Camera als ultieme umpire

NEW YORK, 27 AUG. Bij de Open Amerikaanse tenniskampioenschappen bindt CBS Sports de strijd aan met het menselijk tekort. Was de bal in of uit? Zelfs de lijnrechter met de scherpste ogen schiet soms tekort. Laat staan de sukkel die even bevangen raakt door de warmte. Gelegenheids-scheidsrechter Bill Cosby maakte zondag bij een demonstratiepartij op het centre court van Flushing Meadow gehakt van zo'n ingedutte lijnrechter.

“Wat is er mis met jou, heb je soms gedronken? Sinds John McEnroe met pensioen is, denken jullie dat je op de baan je roes kunt uitslapen.”

Big Mac, zevenvoudig grand- slamwinnaar, stond bekend om zijn furieuze uitvallen na discutabele calls van lijnrechters. De komende twee weken kan de Amerikaanse oud-kampioen als televisiecommentator van CBS Sports eindelijk het laatste woord hebben bij dubieuze arbitrale beslissingen. De Amerikaanse televisiemaatschappij heeft bij de US Open de primeur van een nieuwe camera die wordt aanbevolen als “de ultieme lijnrechter”. Gewone camera's werken met 30 beelden per seconde, slow-motioncamera's met 90 beelden per seconde. “Maar met die snelheden mis je veel informatie, zeker wanneer de bal een vaart heeft van 200 kilometer per uur”, zegt Stu Meyer, verantwoordelijk voor de techniek bij CBS. “Hoe vaak komt het niet voor dat herhalingen op tv geen uitsluitsel geven of een bal in of uit was.”

Eastman Kodak ontwikkelde opname-apparatuur die duizend beelden per seconde kan vastleggen. De camera werd ontwikkeld voor toepassingen in de hartchirurgie en om botsproeven met auto's te registreren. CBS verwacht echter met de apparatuur negen van de tien arbitrale beslissingen te kunnen verifiëren. Op het centre court van Flushing Meadow heeft de tv-maatschappij, parallel aan de service- en baselijnen, vier camera's opgesteld.

Bij de open Amerikaanse gravelkampioenschappen in Pinehurst experimenteerde CBS voor het eerst met de nieuwe apparatuur. De resultaten waren verbazingwekkend, zegt producer Bob Mansbach. Op televisie was duidelijk te zien hoe een bal die met het blote oog buiten leek te zijn gegaan, de servicelijn had geraakt. Een andere bal bleek ten onrechte goedgekeurd. Mansbach: “Opvliegend kalk hoeft niet altijd te betekenen dat de bal de lijn raakt.”

Hoewel de elektronische ogen veel duidelijkheid kunnen verschaffen, moet de umpire volgens Mansrach blijven afgaan op het oordeel van zijn lijnrechters. De scheidsrechter is niet in de gelegenheid om naar een televisiescherm te kijken. Het zijn vooral commentatoren en televisiekijkers die profiteren van de nieuwe techniek. Zij kunnen voortaan een oordeel vellen over de protesten van tennisspelers.

Mansrach vertelt in dit verband een treffende anekdote: “In 1977 speelde Jimmy Connors op de gravelbaan van Forest Hills in de halve finale tegen Corrado Barazzutti. Na een discutabele beslissing ontstak Barazzutti in woede. Toen de umpire van zijn stoel kwam om de afdruk van de bal te controleren, veegde Connors die snel uit. Mr. Connors, that wasn't a nice thing to do, zei de scheidsrechter. En niemand wist hoe het werkelijk zat.”