Ajax heeft opnieuw maling aan gevestigde namen

AMSTERDAM, 23 JULI. Het is illustratief voor de filosofie van Ajax dat de club zelfs in het eerste seizoen van de prestigieuze Arena niet of nauwelijks heeft geïnvesteerd in internationaal gereputeerde voetballers. Gevestigde namen als Finidi George, Michael Reiziger en Edgar Davids vertrokken naar het buitenland.

Aan dat rijtje kon gisteren ook Nwankwo Kanu worden toegevoegd, voor wie Internazionale na veel touwtrekkerij bereid was een groot bedrag neer te tellen dat dicht bij de tien miljoen moet zitten.

Ajax presenteerde gisteren als de nieuwe attractie een twintigjarige Argentijn, Mariano Juan van River Plate, die een vijfjarig contract tekende. Mogelijk volgt nog de negentienjarige Franse jeugdinternational Patrick Vieira, met wie Ajax deze week hoopt rond te komen. Uiteraard zijn ook Richard Witschge, Tijani Babangida en John Veldman aangetrokken om de gelederen te versterken, maar dat zijn geen spelers voor wie de internationale topclubs in de rij stonden.

Ajax heeft maling aan gevestigde namen, vaart zijn eigen koers en zoekt het niet in sterren om zijn publiek te lokken doch in functionaliteit. Geld om vedetten aan te trekken moet er genoeg zijn, gezien de begroting die komend seizoen fors wordt opgekrikt naar zeventig miljoen gulden. Met Babangida (22), met zes miljoen als vergoedingssom de duurste binnenlandse transfer aller tijden, Juan en eventueel Vieira investeert Ajax opnieuw in de toekomst.

Scout Ton Pronk, de voormalige verdediger van Ajax, is net als bij de vertrokken Nigerianen Finidi en Kanu de 'ontdekker' van de Argentijn Mariano Alcides Juan. Hij zag de veelzijdige voetballer voor het eerst aan het werk bij het wereldkampioenschap voor spelers onder de negentien jaar in Qatar (1995) waar hij met zijn land de titel behaalde. In Toulon, tijdens een toernooi voor voetballers onder de 21 jaar, kreeg Pronk de bevestiging van de talenten van Juan. “Daar speelde bijna hetzelfde Argentijnse elftal als het jaar ervoor in Qatar. Juan is een winnaar. Een speler die zijn tegenstander desnoods in tweeën schopt. Hij heeft een vooruitziende blik en is in staat om Danny Blind uit het elftal te spelen.”

Daarmee wordt duidelijk wat Ajax op termijn met de Zuidamerikaan van plan is. Juan moet de opvolger worden van libero Blind die nog een jaar onder contract staat. Voorwaarde is wel dat hij snel de Nederlandse taal leert. Van Gaal had Juan drie weken op zicht, kent intussen diens kwaliteiten en die beantwoorden precies aan zijn technische eisen: “Mariano speelt sterk in kleine ruimtes, is in staat om een bal direct spelen, loopt vrij snel en kan redelijk koppen ondanks zijn geringe lengte. Alleen voetbalt hij nog niet met twee benen, maar dat leren we hem wel aan. Juan kan in het centrum van de defensie spelen en rechts op het middenveld.”

Ajax contracteerde Juan via de Belgische makelaar Louis de Vries. Het sprak de clubleiding aan dat de Argentijn heel graag naar Ajax wilde. Juan ziet de Nederlandse kampioen als de ideale springplank om meer bekendheid te verwerven in de wereld. “Want Ajax is een van de belangrijkste clubs.” Juan liet zich in de hoofdstad vergezellen door zijn ouders die nog vrij jong ogen. Dat zorgde vorige week voor wat hilariteit toen cameraploegen dachten dat pa Juan de nieuwe aankoop was van Ajax.

Patrick Vieira, de Franse middenvelder van AC Milan die in Italië nauwelijks aan spelen toekwam, bekeek Pronk het eerst bij de interland voor olympische elftallen tussen Frankrijk en Duitsland. De in Senegal geboren Vieira zou uitkomen in Atlanta, maar is teruggekeerd naar Milaan omdat hij een knieblessure opliep.

Met negentien spelers is de selectie van Van Gaal niet volledig. Ajax is ook nog op zoek naar een opvolger van Kanu die te elfder ure de overstap heeft gemaakt naar Internazionale. Voor een bedrag dat volgens penningmeester Van Os niet in verhouding staat met de 2,8 miljoen gulden die zijn advocaat aanvankelijk via de arbitragecommissie wilde afdwingen. Ajax mocht maximaal negen miljoen gulden vragen voor de Nigeriaan.

Voor de vacature van Kanu bestaat een geheim lijstje met daarop bekende en minder bekende spelers. Ajax kampt daarbij nog steeds met het probleem dat veel benaderde spelers om uiteenlopende redenen geen belangstelling tonen. Er bestond grote interesse voor de Braziliaan Anderson da Silva van AS Monaco, topscorer van de Franse competitie. De spits wilde zelf wel naar Ajax maar zijn vrouw voelde er niets voor om het vorstendom te verruilen voor Amsterdam. Vandaar dat Ajax gisteren met gepaste trots bekendmaakte dat Jari Litmanen zijn nog een jaar durende contract heeft laten openbreken voor een verlenging tot 30 juni 1999.

Penningmeester Van Os liet nog weten dat de landskampioen vorig seizoen zestig miljoen gulden aan inkomsten opstreek. De helft daarvan was afkomstig uit de Champions League.

Ruim 650.000 toeschouwers bezochten een thuiswedstrijd van Ajax. Dat zal volgend seizoen aanzienlijk meer zijn met 45.000 verkochte seizoenkaarten. De Arena biedt plaats aan 51.200 toeschouwers. Alle business-seats en skyboxen zijn verkocht.

    • Erik Oudshoorn