Ajax ontloopt topclubs in Champions League

ROTTERDAM, 24 AUG. Met AJ Auxerre, Grasshoppers en Glasgow Rangers als tegenstander kan Ajax tevreden terugblikken op de loting van de Champions League. De finalist van vorig jaar ontloopt in de groepswedstrijden sterke tegenstanders als AC Milan, Juventus en Manchester United. De beste twee clubs van elke groep plaatsen zich voor de kwartfinales.

Trainer Louis van Gaal sprak gisteren van een “uitstekende loting”. Volgens de oefenmeester had Ajax het aanmerkelijk zwaarder kunnen treffen. Ook internationaal scout Ton Pronk toonde zich optimistisch over de kansen voor het bereiken van de kwartfinales. “Wanneer we onze normale vorm terug hebben moet dat te doen zijn.”

Ajax begint op woensdag 11 september met een uitduel tegen Auxerre. De Franse kampioen was ruim drie jaar geleden in de kwartfinale van het UEFA Cup-toernooi nog te sterk voor de Amsterdamse club. In de uitwedstrijd keepte Stanley Menzo destijds een dramatische wedstrijd voor Ajax. Hij was schuldig aan twee Franse doelpunten en werd door Van Gaal uit het basiselftal gezet. Auxerre won met 4-2 en verdedigde de voorsprong met succes in Amsterdam (1-0).

De Zwitserse kampioen Grasshoppers was vorig seizoen ook al tegenstander van Ajax in de Champions League. In Zürich bleef het 0-0, in Amsterdam won Ajax met 3-0. Grasshoppers kan dit seizoen weer beschikken over de international Kubilay Türkyilmaz, de spits die vorig seizoen heel even zijn geluk beproefde bij Galatasaray.

Glasgow Rangers is afgelopen voorjaar voor de achtste achtereenvolgende keer kampioen van Schotland geworden. Internationaal dateert het laatste grote succes van 1972, toen de Rangers in het bezit kwamen van de Europa Cup 2. Het huidige elftal kent een aantal gerenommeerde namen: de Engelse rebel Paul Gascoigne, de Deense stilist Brian Laudrup, de Schotse topscorer Ally McCoist en de Nederlandse werker Peter van Vossen. De Zeeuwse spits speelde vorig jaar bij het Turkse Istanbulspor en daarvoor twee jaar bij Ajax.

In de eerste ronde van het UEFA-Cuptoernooi is Schalke'04 op papier een zeer attractieve tegenstander voor Roda JC. De nummer vier van de eredivisie had minder sterke ploegen kunnen loten. Daar staat tegenover dat Gelsenkirchen uitstekend bereikbaar is voor de Limburgse voetbalfans. Roda speelt eerst in het fraaie Parkstadion, daarna op Kaalheide. Bij Schalke, dat gisteren met 4-4 gelijkspeelde tegen Sankt Pauli, staan twee Nederlandse internationals onder contract. Johan de Kock verruilde Kerkrade afgelopen zomer voor Gelsenkirchen en vervult de rol van mandekker in de ploeg van trainer Jörg Berger. Youri Mulder beleefde het afgelopen seizoen een succesvol jaar bij Schalke. Dit seizoen blesseerde hij zich in het eerste competitieduel tegen Vfb Stuttgart (4-0) aan zijn knie. Bekende spelers bij de blauw-witten zijn verder Olaf Thon en de Belg Marc Wilmots.

De populairste club in het Roergebied eindigde vorig jaar op de derde plaats in de Bundesliga, de beste klassering sinds jaren. Schalke heeft dan ook weinig ervaring in de Europa Cup. Mulder: “Dat is beslist een nadeel tegen Roda. Bovendien spelen we eerst thuis en dat is ook geen voordeel.” Roda-trainer Huub Stevens heeft geen angst voor Schalke. “We weten hoe zij spelen en zij zullen ook wel weten hoe wij voetballen. Het wordt een open wedstrijd, waarbij het een klein voordeel is dat we eerst uit spelen.”

Feyenoord wacht een zware tegenstander in Moskou. CSKA is van oudsher de nationale legerploeg. Nog steeds zijn de meeste bestuursleden afkomstig uit de militaire staf. De beroemdste supporters van de club die bekend staat om zijn goede jeugdopleiding, zijn burgemeester Loezjov en minister van Defensie Rodionov.

Voor Feyenoord-trainer Arie Haan is CSKA een volslagen onbekende tegenstander. “De club zegt me niks. Daarom is het een voordeel dat we eerst uit spelen. Dan worden we thuis in elk geval niet meer verrast. Gezien de kwaliteit van het Russische voetbal lijkt het mij een pittige ploeg.”

Van de Nederlandse deelnemers heeft PSV in het Europa Cup 2-toernooi op papier de gemakkelijkste tegenstander geloot. De Georgische bekerwinnaar Dinamo Batumi heeft geen grote reputatie op de internationale velden. Trainer Dick Advocaat waakt voor te veel optimisme. “We weten absoluut niks van de club en de omstandigheden daar. Ik had liever een bekende tegenstander gehad.”