Concurrentie voor CNN op eigen markt

WASHINGTON, 16 JULI. De Amerikaanse televisiemaatschappij CNN, die zestien jaar geleden als eerste een televisiekanaal ontwikkelde met uitsluitend en voortdurend nieuwsuitzendingen, heeft sinds gisteren op de eigen markt een geduchte concurrent. De nieuwe zender heet MSNBC, en is een samenwerkingsverband van televisiemaatschappij NBC en software-fabrikant Microsoft.

Behalve tv-uitzendingen verzorgt MSNBC ook een nieuwsdienst voor computergebruikers op het internet, met onder meer foto's, bewegende beelden en discussies.

Net op tijd voor de opening van de Olympische Spelen is het nieuwe kanaal gisteren begonnen. De eerste dag begon wat stroef, maar eindigde triomfantelijk. Technische problemen zorgden voor een vertraagd begin op het Internet. Woordvoerders van de onderneming moesten toegeven dat de technische kwaliteit van het beeld en de snelheid waarmee de beelden opgevraagd kunnen worden nog veel te wensen overlaten (het adres van MSNBC op het World Wide Web is: http://www.msnbc.com).

Maar op televisie liep het allemaal redelijk gesmeerd. Buitenlandse onderwerpen (Noord-Ierland, Bosnië, Jeltsin) werden zakelijk en naar Amerikaanse televisie-maatstaven grondig behandeld.

Journalistiek steunt MSNBC sterk op correspondenten en verslaggevers van NBC, en kan het CNN zeker naar de kroon steken.

Een enkele nieuwslezer toonde nog wat onervarenheid door bijvoorbeeld twee onderwerpen aan elkaar te praten met een opgewekt zinnetje als: “Bosnië was vandaag niet het enige deel van de wereld met problemen. In Noord-Ierland...”

De nieuwe zender hoopt een jong publiek aan te spreken, en de studio's in Fort Lee, in de staat New Jersey, gaven een informeel, om niet te zeggen rommelig decor te zien: tijdens een politiek discussieprogramma bijvoorbeeld trok een prominent in beeld geplaatste espresso-machine de aandacht weg van het felle, maar niet erg interessante debat tussen een linkse journalist en een rechtse politieke adviseur.

Pagina 5: 500 miljoen dollar voor nieuwe zender

Om te beginnen maakt MSNBC 14 uur per dag live-programma's, van 9 uur 's morgens tot 11 uur 's avonds. Daarna worden eerdere programma's herhaald. Hoogtepunt van de dag was het interview van de ervaren NBC-journalist Tom Brokaw met president Clinton, waarbij Brokaw ook enkele van de 8.000 vragen inbracht die kijkers via het internet hadden ingezonden of per telefoon stelden. CNN moest het een uur later doen met Bob Dole en zijn vrouw Elizabeth in het praatprogramma van babbelkoning Larry King.

CNN gaf aan het eind van de avond ruiterlijk toe dat de uitzending van de concurrent het meeste nieuws had opgeleverd: CNN Headline News opende om tien uur met Clintons politiek verrassende aankondiging dat er “waarschijnlijk enkele veranderingen noodzakelijk zullen zijn in het systeem van de ouderdomsuitkeringen”.

Genoemd worden door de concurrent, en nog wel als het voornaamste nieuws van de avond, is in de journalistiek geen geringe triomf.

Voor de komende vijf jaar hebben de twee partners die samenwerken in MSNBC 500 miljoen dollar voor de televisiezender uitgetrokken.

De uitzendingen zijn, net als CNN, alleen per kabel te ontvangen, voorlopig in 22 miljoen van de 100 miljoen Amerikaanse huishoudens (tegen CNN in zestig miljoen huizen). Per uur kijken er nu gemiddeld zo'n 600.000 tot 800.000 Amerikanen naar een van de twee nieuwskanalen van CNN (CNN en Headline News) - veel minder kijkers dan de drie grote maatschappijen ABC, CBS en NBC trekken.

De grote vraag is of MSNBC nieuwe kijkers kan trekken, of alleen kijkers van CNN kan wegkapen. Dat is ook belangrijk voor andere belangstellenden. De zender Fox, van nieuwsmagnaat Rupert Murdoch, heeft aangekondigd later dit jaar plannen voor een nieuwszender bekend te zullen maken.

ABC heeft dergelijke plannen dit voorjaar voorlopig in de ijskast gezet wegens de te hoge kosten, maar volgt het wedervaren van MSNBC met meer dan gewone belangstelling.

Nieuwszenders kunnen veel geld opleveren. Turner Broadcasting System, de moedermaatschappij van CNN, Headline News en CNN International, boekte het afgelopen jaar een winst van 265 miljoen dollar.