Organisator van Spelen holt in ondergoed door Athens

ATHENS, 16 JULI. “Dit is de eerste en de laatste keer dat u me in mijn ondergoed ziet.” Bill Payne, de man die de Olympische Spelen naar Atlanta haalde, droeg gisteren voor één keer niet zijn gebruikelijke kostuum. Met de olympische vlam in de hand stond de organisator van de 23ste Spelen in sporttenue in het Sanford Stadium in Athens, Georgia.

Het was voor de in Athens geboren Payne (48) een bewogen moment. In het enorme stadion had hij als student American football gespeeld. Meestal onder toeziend oog van zijn inmiddels overleden vader. Nu zaten zijn kinderen op de tribune. Heel even werd het hem allemaal te veel. “Football was één van de passies die ik met mijn vader deelde.”

Terwijl de wereld naar Atlanta komt, haalt Bill Payne het deze maandag in zijn hoofd zijn hoofdkwartier in de hoofdstad van Georgia te verlaten en naar Athens te reizen, waar drie olympische sporten op het programma staan. Vier dagen voor de opening van de Spelen wilde hij juist in de stad waar hij opgroeide het olympisch vuur door de straten dragen. “Vandaag moest ik gewoon per se hier in Athens zijn.”

Op de vraag of hij als voorzitter van ACOG, het organisatie-comité van de Spelen, in het hectische Atlanta wel gemist kan worden, antwoordt Payne: “Ik ben blij dat ik eindelijk eens weg ben uit die stad.” Het landelijke Athens geeft hem verse zuurstof voor zijn terugkeer naar Atlanta, dat vanaf vrijdag ruim twee weken hoofdstad van de wereld mag zijn. Onderweg naar Atlanta arriveerde de vlam gisterochtend om negen uur bij de voormalige brandweerkazerne, nadat tientallen vooraanstaande burgers en Bill Payne de toorts door de straten van Athens hadden gedragen. Toegejuicht door zo'n 10.000 van de ongeveer 60.000 inwoners van de stad, langs een route met kunstmatige zuilen uit de Griekse oudheid en met goudkleurige verf bespoten nepgodinnen.

In en buiten Atlanta waren er de afgelopen maanden maar weinig mensen die er vertrouwen in hadden dat Atlanta op tijd klaar zou zijn voor de Olympische Spelen. Rotsvast was echter het vertrouwen van William Porter Payne. Steeds hield hij pessimisten voor dat de stad de deadline - 19 juli - zou halen. Zo kort voor het begin van “de grootste show op aarde” wijst alles in de richting van zijn gelijk. De voorzitter van ACOG lijkt niet onder stress gebukt te gaan. Payne voelt zich op zijn gemak in Athens, de stad die hij op eigen initiatief bij de Spelen heeft betrokken. De grootste, de mooiste en de beste Olympische Spelen die de wereld ooit gezien heeft, belooft hij. Saillant detail: nooit eerder in zijn leven bezocht Payne de Spelen.

Paynes hart heeft moeite om de rest van het lichaam bij te houden. Al op 34-jarige leeftijd werden drie bypasses om zijn hart gelegd, een paar maanden geleden moest hij wegens hartproblemen opnieuw onder het mes. Als Payne na zijn toespraak tot de bevolking van Athens en het poseren voor talloze klikkende camera's naar zijn auto loopt voor de onthulling van een gedenkteken voor atleten bij het Coliseum, sleept hij met een been. Een ouwe blessure? “Nee, dat is nog een gevolg van de operatie”, zegt Payne. “Vandaag heb ik voor het eerst weer hardgelopen.” En dan te bedenken dat Payne van alle olympische sporten het liefst de marathon zou willen beoefenen. Hij bedoelt dat in overdrachtelijke zin: zijn tien jaar lange strijd om de Olympische Spelen naar Atlanta te halen was voor zijn gevoel één lange marathon.

In Athens rent Payne van hot naar her. Bij het Coliseum zingt hij aan de zijde van de vrouwelijke burgemeester de Stars Spangled Banner. Na het volkslied gaat hij met de aanwezigen in gebed. Vervolgens grijpt hij opnieuw naar de microfoon.

Met zijn mond vol mooie woorden, gewijd aan de olympische gedachte, doet Payne denken aan een staatsman. Als de man met een salaris van 650.000 dollar over de verbroedering van volkeren spreekt, noemt hij dat een nobel doel dat “larger than life” is. Op zijn witte sportschoenen, in zijn witte korte broek en witte T-shirt mist hij alleen de statuur van een staatsman.

Het is nog gissen of de minzame, allesbehalve arrogante Bill Payne de Amerikaanse man van het jaar wordt, maar de titel 'Atlantan of the year' heeft hij al voor het begin van de Spelen op zak.

    • Ward op den Brouw