Met globetrotter Koss in cyberspace

ATLANTA, 17 JULI. Journalisten aller landen verenigden zich gisteravond in Atlanta in het IBM Sportcafe.Net, een plek waar de consumptie van informatie en drank met elkaar om voorrang strijden. De 'grand opening' van de officiële press-lounge gaat gepaard met gratis bier, wijn en hapjes. Als publiekstrekker is oud-olympiër Johann Olav Koss ingehuurd.

Als de voormalige Noorse schaatsheld het postmoderne café binnenstapt, blijven de meeste aanwezigen rustig achter hun computer of hun drankje zitten. Ook zijn vriendin, de Australische zwemster Samantha Riley, krijgt niet de aandacht die haar staat van dienst zou rechtvaardigen. De bewegingen van de twee, die elkaar anderhalf jaar geleden leerden kennen, worden slechts gevolgd door een handvol journalisten en fotografen.

De olympisch schaatskampioen van 1994 en de wereldkampioene op de 100 en 200 meter schoolslag worden door een medewerkster van de sponsor voor een beeldscherm gemanoeuvreerd. Koss en Riley spelen met het fanmail-systeem dat IBM heeft opgezet en dat computerbezitters over de hele wereld in staat stelt om sporters een boodschap te sturen. Riley stuurt een bericht cyberspace in: “Will you come to my party in the surfshack?”

Na een kwartier komt Koss ter zake. Hij geeft uitleg over Olympic Aid, het aan UNICEF gelieerde olympische hulpprogramma dat kinderen in oorlogsgebied sportplezier probeert te geven en waarvan de Noor ambassadeur is. In die functie reist Koss de hele wereld over. Begin dit jaar nam hij in de VS een cheque van een miljoen dollar aan, bestemd voor Olympic Aid. In landen als Bosnië, Burundi en Haïti waar oorlog woedt of woedde, verblijdt hij kinderen met sportschoenen en ballen, in Australië bezoekt hij zijn vriendin. Johann Olav Koss, globetrotter in dienst van de olympische beweging. “Ik vind het mooi om iets terug te kunnen doen voor deze mensen, die van de Olympische Spelen dromen”, zegt hij over zijn straatarme doelgroep.

Een Australische fotograaf wil het droompaar nog graag op de foto. Terwijl de heldere, blauwe ogen van de Noor en de diepbruine ogen van de lief lachende Australische in de camera kijken, zorgt de pr-medewerkster ervoor dat een opvallend geëtaleerd softwareprogramma een nog opvallender plaats naast de twee krijgt. Het is voorlopig de laatste avond die de oud-schaatskoning en de zwemprinses buiten het olympisch dorp doorbrengen. Vanaf vandaag spendeert Riley haar tijd louter aan het zwemmen.

Koss is er bij als zij zondag haar eerste wedstrijd zwemt. Ze lacht verlegen als iemand hem vraagt wat haar kansen zijn. “Ze heeft goede kansen, maar op de schoolslag zijn de verschillen klein. Het belangrijkste is dat ze haar best doet”, zegt Koss. Riley zegt niks. Op deze avond dient ze slechts als decoratie van de snelste schaatser die de wereld heeft gekend. Houdt Koss zelf van zwemmen? “Nee. Ik hou alleen van water als het bevroren is.”

    • Ward op den Brouw