Jury VS: bankiers 'Whitewater' zijn deels onschuldig

WASHINGTON, 2 AUG. De Amerikaanse president, Bill Clinton, heeft gisteren een belangrijke overwinning geboekt met de gedeeltelijke vrijspraak door een federale jury van twee bankiers, verdacht van fraude in de zogeheten 'Whitewater-affaire'.

De twee bankiers, Herby Branscum en Robert Hill uit Arkansas, werden beschuldigd van het overtreden van bancaire regels en het plegen van fraude met het doel de campagne voor de herverkiezing van Clinton als gouverneur van Arkansas te financieren. Ook Bruce Lindsey, assistent op het Witte Huis, werd tijdens het proces door aanklagers genoemd als samenzweerder. De bankiers werden vrijgesproken van de belangrijkste beschuldiging van samenzwering en evenmin schuldig bevonden aan drie beschuldigingen van fraude. Zeven overige beschuldigingen waarover de jury verdeeld was, werden in het proces ongeldig verklaard.

Het 'Whitewater-schandaal' achtervolgt Clinton en zijn vrouw, Hillary, al sinds Clinton's campagne voor de presidentsverkiezingen in 1992. Een van de beschuldigingen in de affaire luidt dat de Clintons via hun compagnon in het recreatieproject Whitewater, James McDougal, die in 1982 een spaarbank kocht, geld zouden hebben gesluisd naar fondsen voor Clinton's herverkiezing als gouverneur van Arkansas in 1990. Bij de spaarbank werd in 1989 ernstige corruptie ontdekt.

Een functionaris van het Witte Huis noemde het besluit van de rechtbank “goed nieuws”. Een andere regeringsfunctionaris zei dat de Whitewater-zaak met deze uitspraak “voor eens en altijd” moet zijn gesloten. De verdachten Hill en Branscum zeiden na afloop dat de rechtzaak “puur politiek” was geweest. “Het had nooit zover moeten komen, ik ben onschuldig”, aldus Hill. Aanklager Hickman Ewin sprak zijn teleurstelling uit over de uitspraak en zei dat de onafhankelijke onderzoekscommissie inzake Whitewater van raadsman Kenneth Star de uitspraak zou bekijken. Dan wordt besloten of de zaak wordt voortgezet op grond van de zeven beschuldigingen waar de jury zich niet over heeft uitgesproken. De aanklager wilde niet zeggen of met de uitspraak ook de zaak tegen Witte Huis-medewerker Lindsey is gesloten. Volgens waarnemers heeft de uitspraak de angel gehaald uit de Whitewater-affaire, die een latente bedreiging is voor Clinton's herverkiezing als president van de VS. De eerste rechtzaak inzake Whitewater eindigde in mei met de veroordeling van Clinton's zakenpartner in Whitewater, Mc Dougal. (AP, Reuter)