'That's hot! Alles gloeit en doet pijn'

ATLANTA, 18 JULI. De Olympische Spelen worden morgennacht geopend en de temperatuur loopt langzaam op in Atlanta. Niet iedereen is bang voor de hitte. Voor de Amerikaanse hockeysters kan het zelfs niet warm genoeg worden. “Want dan pas zijn we echt in het voordeel”, zegt coach Pam Hixon.

De hockeysters wonen al ruim een jaar in Atlanta. Zo konden ze wennen aan de weersomstandigheden en aan het olympische kunstgras. “Nu spelen we echt thuis. Het is ons veld, onze stad.” Het was gisteren al ongeveer 30 graden Celsius in Atlanta, maar de hockeysters maakten vorig jaar in deze periode mee dat de temperatuur tot veertig graden opliep en de vochtigheidsgraad honderd procent bedroeg.

“That's hot!”, stelt topscoorster Kelli James. “Zoals het nu is, is het nog niets. Als het hier echt heet is, voel je je oververhit. Alles gloeit en doet pijn. Je denkt steeds dat je gaat flauwvallen.” Het kunstgras zorgt nog eens voor extra warmte. “Of je het aan je voeten voelt? Je voelt het aan alles”, zegt aanvoerster Barb Marois. Haar coach: “Het lijkt net of je in een hete oven loopt. Je wilt er zo snel mogelijk uit.”

Het is, zo zeggen ze, een kwestie van gewenning. Team USA speelde de afgelopen twaalf maanden dan ook tientallen wedstrijden in Atlanta. De Amerikaanse hockeysters mikken op een medaille. Ze gaven ruim een jaar alles op voor de Olympische Spelen en betrokken appartementen in en rondom de olympische stad. Alleen de handballers streken al eerder neer in Atlanta. Het inkomen van de hockeysters bedroeg afgelopen jaar 16.000 dollar per speelster. Dat is niets vergeleken met de bedragen die andere Amerikaanse olympische deelnemers, zoals tennisser Agassi en de twaalf multi-miljonairs van het Dream Team, verdienen.

“Ik denk dat wij de echte olympiërs zijn”, zegt Kelli James. Haar nagels zijn rood-wit-blauw geverfd, de Amerikaanse kleuren “Geld is niet belangrijk als je een doel hebt. We're going after gold together.”

De Amerikaanse hockeysters waren twee weken geleden de eerste sporters die intrek namen in het atletendorp en ze openen zaterdagmorgen - om negen uur Atlanta-tijd - ook het olympische toernooi, uitgerekend tegen Nederland. Voor het team van coach Tom van 't Hek is het prettig dat de wedstrijd zo vroeg op de dag wordt gespeeld. De wekker loopt weliswaar om zes uur af, maar de temperatuur zal tijdens de wedstrijd nog niet extreem hoog zijn. “De hitte zal de komende weken veel ploegen pijn doen, let maar op”, voorspelt Kelli James.

De weersverwachting voor volgende week is temperaturen van tegen de veertig graden in Atlanta.

    • Hans Klippus