Richard Krajicek op Mars; Nieuw bewijs voor buitenaards leven

Marsmannetjes zijn klein, groen en hebben antennes op hun hoofd. Ze zwerven door de ruimte in speciale schotels. Zo zie je ze tenminste in stripverhalen. Helaas bestaan Marsmannetjes niet echt. Niemand op aarde heeft er ooit een gezien. Astronauten zijn tijdens hun ruimtereizen nog nooit een schotel tegengekomen, laat staan een waarin groene mannetjes zaten.

Op foto's van Mars zijn de wezens ook niet te bekennen. Mars is eigenlijk heel saai. Er staan geen huizen, er groeien geen bomen en er stromen geen rivieren. Er lopen geen honden of katten, er vliegen geen vogels en er zwemmen geen vissen. Er is helemaal niks, alleen zand met de rode kleur van het gravel dat je op tennisbanen vindt. Eigenlijk is Mars één groot tennisveld. Richard Krajicek zou er misschien wel eens een balletje willen slaan. Dan zou hij wel een dikke bontjas moeten aantrekken, want het kan er behoorlijk koud zijn. De temperatuur daalt er vaak tot 100 graden Celsius onder het nulpunt. Richard zou ook een zuurstofapparaat en een zuurstofmasker moeten meenemen want de lucht op Mars bevat weinig zuurstof. Bovendien kan het er venijnig hard waaien. De wind bereikt soms orkaansnelheden van 200 km per uur. En een tennisseizoen zou erg lang duren, want op Mars duurt een jaar 687 dagen, twee keer zo lang als op aarde. Voorlopig dus geen Wimbledon op Mars.

De rode planeet lijkt doods. Toch denken sommige mensen dat er leven is. Om dat te onderzoeken hebben de Amerikanen in de jaren zeventig twee ruimteschepen gelanceerd. De schepen heetten allebei Viking. Ze namen eerst foto's van Mars, daarna landden ze op de planeet. Vervolgens kwam er een schopje uit het schip tevoorschijn dat via een drie meter lange beweegbare arm wat Marsgrond opschepte. De grond werd opgeslagen in bakjes en de Vikings keerden weer terug naar de aarde. De onderzoekers haalden de bakjes uit de ruimteschepen en onderzochten de Marsgrond. Tot hun grote teleurstelling vonden ze geen sporen van leven.

Maar afgelopen woensdag is op een brok steen van Mars toch wat gevonden. Amerikaanse onderzoekers ontdekten een meteoriet in het ijs van de Zuidpool. Op Aarde dus, maar de meteoriet is een brok steen van Mars. Ze denken dat de meteoriet na een reis van 16 miljoen jaar op aarde is neergeploft. Dat gebeurde 13.000 jaar geleden. In kleine scheurtjes in de meteoriet vonden de onderzoekers polycyclische aromatische koolwaterstoffen. Dat zijn moleculen, chemische verbindingen die een beetje op teer en asfalt lijken en die afkomstig kunnen zijn van leven. Volgens de Amerikanen zijn deze verbindingen door bacteriën gemaakt. Dat zijn hele kleine organismen die je alleen door de microscoop kan zien. Die bacteriën zouden miljoenen jaren geleden dus op Mars hebben geleefd. En wie weet wat er verder nog leefde. Toch misschien Marsmannetjes?