta won hij zijn tweede titel. Twee dagen later gaf hij in de eerste ronde van de Australian Open op tegen de Franse veteraan Fleurian. In het vliegtuig van Indonesië naar Australië had hij voedselvergiftiging opgelopen, luidde destijds de verklaring. De werkelijke reden voor de opgave was dat Schalken zo snel mogelijk naar huis wilde. Tuur, zijn aan leukemie lijdende jongere broer, lag op sterven. Schalken nam het eerste vliegtuig en sprak de volgende dag drie uur met zijn broer. “Dat was de beste move van het jaar”, zei Schalken deze zomer in Sport International. “Het was heel leuk en zo. Daarna is hij overleden.”

Deze zomer sloot Schalken zich aan bij Jacco Eltingh en Paul Haarhuis, net als hij gekneed in Valkenswaard op de tennisschool van Henk van Hulst. Samen met trainer Alex Reijnders reizen de vier van toernooi naar toernooi. “Een perfecte situatie. Ik wil nooit alleen met een privétrainer op pad”, zegt Schalken. “Jacco en Paul zijn ongelooflijk aardig, Henk van Hulst begeleidt me op afstand. Wat mij betreft blijft deze situatie nog tien jaar in stand.”

In de derde ronde is Guy Forget, een voormalig top-tienspeler, zijn tegenstander. Hoe klein het tenniscircus ook is, Sjeng Schalken kent de tengere Franse veteraan vooral van televisie. “Als jongen van tien zag ik Forget al op de buis. Hij speelt serve-and-volley.” Een geduchte tegenstander, wist Schalken, een tegenstander waartegen hij slechts één kans per set verwacht te krijgen. “Tegen Schaller en Rikl ben ik te laks geweest, te slordig met de kansen omgesprongen. Hoewel het er soepel uitziet, heb ik dit toernooi nog niet echt goed gespeeld.”

Van de 22 breekkansen tegen Rikl benutte Schalken er slechts vijf. “Mijn incasseringsvermogen was iets minder. Geërgerd is een te groot woord, maar als het even tegenzit laat ik me nog te snel afleiden. Tegen Forget moet ik meer bij de les blijven.”

    • Arjen Ribbens