Luchtvaartoverleg VS-Londen ondanks protesten

WASHINGTON, 25 JULI. De Amerikaanse regering heeft negatief gereageerd op een verzoek van zes grote Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen de onderhandelingen over een zogeheten “open skies”-akkoord met Groot-Brittannië op te schorten. Het Amerikaanse ministerie van Transport liet weten dat de gesprekken komende dinsdag gewoon doorgaan.

Volgens het zestal willen de Britten de onlangs beklonken alliantie tussen British Airways en American Airlines gebruiken om de concurrentie de pas af te snijden. De zes hebben president Clinton in een brief verzocht om de onderhandelingen te verdagen totdat het Amerikaanse ministerie van Justitie zijn onderzoek naar de samenwerking heeft afgerond.

Een “open-skies”-overeenkomst verzekert Amerikaanse en Britse luchtvaartmaatschappijen over en weer van vrije landingsrechten. Dat betekent dat de Amerikaanse concurrentie eindelijk toegang krijgt tot het Londense vliegveld Heathrow, de thuisbasis van BA. De zes maatschappijen vrezen echter dat in de praktijk het overvolle Heathrow voor hen grotendeels gesloten blijft. De brief is geschreven door KLM-partner Northwest Airlines, Delta Airlines, United Airlines, Continental Airlines, Trans World Airlines en Tower Air.

De overeenkomst tussen BA en AA zou per april 1997 moeten ingaan. Het is de bedoeling dat zij passagiers en vracht op de transatlantische routes delen en gezamenlijke vluchten (“codesharing”) uitvoeren. De maatschappijen beheersen met een marktaandeel van 60 procent het Amerikaans-Britse luchtverkeer.

Verscheidene instanties moeten de alliantie goedkeuren. De Britse autoriteiten zijn al een onderzoek begonnen, evenals de Europese Commissie. Bovendien moet het Amerikaanse ministerie van Transport zijn fiat geven. Het ministerie van Justitie moet uitzoeken of de overeenkomst de vrije concurrentie in de VS op het spel zet.

Europees transportcommissaris Neil Kinnock gaat ervan uit dat Air France voortaan niet meer hoeft te rekenen op overheidssubsidie. Hij herinnerde gisteren nadrukkelijk aan een plechtige belofte van de Franse regering in die richting. De Europese Commissie gaf gisteren na langdurig en moeilijk beraad toestemming voor de derde en laatste portie van vijf miljard frank (1,65 miljard gulden) staatssteun aan de Franse luchtvaartmaatschappij. Het besluit was niet onomstreden, zo is uit bronnen in Brussel vernomen. Een aantal commissarissen stemde tegen omdat ze eraan twijfelen of Air France zich aan alle voorwaarden en beloftes houdt.

Kinnock onderstreepte dat de Commissie de vinger aan de pols zal houden. De Franse overheid mag maar vier miljard van de hulp onmiddellijk vrijgeven. Een miljard frank moet op een speciale rekening worden gezet. Deze blijft geblokkeerd totdat de reorganisatie bij Air France is afgerond. De Commissie behoudt zich het recht voor haar besluit terug te draaien als blijkt dat Air France en Parijs zich niet aan de afspraken houden.

Ondanks klachten van KLM, het Duitse Lufthansa, het Scandinavische SAS en British Airways (BA) over concurrentievervalsing door Air France, noemde Kinnock het besluit van de commissie gerechtvaardigd. (Reuter, ANP)