Verdenking corruptie bij Elf; Gedetineerde topman SNCF treedt terug

PARIJS, 19 JULI. Loïk Le Floch-Prigent is vanmorgen afgetreden als president-directeur van de Franse Spoorwegen (SNCF). Gisteren bepaalde het Hof van Cassatie in Parijs dat hij in voorlopige hechtenis blijft. De man is mogelijk betrokken geweest bij corruptie-schandalen.

Dat was in de tijd dat Le Floch-Prigent nog president was van de grote staatsoliemaatschappij Elf-Aquitaine.

Premier Juppé had gisteren, na het bekend worden van het mislukken van Le Floch-Prigents verzoek om vrijlating in het belang van zijn onderneming, laten weten dat handhaving van de SNCF-president daarmee onmogelijk was geworden.

“Een groot staatsbedrijf heeft leiding nodig. Voortzetting van Le Floch-Prigents hechtenis maakt het de onderneming onmogelijk normaal te functioneren,” aldus de premier. De spoorwegdirecteur wordt ervan verdacht een hoofdrol te hebben gespeeld in een rampzalig verlopen investering van Elf in het noodlijdende mode-concern Bidermann.

Directeur-eigenaar Maurice Bidermann, die zelf al langer vastzit, is een persoonlijke vriend van Prigent. 800 miljoen francs (267 miljoen gulden) verdwenen daar in een bodemloze put. Prigents ex-echtgenote zou voor 2,5 miljoen francs aan gunsten van Bidermann hebben ontvangen.

Daarnaast onderzoekt rechter van instructie Eva Joly, een web van ondoorzichtige onroerend goed-transacties door Elf ten tijde van Prigent. Honderden miljoenen franken zijn op nog niet opgehelderde wijze naar allerlei buitenlandse bankrekeningen gesluisd.

Ook via de Gabonese dochteronderneming van Elf zijn op grote schaal ondoorzichtige transacties uitgevoerd. Onbekend is of justitie Prigent van persoonlijke bevoordeling verdenkt. Aannemelijk is dat in ieder geval een deel van de 'vermiste' bedragen een politieke rol hebben gespeeld, zowel bij Frankrijks Afrika-beleid - het onderhouden van goede betrekkingen met bevriende staatshoofden -, als bij partijpolitieke financiering in eigen land.

Prigent blijft in hechtenis omdat de rechter van instructie bang is dat hij het land verlaat of andere getuigen beïnvloedt.

Zijn vertrek bij de SNCF betekent dat de spoorwegen hun derde directeur binnen zes maanden krijgen. Hij was in december benoemd en aardig op weg het verhitte sociale klimaat na een bittere stakingsgolf te kalmeren en tegelijk vernieuwingen in de verlieslijdende SNCF door te voeren.

Een opvolger wordt waarschijnlijk snel gerecruteerd uit de top van een van de andere staatsbedrijven. De namen die worden genoemd zijn onder meer die van de directeuren van Aërospatiale en het Parijse vervoersbedrijf RATP.