Pankratov onder water naar goud

ATLANTA, 25 JULI. Denis Pankratov heeft zojuist zijn eigen wereldrecord op de honderd meter vlinderslag verbeterd, maar even later op de persconferentie lijkt het alsof hij net uit bed is gestapt. Een beetje verveeld, alsof er niks bijzonders is gebeurd.

En dat terwijl de 11.000 toeschouwers in het zwemstadion vannacht op de stoelen stonden toen hij zijn even spectaculaire als omstreden onderwatertechniek had gedemonstreerd. Pas dertig meter nadat hij in het water was gedoken, verscheen 'de menselijke dolfijn' weer aan de oppervlakte. Het was alsof baan vier onbezet was. Een jaar geleden zwom hij een wereldrecord in 52,32 seconden, nu tikte hij aan in 52,27.

“Ik denk dat ik het in 50 seconden kan zwemmen”, zei de Rus na afloop met een stalen gezicht. Over zijn trainingsmethodiek wilde hij niets kwijt. “Dat moet je aan mijn trainer vragen. Ik duik gewoon in het water en doe wat ik moet doen.” Nu hij alles gewonnen heeft wat er te winnen valt, wil hij uitsluitend zijn eigen grenzen verleggen. “Op de volgende Spelen ben ik op mijn top.”

Zenuwen? “De ene dag wel, de andere dag niet.” Wanneer hij stopt met zwemmen? “Daar heb ik nog niet over nagedacht.” Wat hij gaat doen als hij stopt? “Misschien word ik dan trainer.” Over zijn achtergrond wil Pankratov wel iets kwijt. “Mijn ouders waren fabrieksarbeiders. Ze namen me mee naar het zwembad zodat ik niet over straat zou zwerven.”

De persconferentie van Michelle Smith, de Ierse zwemster die afgelopen nacht op de 200 meter wisselslag haar derde gouden medaille won, concentreerde zich opnieuw op haar vermeende dopinggebruik. Vooral de Amerikaanse media hebben Smith, getraind door haar echtgenoot Erik de Bruin, in de verdachtenbank geplaatst. Zaterdag won ze de 400 meter wisselslag, een dag later de 400 meter vrije slag.

Omdat ze tot voor kort nauwelijks klinkende prestaties op haar naam had staan, moet er wel doping in het spel zijn, suggereerden media, coaches en concurrenten. Dat Erik de Bruin als discuswerper wegens doping werd geschorst, wordt eveneens tegen Smith gebruikt. “Ik gebruik geen doping”, onderstreepte de zwemster nog eens na haar derde overwinning. In een spectaculaire laatste 50 meter haalde ze de Chinese wereldrecordhoudster Li Lin in.

De verdachtmakingen van de afgelopen dagen - zelfs The New York Times wijdde een pagina aan het 'mysterie-Smith' - hadden haar concentratie niet verstoord. “Integendeel. Als ik een obstakel op mijn weg vind, ben ik nog vastbeslotener om mijn doel te halen.” Over de kritiek zegt Smith: “Ik moet erom lachen. Ik word vijf keer zo vaak getest als Amerikaanse zwemsters. De uitslag is steeds negatief.”

Vandaag heeft Smith een vrije dag. Morgen zwemt ze de 200 meter vlinderslag.

    • Ward op den Brouw