Wielerronde ademt provincialisme

DOETINCHEM, 30 AUG. Hollandse herfstsferen tekenen de nationale wielerronde. De zonnewijzer glimt alleen maar op het shirt van de Raboploeg. De regen en de wind geven het vlakke parcours een onvoorziene moeilijkheidsgraad. In Doetinchem staren verstokte fietsfanaten onder een paraplu naar de rollerbank van Erik Breukink. De wielersport leeft weer in het kikkerlandje.

De successen van de Nederlandse renners in de Tour de France werpen hun vruchten af. Het is lang geleden dat de renners zoveel handtekeningen moesten uitdelen. Gouda, Haarlem, Almere en Doetinchem: de provinciesteden trekken deze week veel aandacht. Organisator Paul Nouwen is een tevreden man. “Het werkt als een raket. Alles en iedereen is enthousiast. De televisie, de sponsors en het publiek.”

De Ronde van Nederland beleeft deze week haar 36ste editie. Ondanks het slechte weer en het voorspelbare koersverloop heeft Nouwen, in het dagelijks leven algemeen directeur van de ANWB, geen reden tot klagen. Hij prijst zich gelukkig met een Nederlandse ritwinnaar, een Deense klassementsleider uit een Nederlandse ploeg en een groot enthousiasme langs de kant van de weg. Alle negatieve verhalen brengen Nouwen niet uit zijn evenwicht. “Ik word alleen maar strijdvaardiger van alle kritiek.”

Nouwen is de opvolger van Wim Breukink, de vader van Erik, die als voorzitter van de Stichting Ronde van Nederland zijn sporen heeft verdiend. De nieuwe baas is minstens even ambitieus en probeert de nationale ronde meer aanzien te geven. Hij houdt een vurig pleidooi voor een opwaardering door de internationale wielrenunie.

“Ik heb goede hoop dat wij in de categorie van de Ronde van Zwitserland terechtkomen. Ik heb geen illusies dat we nog eens bergen krijgen in Nederland, maar een wielerkoers bestaat uit meer onderdelen dan bergetappes. Dat wordt de laatste jaren nog wel eens vergeten.”

De stem is nieuw, de geluiden zijn al eerder vernomen. Op het eerste gezicht lijkt de wens de vader van de gedachte. Wie een dagje meeloopt in de Ronde van Nederland, ziet een somber decor en een beperkt aantal kanshebbers. Rechte wegen en natte renners kunnen de sfeer van provincialisme niet wegnemen. De wielerliefhebber heeft opeens weer heimwee naar de Tour, waar elke wolkbreuk het karakter krijgt van een scherprechter. De oranje trui heeft nu eenmaal minder aanzien dan de gele trui. “Daarom moeten we met beide benen op de grond blijven staan”, zegt TVM-ploegbaas Cees Priem. “Vijf dagen is mooi zat.”

De Ronde van Nederland is traditiegetrouw een ontmoetingsplaats van renners, managers en ploegleiders. Eind augustus worden oude rekeningen vereffend en nieuwe contracten getekend. In de hotels is het een drukte van belang, in de wandelgangen gonst het doorgaans van de geruchten.

Aan het eind van de week wordt de balans opgemaakt. Jeroen Blijlevens blijft toch bij TVM, Max van Heeswijk en Patrick Jonker kiezen voor de Rabobank, de Duitser Erik Zabel blijft uiteindelijk bij Telekom.

Op het sportieve vlak wordt de onverwachte sprintzege van Van Heeswijk luid bejubeld. Interessanter is de tweestrijd tussen een Deense en een Amerikaanse wereldtopper. Met nog twee heuvelachtige etappes op het programma maken Lance Armstrong en Rolf Sörensen de meeste aanspraak op de eindzege. Na de individuele tijdrit in Doetinchem bedraagt het onderlinge verschil drie seconden in het voordeel van Sörensen. Hij weet zich gesteund door een fanatieke ploeg. Armstrong probeert een gedeeltelijk mislukt seizoen nog enige glans te geven. Een Amerikaan die grossiert in tweede plaatsen, het heeft iets onnatuurlijks.

De nationale toppers rijden in hun schaduw, maar de organisatie kan schermen met de band die de buitenlandse favorieten met Nederland hebben. Armstrong rijdt deze week onder leiding van Hennie Kuiper, die als assistent-ploegleider van Motorola bezig is aan zijn laatste weken in Amerikaanse dienst. De geldschieter stopt met sponsoring, de populaire wielerploeg valt uiteen. It's a shame, zegt Armstrong over de geringe belangstelling van het Amerikaanse bedrijfsleven. Volgend jaar rijdt hij, bij gebrek aan alternatieven, voor de nieuwe Franse formatie van Cyrille Guimard.

Sörensen is de vaandeldrager van de Raboploeg. Hij won deze zomer een Touretappe en was uitblinker in diverse eendaagse wedstrijden. Zijn ploegleider Theo de Rooy benadrukt de publiciteitswaarde van de oranje leiderstrui.

“Wij hebben een Nederlandse ploeg, dus rijden we hier met de sterkste renners. Al die verhalen over een kermiskoers kunnen mij gestolen worden. De organisatie is perfect. De valpartijen worden altijd door dezelfde renners veroorzaakt. We moeten gewoon heel trots zijn op deze ronde.”

Regen en wind maken een wedstrijd over rechte wegen nog onverwacht lastig