Omzet AirUK groeit met 20 pct

LONDEN, 26 AUG. Het gaat goed met AirUK, voor 45 procent eigendom van de KLM en de derde dochter van de Nederlandse maatschappij (na Martinair en Transavia). Groeide het aantal passagiers vorig jaar al met 20 procent naar 3 miljoen, dit jaar rekent algemeen directeur Henny Essenberg op eenzelfde groei en denkt hij 3,6 miljoen mensen te vervoeren.

AirUK's omzet geeft eenzelfde robuuste toename te zien. Kwam die vorig jaar uit op 628 miljoen gulden, voor dit jaar voorspelt Essenberg zeker 750 miljoen. Hij zei dat afgelopen vrijdag in Londen ter gelegenheid van de opening van AirUK's driedaagse lijnverbinding tussen Schiphol en Londen City Airport.

De totale productie van het Britse bedrijf bestaat voor 15 procent uit vluchten die door de KLM aan AirUK zijn uitbesteed. AirUK-topman Essenberg, tot voor kort tweede man van KLM Cargo, hoopt en verwacht dat het KLM-aandeel in die productie verder zal oplopen. “Onze band met de KLM leverde in het verleden onvoldoende voordeel op”, aldus Essenberg. “Wij willen die samenwerking nu zoveel mogelijk uitbreiden. Wij zijn daar helemaal klaar voor.”

Deze mogelijkheid lijkt vergroot sinds de KLM-directie afgelopen juni een akkoord met haar tot dan opstandige vliegers sloot, volgens welk de KLM - afhankelijk van het marktsegment - 10 tot 20 procent van het Europese vervoer mag uitbesteden aan andere maatschappijen. Over het exacte aandeel dat aan partners mag worden uitbesteed dient de KLM wel jaarlijks met de vliegers te onderhandelen. Toen de KLM bijvoorbeeld eerder dit jaar de lijndienst Schiphol-Belfast annuleerde werd die prompt overgenomen door AirUK. Volgens Essenberg wordt deze ontwikkeling gestimuleerd door het feit dat AirUK lagere operationale kosten heeft dan de KLM. Eerder dit jaar sprak hij over een verschil van 30 procent.

De Britse KLM-dochter verbindt Schiphol nu met zestien Britse bestemmingen, vervoert daarbij jaarlijks 1,3 miljoen passagiers en is daarmee één van Schiphols grootgebruikers. Stansted, Londens derde luchthaven blijft echter AirUK's voornaamste vliegcentrum vanwaar jaarlijks 1,5 miljoen passagiers naar 4 Britse en 19 continentaal-Europese bestemmingen worden gevlogen. De maatschappij klaart dat karwei met 22 regionale straalvliegtuigen (BAe-146's en Fokker's 100) en 14 kleinere turboprops (Fokkers 27 en 50).

Lange tijd zag AirUK weinig heil in een lijndienst Schiphol-Londen City Airport, maar Essenberg die een jaar geleden aantrad had daar andere ideëen over. De City Airport ligt namelijk nabij het nieuwe Canary Wharf-kantorencomplex en nog geen negen kilometer van de financiële 'City' zelf, en blijkt daarom aantrekkelijk voor zakelijke reizigers. Temeer daar de overige Londense luchthavens Heathrow, Gatwick, Stansted en Luton gemiddeld veertig kilometer en een klein uur reizen van het stadscentrum zijn verwijderd.

Essenberg: “De zakelijke reiziger die korte vluchten maakt is geïnteresseerd in kleine vliegvelden waar hij vlakbij de vertrekhal kan parkeren, en voor en na de vlucht weinig tijd verliest.” Daarom verwacht hij ook dat zijn maatschappij in de toekomst meer gebruik van Rotterdam Airport zal maken. Nu vliegt AirUK alleen driemaal daags van Rotterdam naar Stansted.

Over zijn dispuut met het nieuwe World Airlines van de Britse c.d.-koning Nick Stolberg kan Essenberg niet wakker liggen. Stolberg heeft inmiddels gedreigd AirUK voor de rechter en/of de Europese Commissie te slepen. World Airlines begon ruim drie maanden geleden ook lijnvluchten (vier maal daags) tussen Londen City en Schiphol en vraagt daarvoor minimaal 269 gulden. AirUK stelt daar sinds vrijdag op zijn verbinding een minimumtarief van 170 gulden tegenover. World Airlines beticht de KLM-dochter nu van een ongeoorloofde poging het maatschappijtje uit de markt te drukken.

Essenberg meent echter te weten dat World Airlines zijn aangekondigde juridische stappen nog steeds niet heeft gezet. “Ik verwacht ook niet dat dit zal gebeuren”, zegt Henny Essenberg. “Want concurrentie is nu eenmaal iets vanzelfsprekends.”