Conventie biedt de lobbyist groot aantal mogelijkheden

SAN DIEGO, 15 AUG. Met een groot galafeest in de haven van San Diego vierde de Republikeinse partij gisteravond dat Bob Dole enkele uren eerder door de conventie formeel genomineerd was voor het Amerikaanse presidentschap. Maar de gedelegeerden die Dole even daarvoor de nominatie hadden bezorgd waren niet uitgenodigd. Hen zal Dole vanavond toespreken, op de laatste dag van de conventie.

Zijn eerste openbare verschijning als de officiële Republikeinse presidentskandidaat was echter voor een ander gezelschap, dat naast landelijke politici vooral bestond uit ondernemers en lobbyisten die minimaal duizend dollar hadden neergeteld voor een kaartje voor het gala. De Republikeinen hopen dat het feest hun tien miljoen dollar oplevert.

Bij een Amerikaanse partijconventie gaat het om meer dan alleen het opstellen van een partijprogramma en het aanwijzen van kandidaten voor het presidentschap en het vice-presidentschap. In de marge van dat politieke ritueel vinden verspreid over de stad nog honderden andere evenementen plaats, waar het niet om stemmen gaat of om het toejuichen van de kandidaat, maar om geld, politieke invloed en het uitbouwen van netwerken. In cafés en restaurants, bij de paardenrennen, op de golfbaan, in afgehuurde parken, dierentuinen en musea, op boten en bij particulieren thuis treffen politici, zakenlieden en lobbyisten elkaar voor etentjes, borrels en feesten, die alles bij elkaar een soort schaduwconventie vormen die de echte conventie in omvang naar de kroon steekt.

Alle Republikeinen die iets te betekenen hebben in de landelijke politiek of in de deelstaten zijn hier vier dagen lang aanwezig, met weinig omhanden. De conventie begint meestal niet eerder dan vijf uur 's middags en is in veel gevallen om acht uur al weer afgelopen. Behalve de afgevaardigden en de pers zijn er weinigen die iedere zittingen helemaal bijwonen.

Dat geeft vertegenwoordigers van het bedrijfsleven en allerlei belangengroepen (van milieu-activisten tot belastingweigeraars, van de Christelijke coalitie tot pleitbezorgers van het homohuwelijk) een gouden kans om contacten te leggen, en aan te halen, met de mensen die bepalen hoe de nieuwe wetten van het land en van de deelstaten eruit komen te zien. Bovendien is er een leger van meer dan tienduizend journalisten aanwezig, dat bij gebrek aan groot nieuws wellicht geïnteresseerd kan worden voor deze of gene goede zaak.

Voor politici is het party circuit een buitenkans om geld voor hun campagnes op te halen, en om voor relaties (gesponsorde) feestjes te geven. Dit jaar zijn in het Congres nieuwe regels van kracht geworden die beperkingen stellen aan de gunsten en donaties die politici mogen accepteren. Maar de commissies voor ethische zaken van het Congres hebben gezegd tijdens de conventies minder streng te zullen zijn.

In de Crystal Ballroom van het luxueuze Wyndam Emerald Plaza Hotel houdt het Republikeinse instituut voor internationale betrekkingen een lunch voor zo'n 200 gasten, die 500 dollar per couvert hebben betaald. Sponsors zijn de telecommunicatiegigant AT&T, de oliemaatschappijen Arco en Chevron, sigarettenproducent Philip Morris en autofabrikant Mazda. Culinair is de driegangenlunch bescheiden, maar het eigenlijke hoofdgerecht is een kleine forumdiscussie met vier Republikeinse ex-ministers van Buitenlandse Zaken, onder wie Henry Kissinger, en senator John McCain. Ook een aantal andere Congresleden is aanwezig en beschikbaar voor een korte kennismaking. De hele bijeenkomst duurt niet veel langer dan een uur. Het gaat er maar om dat ze weten wie je bent, dat ze je terugbellen als je ze een keer nodig hebt, luidt de stelregel van iedere lobbyist.

In downtown San Diego hebben de oliemaatschappijen Texaco en Chevron samen met enkele branchegenoten een jazz-café afgehuurd voor een feestje ter ere van Afgevaardigde Tom Bliley. Alle drank is betaald, de toegang beperkt tot gasten van Bliley en de ondernemingen, en de muziek net niet te hard om nog te kunnen praten.

Robert Dingman is lobbyist voor de American Motorcycle Association, op Capitol Hill behartigt hij de belangen van de Amerikaanse motorrijder. Zijn grote bondgenoot in het Congres is de flamboyante senator Ben Nighthorse Campbell van Colorado, een Democraat die vorig jaar Republikein is geworden. Dingman trekt veel op met Campbells plaatsvervangend stafchef, en als het feestje in het jazzcafé op zijn eind loopt beginnen ze samen aan een nachtelijke kroegentocht.

Campbell draagt de motorlobby een goed hart toe, hij laat zich graag op indrukwekkende motoren fotograferen en draagt zo bij aan de imagoverbetering van de motorrijder in het algemeen. Om de goede contacten te bestendigen heeft Dingman afgelopen zondag een diner georganiseerd om geld voor Campbell op te halen. Daarnaast heeft hij geholpen bij het opzetten van een bijeenkomst, ook zondag, van tienduizend motorrijders, waar Campbell kon schitteren als de voornaamste spreker. En nu zorgt hij dat een van Campbells voornaamste medewerkers een leuke avond heeft, al lukt het hem ondanks enkele pogingen niet om hem voor die avond aan een vriendin te koppelen.

Een paar blokken verderop heeft Chrysler een oude parkeergarage tijdelijk omgebouwd tot een museum voor oude en nieuwe modellen, waar de autofabrikant iedere dag partijen geeft voor politici en andere relaties. Concurrent General Motors heeft het anders aangepakt: de onderneming heeft voor de organisatie van de conventie zestig auto's ter beschikking gesteld.

In Old Town San Diego, een schilderachtig buurtje in Spaans-koloniale stijl, geeft de vereniging voor de effectenhandel een feestje voor genodigden ter ere van Jim Leach, die voorzitter is van de commissie voor bankzaken in het Huis van Afgevaardigden. Een telecommunicatiebedrijf houdt iedere middag in een restaurant aan zee een buffet voor lobbyisten en politici die zich bezighouden met die sector. En een spoorwegmaatschappij heeft speciaal voor de gelegenheid een trein uit de jaren dertig op het terrein van de conventiehal gereden, waar deze week 18 feestjes worden gegeven, ondermeer een voor de voorzitter van de commissie voor transportzaken in het Huis van Afgevaardigden.

Invloed is niet te koop, beweren de politici bij hoog en bij laag. Maar een donatie kan wel deuren openen die anders gesloten blijven. Sponsors van het campagnecomité van Newt Gingrich die 5.000 dollar hebben betaald, kunnen de voorzitter van het Huis tijdens de conventie opzoeken in zijn sky-box. En de grootste donoren van de Republikeinse partij, die 100.000 dollar of meer bijdragen, kunnen vandaag ontbijten met kandidaat Dole.