Beteuterde directeuren op feestje aartsrivaal

HOCKENHEIM, 27 JULI. Michael Dornemann en Rolf Smidt-Holtz, directeuren van de Duitse uitgever Bertelsmann, zaten er wat eenzaam en beteuterd bij. Het was dan ook eigenlijk het feestje van hun aartsvijand, de Kirch-Gruppe, die gisteren haar digitale televisie-toekomst ten doop hield met een gelikte presentatie op de Hockenheimring van de digitale tv-zender DF1. Die zender zal zondag live verslag doen van de Grote Prijs van Duitsland voor Formule 1-coureurs.

Kirch en Bertelsmann zijn partners, en dat is nog even wennen. Want tot voor kort leken ze elkaars bloed wel te kunnen drinken. Hun rivaliteit dreigde er voor te zorgen dat de Duitse tv-kijker geconfronteerd zou worden met twee volstrekt gescheiden en onuitwisselbare systemen voor digitale betaaltelevisie, volgens velen de tv van de toekomst. Een schisma dat zich op Europees niveau zou kunnen voortzetten omdat zowel Bertelsmann als Kirch belangrijke partners in het buitenland hebben.

Die gespannen relatie was in Hockenheim, waar op de achtergrond de raceauto's bulderend hun trainingsritten maakten, goed voelbaar. Begin dit jaar sloot Begemann nog een aliantie met de Franse mediabedrijven Canal Plus en Havas en met de Britse mediamagnaat Rupert Murdoch om in Duitsland digitale betaaltelevisie te lanceren. Dat was duidelijk gericht tegen de vergelijkbare plannen die de Beierse media-tycoon Leo Kirch in het vat had zitten. Zo ontwikkelden beide groepen een eigen systeem voor decoders die kijkers nodig hebben om de pakketten met tientallen nieuwe tv-kanalen waarvan de signalen zijn vervormd, zichtbaar te kunnen maken.

Begin deze maand liep Rupert Murdoch echter onverwachts over naar Kirch die hem een belang van 49 procent in zijn digitale tv-onderneming DF1 aanbood. Murdoch zelf beheerst via BSkyB al de betaaltelevisiemarkt in Groot Brittannië. Nu hebben de beide rivaliserende groepen besloten niet langer op het gebied van de decoder-techniek te gaan concurreren. “Een geldverslindende strijd”, zoals Dornemann het gisteren uitdrukte. “Dat was economisch niet zinvol. Wij zijn blij dat dit tot stand is gekomen,” zei Gottfried Zmeck, de collega van DF1. “We moeten ons niet afvragen wie van ons de strijd heeft gewonnen. De markt heeft gewonnen én de kijker.”

Toch zal Bertelsmann volgens plan in het najaar met een eigen systeem komen, met dit verschil dat de programma's van Kirch via hun decoder ook te zien zullen zijn. Omgekeerd zal een tv-kijker die bij Kirch een decoder bestelt, de betaalprogramma's van Bertelsmann onder de naam Club RTL kunnen ontvangen. Beide systemen worden compatibel gemaakt. Dornemann: “We blijven strijden, maar het wordt een programmastrijd.”

Op de persconferentie bleek dat er ook een oplossing is gevonden voor Première-TV, een betaaltelevisie-net dat nog op oude, analoge, leest was geschoeid en een twiststappel vormde. Dit filmkanaal was in handen van Kirch, Bertelsmann en Canal Plus, maar krijgt Murdoch nu als vierde partner. Ook deze zender zal een digitaal jasje krijgen.

Gezamenlijk zullen Bertelsmann en Kirch intussen gaan werken aan de ontwikkeling van een tweede generatie-decoder die al weer de opvolger moet worden van de eerste generatie decoders die op dit moment nog niet eens in de winkel ligt. Bertelsmann begint in de herfst. Kirch zegt haar decoder, de D-Box, vanaf zondag te kunnen verkopen tegen een prijs van 890 Duitse mark. Daarboven komt voor de kijker nog eens een 'proefabonnement' van 20 mark waarna 17 extra kanalen ook daadwerkelijk zichtbaar worden. Trotse medewerkers van DF1 toonden de mogelijkheden van digitale televisie, waarbij een veelvoud van kanalen kan worden doorgegeven. Zo zal de kijker van een Formule 1 race zelf kunnen gaan bepalen of hij een overzicht van de race wil, een shot met de cockpitcamera of een kijkje in de pits.

Hier en daar werd begin deze week, toen het akkoord uitlekte in de internationale pers gesuggereerd dat het ging om een knieval van Bertelsmann voor Kirch. Zo simpel lijkt het niet te liggen, nu er wat meer details bekend zijn gemaakt. Toch bleek ook gisteren weer wat een macht Kirch vertegenwoordigt. De mediamagnaat heeft een indrukwekkende verzameling uitzendrechten voor films en evenementen. Na de miljardenkoop van de uitzendrechten van de wereldkampioenschappen voetbal in 2002 en 2006, verwierf hij gisteren de betaaltelevisierechten van de Hollywood-studio Warner Bros.

Bertelsmann lijkt het inmiddels geaccepteerd te hebben. De uitgever gaf gisteren toe dat het bedrijf eigenlijk meer ziet in 'open netten' zoals bijvoorbeeld de zenders van RTL, waarbij het bedrijf indirect is betrokken. Napraten was er voor hem en zijn collega Schmidt-Holtz na afloop niet meer bij. In dat geval moest de geïnteresseerde maar bij een bijeenkomst van Bertelsmann komen.

    • Aco Alberts