CLAUDETTE COLBERT 1903-1996; Die ene film

Acht jaar nadat het persbureau AFP haar overlijdensbericht verspreidde - en onder andere deze krant abusievelijk een necrologie publiceerde - is Claudette Colbert gisteren echt gestorven, 92 jaar oud, in haar plantersvilla op het West-Indische eiland Barbados, waar ze zich in 1960 terugtrok.

De best betaalde actrice van Hollywood aan het einde van de jaren dertig heeft nooit haar memoires willen schrijven en stond slechts bij hoge uitzondering een interview toe. Ze vatte haar leven eens als volgt samen: “Ik heb die ene film gedaan. Toen ben ik gaan zwemmen. En ik was gelukkig getrouwd, met mijn dokter. Wie kan dat nu wat schelen?”.

Hoewel er geen twijfel kan bestaan wat 'die film' was, namelijk Frank Capra's It Happened One Night (1934), de moeder van alle screwball comedies, waarvoor Colbert een Oscar kreeg, speelde de actrice er in een stuk of zestig. Geboren als Lily Claudette Chauchoin in een voorstad van Parijs, kwam ze in 1906 als kleuter met haar ouders naar New York.

Ondanks de ambitie om modeontwerpster te worden, belandde ze in 1923 op Broadway, onder de meisjesnaam van haar moeder, en debuteerde in 1927 in een zwijgende film van Capra, The Love of Mike. Colberts tweetaligheid bezorgde haar twee rollen in tegelijkertijd in het Frans en het Engels opgenomen films en ze speelde hoofdrollen in twee spektakelstukken van Cecil B. De Mille: Poppaea in The Sign of the Cross (1932) en de titelrol in Cleopatra (1934). Na de met de vijf belangrijkste Oscars onderscheiden It Happened One Night, waarin Colbert de voortvluchtige rijkeluisdochter tegenover de cynische roddeljournalist Clark Gable speelde, werd haar 'sophisticated' charme een begrip in tal van films: andere screwball comedies als W.S. Van Dyke's It's a Wonderful World (1939) en Preston Sturges' The Palm Beach Story (1941), maar ook door Billy Wilder geschreven komedies als Bluebeard's Eighth Wife (Ernst Lubitsch, 1938) en Midnight (Mitchell Leisen, 1939), de vroege Technicolorwestern Drums along the Mohawk (John Ford, 1939) en de kolder van The Egg and I (1947).

Ze kreeg Oscarnominaties voor Private Worlds (1935) en Since You Went Away (het Amerikaanse antwoord op Mrs. Miniver, 1944).

Volgens de legende werkte Colbert nooit na vijven en mocht evenmin ooit haar rechterprofiel in beeld gebracht worden, omdat ze als kind twee keer haar neus gebroken had.

Wegens een rugblessure moest ze op het laatste moment de hoofdrol in All about Eve (1950) aan Bette Davis overdoen, die er een legendarische creatie van maakte. In de loop van de jaren vijftig nam Colberts roem snel af en ze maakte een enkele film in haar geboorteland, Sacha Guitry's Si Versailles m'était conté (1954).

Voor een Broadwayrol in 1978 en een met een Golden Globe onderscheiden televisiefilm in 1986 (The Two Mrs. Grenvilles) verliet Colbert nog haar paradijselijke retraite, waar ze vrienden als Ronald Reagan en Frank Sinatra ontving en af en toe zelf de speedboot naar Martinique bestuurde om kleren te kopen.

Haar leven en carrière waren betrekkelijk zorgeloos en getuigden op een vanzelfsprekende manier van onafhankelijkheid. Claudette Colbert was een geraffineerde ingénue, een rolmodel voor het bioscooppubliek. Er werd gefluisterd dat ze champagne in de aderen had.

    • Hans Beerekamp