Een juweel op edelhouten sokkel

“De Gatling werd door de meeste beschaafde naties in gebruik genomen”, meldt de Britannica. Onze Grote Winkler Prins heeft er nooit van gehoord. De Gatling, genoemd naar zijn constructeur, is het eerste bruikbare machinegeweer van de moderne beschaving. Het gaat te ver om het mechanisme te verklaren.

Een van de belangrijkste onderdelen is een zwengel waaraan de schutter moet draaien om een kogelregen te veroorzaken. Het kan zijn dat het woord aanzwengelen hier zijn oorsprong heeft gevonden.

Een Spaanse fabriek heeft zich erop toegelegd replica's in miniatuur van alle beroemde wapens te maken, dus ook van de Gatling. Voor de liefhebber is het een juweeltje, van messing op een edelhouten sokkel en met draaibare zwengel. De liefhebber die de held van dit verhaaltje is, zag zo'n replica in een Franse etalage. Niet goedkoop, 460 francs, maar niets was tegen zijn begeren opgewassen. De Gatling was, beschermd door piepschuim, verpakt in een mooie doos, met op het deksel een plaatje van een gevecht uit de Amerikaanse Burgeroorlog. Zo zette hij dit kleine maar nog altijd gevaarlijk uitziende voorwerp op de bagageband die door het doorlichtingstunneltje van de veiligheidscontrole op het vliegveld voert.

De band werd stilgezet, het personeel dromde samen om het beeldscherm terwijl de passagier door agenten omringd werd. “Wat is dat!” vroeg men in het Frans. “Dat is een Gatling, een mitrailleur”, antwoordde de trotse eigenaar in dezelfde taal. “Maar meneer! Dat gaat zomaar niet! Pakt u dat ding eens uit!”

Terwijl de reiziger waarschijnljk uit een verdekte opstelling onder schot werd gehouden en de beambten afstand hielden, volgde hij het bevel op. “Draai eens aan het zwengeltje!” Hij deed wat hem gezegd werd. De Gatling maakte een tak-tak-tak geluid maar verder gebeurde er niets. Dit stelde het bewakingspersoneel min of meer gerust, en verder zag deze man er trouwens ook uit alsof hij geen vlieg kwaad zou doen. Toch mocht de Gatling niet mee in de cabine. Geen sprake van! Het wapen werd onder de hoede van de hoofdsterwardess gesteld. Die heeft er op aandringen van de reiziger voor gezorgd alsof het haar eigen kind was. En nu staat deze schrik van de Amerikaanse Burgeroorlog ergens in Nederland.

Sommige bagage is gevaarlijker voor de passagier dan voor het vliegtuig.