Internet in Amerikaanse huiskamers toegankelijk via televisietoestel; Philips' WebTV moet kersthit worden

NEW YORK, 8 AUG. Philips verwedt er het bedrijf om dat de WebTV een succes wordt. “De eerste reacties zijn zo enthousiast dat we ons afvragen of we wel genoeg van het produkt kunnen maken”, zegt Robert Minkhorst, hoofd van Philips Consumer Electronics in de Verenigde Staten.

Niet bekend

Het produkt wordt uitgebracht onder de merknaam Philips Magnavox. Daarmee staat Philips voor zijn tweede gok: het vestigen van een merknaam die Amerikanen in de toekomst moeten gaan associëren met de digitale toekomst van de consumentenelektronica. Magnavox is eigendom van Philips en een Amerikaans merk dat in het land goed aangeschreven staat. “Philips Magnavox moet hèt merk voor digitale consumentenelektronica worden”, aldus Ed Volkwein, algemeen manager voor marketing en verkoop van Consumer Electronics. DVD komt in de toekomst ook onder de naam Philips Magnavox op de Amerikaanse markt.

Philips toonde het produkt gisteren in een bovenzaal van het chique St. Regis hotel op Manhattan. “Het idee is dat een tv in de huiskamer staat en een pc in een werkkamer”, zegt Minkhorst. “WebTV brengt Internet in de huiskamer zodat de kinderen van de pc in de werkkamer afblijven.”

De televisie wordt aangesloten op een kastje dat via een toetsenbord kan worden bediend. Dat toetsenbord kan op het scherm worden 'getoverd' en dan met een afstandsbediening worden bestuurd. Het is ook mogelijk een los toetsenbord met infraroodverbinding aan te schaffen. Een kabeltje verbindt het kastje met de telefoonaansluiting.

Met een druk op de knop kan de gebruiker overschakelen van televisie naar Internet. Wie op Internet surft - en dan wellicht de enige telefoonlijn in huis bezet houdt - kan in de VS via call-waiting een seintje krijgen dat iemand telefonisch verbinding zoekt en het telefoontje aannemen. Internet gaat dan in de pauzestand en komt na het gesprek weer terug. Het is ook mogelijk om tijdens het binnenhalen van informatie vanaf Internet in een hoekje van het scherm naar de tv te kijken. Philips kon dit gisteren echter niet laten zien omdat de demonstratie-tv's niet op kabel waren aangesloten.

De Internet-aansluiting wordt geregeld door WebTV, dat vanaf elke lokatie de meest geschikte verbinding zoekt. De gebruiker kan via verschillende Internet-toegangverschaffers Internet opgaan. Hij hoeft zich niet apart te abonneren op een Internet-leverancier; dat gebeurt automatisch via WebTV.

Wat zijn de kosten voor de consument? Als hij tv en (eventuele extra) telefoonaansluiting al heeft, komt het op 329 dollar voor het kastje, zo'n zestig dollar voor het optionele toetsenbord en ongeveer 20 dollar per maand voor een abonnement op WebTV.

WebTV is geen networkcomputer (NC), zoals Oracle die heeft aangekondigd, en ook geen PC/TV, zoals Compaq die ontwikkelt. “Je moet dit proberen los te zien van de pc, die de basis is van alles wat we nu met Internet doen”, zegt Volkwein. “Er is geen besturingsprogramma en je kunt geen beeld of tekst downloaden op een harde schijf. Alleen de server die je Internet-verbinding verzorgt kan in bescheiden mate iets voor je opslaan.”

Volgens Philips zitten ongeveer 40 miljoen Amerikanen op iets als WebTV te wachten. Het produkt slaat een brug tussen de passieve tv-kijker - de zogeheten couch potato - en de interactieve pc-gebruiker. Overigens heeft ook Sony een dergelijk produkt in ontwikkeling.

“Televisiekijken gebeurt vaak in gezinsverband, terwijl gebruik van de pc een zeer individuele activiteit is”, zegt Minkhorst. “Tussen die twee uitersten ligt een scala van mogelijkheden. Met WebTV zetten wij een eerste stap.”

Philips wil de komende maanden nieuwe mogelijkheden van de WebTV introduceren. Een voorbeeld daarvan is een printport zodat beelden vanaf het Internet kunnen worden afgedrukt.

In het verleden kon Philips zijn vindingen niet altijd in verkoopsuccessen omzetten en het bedrijf is zelf de eerste om dat te erkennen. Het debacle CD-i op de Amerikaanse markt is nog niet vergeten. In september begint Philips een campagne in de VS om WebTV onder de aandacht te brengen. “De marketingcampagne wordt groot”, zegt Volkwein, “en ik bedoel: gróóót.” Minkhorst kan desgevraagd nog niet vertellen hoeveel geld hij er in zal steken. Veertig miljoen dollar? Honderd miljoen? Minkhorst: “Ik weet het echt nog niet. We moeten zien hoe het loopt.”