Dreumes gemaakt van elastiek en springveren

ATLANTA, 30 JULI. Al direct bij binnenkomst wacht een kleine verrassing: de tafels zijn paars. Op de televisie lijken de tafels blauw, maar in het echt zijn ze paars. Wetenschappelijk onderzoek schijnt te hebben uitgewezen dat je een heen en weer geslagen pingpongballetje het beste ziet tegen een paarse achtergrond. Maar dan moet dat pingpongballetje wel een oranje kleur hebben.

“Kleur speelt een belangrijke rol in het moderne tafeltennis”, zegt de Nederlander Bas den Breejen. Hij is 71 jaar, oud-tafeltennisser en actief bestuurder. Hij is door het IOC tot informatie-manager benoemd. “Vroeger was het balletje wit”, zegt hij, “en daarom mochten de spelers geen wit shirt dragen. Nu het balletje geel is, zijn gele shirts verboden.”

Let trouwens ook eens op de kleur van de batjes. Rood aan de ene kant en zwart aan de andere. Daar is ook een heel gedoe over geweest, want het is de aard van de mens om de grenzen te verkennen van het toegestane. Wat was nu precies rood en wat was nu precies zwart? Scheidsrechters werden geconfronteerd met een heel gamma van kleine kleurverschillen, van diep donker aubergine tot een fel Karel Appel-rood. Inmiddels zijn wij op het punt gekomen dat precies is vastgelegd welk tint rood en welke tint zwart het moeten zijn.

Hoe interessant de kleuren van het batje ook zijn, waar het vandaag om gaat is de Chinese Deng Yaping. Zij is een fenomeen. Ze is olympisch kampioen in het enkelspel en samen met Qiao Hong in het dubbelspel. Ze is ook nog wereldkampioen. Maar dat is nog niet eens het meest bijzondere aan haar. Het meest bijzondere aan haar is haar lengte. Zij is 1 meter 50. Een dreumes, een dwerg, die net boven de tafel uitkomt.

Zij is nu 23 jaar en net uitgegroeid. Acht jaar geleden was ze ternauwernood de 1 meter 40 gepasseerd. Maar wel al tafeltenniskampioen van China. De coaches geloofden hun ogen niet en weigerden Deng mee te nemen naar toernooien. Niet haar rivalen waren haar grootste tegenstander, maar haar lengte, of het gebrek daaraan. Ten slotte gaven de coaches haar in 1989 een kans om voor het nationale team uit te komen. Samen met Qiao Hong won Deng haar eerste titel in het dubbelspel. Twee jaar later en intussen 1 meter 45 lang versloeg zij in de WK-finale de Noordkoreaanse Li Bun-hui.

Maar haar grote moment zou nog komen op de Olympische Spelen van Barcelona. Nadat Deng en Qaio samen het dubbelspel hadden gewonnen, moesten zij in de finale enkelspel tegen elkaar uitkomen. Deng won de eerste twee games gemakkelijk met 21-6 en 21-8, maar de derde was voor Qiao met 21-15. Ook de vierde leek naar Qiao te gaan, maar Deng maakte een 20-16 achterstand goed en won ten slotte met 23-21.

Acht jaar zijn Deng en Qiao de twee sterkste speelsters ter wereld. Acht jaar spelen zij nu samen in het dubbelspel en acht jaar zijn zij in het enkelspel elkaars rivalen. Vermoedelijk is zoiets alleen nog maar mogelijk in een communistische staat. 's Middags spelen zij samen tegen hun landgenoten Liu Wei en Qiao Yunping. 's Avonds treft Deng in de kwartfinale van het enkelspel de Duitse Nicole Struse en moet Qiao het opnemen tegen de Japanse Chire Koyama.

Als zij binnenkomen voor de dubbel loopt Deng voorop. Zij is weliswaar heel klein, maar ook ietwat gedrongen. Haar vierkante voorkomen doet nauwelijks vermoeden dat wij hier met een sportvrouw te maken hebben, maar zodra zij een batje ter hand neemt en zodra dit batje in contact komt met een balletje verandert haar lichamelijke verschijning volkomen. Het lijkt alsof zij plotseling over uitschuifbare armen beschikt. Ballen die hoog van de tafel springen, springt zij als een kat achterna en slaat zij met een droge knal weer naar beneden. Zij is gebouwd uit elastiek en springveren, met armen die de kracht hebben van een zware katapult en beentjes die vier dribbelpasjes tegelijk kunnen maken.

Af en toe, als zij moeten serveren, houden Deng en Qaio hun batje voor hun mond en beginnen daar achter te praten. Hun tegenstanders mogen niet horen waar het balletje na de service op tafel zal komen. Qiao is groter (1.65 meter) en ouder (28 jaar) dan Deng. Samen zijn zij onverslaanbaar en met 18-21, 25-23, 22-20 en 22-14 moeten Liu Wei en Qiao Yunping het afleggen. Op de persconferentie na afloop zitten Deng Yaping en Qiao Hung weer naast elkaar, maar het is uitsluitend Deng die het woord voert. Zij vertelt dat zij zes uur per dag traint, dat in China iedereen haar kent en dat zij meer salaris krijgt naarmate zij meer presteert, maar zij laat niet los wat zij jaarlijks aan haar sport overhoudt. “Ze zegt al heel wat meer dan vroeger”, weet Den Breejen, “toen zei ze alleen dat alle Chinese leiders geweldig waren.”

's Avonds speelt Deng in de kwartfinale tegen de Duitse Struse, die 1 meter 70 is. Een strijd van een reus tegen een dwerg, waarin de reus volkomen machteloos is. Deng springt en danst, en slaat met verschrikkelijk harde knallen alles terug wat haar voor het batje komt. Precies na 32 minuten schudt Struse het hoofd. Tegen Deng in deze vorm valt niets te beginnen: 21-15, 21-9 en 21-13. Achteloos neemt Deng de felicitaties van haar tegenstander in ontvangst en begint daarna nog wat met haar trainer te praten. Later wint ook Qiao van haar Japanse tegenstandster Koyama.

Iedereen verwacht dat ook dit keer de finale weer zal gaan tussen Deng Yaping en Qiao Hung. Kwade tongen beweren dat Deng zo veel heeft gewonnen dat zij opdracht krijgt nu ook eens Qiao te laten winnen. Maar er wordt hier zo veel gezegd, vooral door mensen die geen woord Chinees verstaan.

    • Max Pam