Zeppelin voor bloemen en uitstapjes

In 1999 komt de zeppelin weer in de lucht. Dat is de bedoeling van een bedrijf uit 's-Graveland dat becijferde dat wereldwijd behoefte is aan 1000 luchtschepen.

's-GRAVELAND, 3 AUG. De zeppelin wordt vrijwel zeker opnieuw ingevoerd als tramsportmiddel. Het bedrijf Rigid Airship Design ontwikkelt samen met wetenschappers van de Technische Universiteit Delft een prototype. Het luchtschip wordt zilverkleurig, 156 meter lang, kan twintigduizend kilo tillen en gaat zestig miljoen gulden kosten. Op dit moment wordt onderhandeld over een bouwlocatie met verschillende gemeenten in Nederland, waaronder Rotterdam.

Rigid Airship Design uit 's-Graveland heeft op basis van NASA-onderzoek becijferd dat er de komende twintig jaar wereldwijd een markt ontstaat voor duizend luchtschepen. Ze kunnen gebruikt worden voor toeristische uitstapjes, voor transport van lichte goederen als bloemen en voor transport van bouwmaterialen naar booreilanden. Luchtschepen zouden daarvoor beter geschikt zijn dan helikopters, omdat ze veel langer in de lucht kunnen blijven. Weken achter elkaar, als het moet, zegt woordvoerder W. Tijssen van het bedrijf. “Het aantal toepassingen is groter dan de fantasie.”

Initiatiefnemer van het project is de directeur van Rigid Airship Design, I. Alexander. Alexander pleit al jaren voor de herinvoering van de zeppelin. Hij gaat ervan uit dat de bouw van het prototype 200 banen oplevert en dat de zeppelinindustrie voor drieduizend vaste banen zorgt. Tijssen: “Er hebben al veel ex-werknemers van Fokker bij ons gesolliciteerd voor een baan als luchtschip-technicus. We zullen hen zeker kunnen gebruiken.”

Nadat de Duitse zeppelin genoemd naar graaf Hindenburg in 1937 explodeerde boven New York, verdween het luchtschip in 1940 als transportmiddel van het wereldtoneel. De Hindenburg, die vier keer zo groot was als het te bouwen prototype, was gevuld met het brandbare waterstofgas. Niet alleen de Hindenburg is neergestort, ook sommige met helium gevulde luchtschepen verongelukten, meestal door rukwinden en snelle weersveranderingen.

Dat kan nu niet meer, zegt directeur Alexander, omdat de navigatie verbeterd is. De voordelen van een zeppelin zijn groot, benadrukt hij. Het energieverbruik is gunstig, het bedraagt maar een fractie van dat van een vliegtuig, en het maakt nauwelijks geluid. “Als moderne zeppelins beschadigen storten ze minder snel neer dan vliegtuigen, omdat het dragende helium in afzonderlijke compartimenten zit.”

Het moderne luchtschip heeft een huid van aluminium en is stevig. Aan de bovenkant van het luchtschip zit helium, het ruim blijft vrij voor lading of mensen. Dit in tegenstelling tot de huidige, voor reclamedoeleinden gebruikte zeppelins, waaronder gondels bevestigd zijn.

M. Kneepkens van de Stadspartij in Rotterdam raakte meteen enthousiast toen hij hoorde van de initiatieven in Delft. In november 1995 stelde hij voor een locatie in Rotterdam te zoeken voor de bouw van zeppelins. Het college van b en w ging dinsdag akkoord met zijn voorstel. Kneepkens kwam er toevallig achter dat Rotterdam al eens een loods heeft gehad voor zeppelins, aan de Pelgrimskade in Delfshaven. In 1920 kreeg Engeland een zeppelin-hangar uit Ludwigshafen van Duitsland, bij wijze van herstelbetaling voor de Eerste Wereldoorlog. Toen die in Rotterdam aankwam, heeft het bedrijf Stokvis de loods gekocht voor een kwartje per kilo en in Delfshaven opnieuw opgebouwd. Daar heeft de loods tenminste tot 1970 gestaan. Rotterdam maakt veel kans om de bouw van de zeppelins binnen te halen, zegt Rigid Airship Design. De aanvoerroutes zijn gunstig, en de stad ligt dichtbij Delft, waar de faculteit lucht- en ruimtevaart inmiddels het ontwerp maakt. De gemeenteraad behandelt het voorstel op 22 augustus.