De nieuwe droom van Atlanta

Het Internationale Olympische Comité heeft voor de viering van de honderdste verjaardag van de Spelen gekozen voor de veiligste weg. Niet Athene of Peking, maar het zakelijke Atlanta kreeg de organisatie toegewezen. De Amerikanen hebben bewezen dat ze met zo'n mega-evenement wel raad weten. Maar het kan ook geen toeval zijn dat Atlanta de thuishaven is van de trouwste en één van de belangrijkste olympische sponsors, Coca Cola.

I have a dream. Martin Luther King sprak die legendarische zin op 28 augustus 1963 uit tijdens een speech in zijn geboortestad Atlanta. Vierentwintig jaar later, in 1987, leende William Porter Payne de woorden van zijn beroemde plaatsgenoot. Ook hij had een droom. Hij zei het grootste sportevenement ter wereld, de Olympische Spelen, naar Atlanta te willen halen.

Billy Payne zijn droom kwam uit.

De droom kan echter nog op een nachtmerrie uitdraaien. Voor terroristen zijn de Olympische Spelen een gewild doelwit. Daarom zal Atlanta de komende weken een vesting zijn.

Maar het grootste gevaar dat de Spelen bedreigt, is door de 16.000 politie- en veiligheidsmensen niet te bestrijden. Dat zijn de weersomstandigheden. De zomers in Atlanta zijn heet, als het tegenzit zelfs bloedheet. Hotlanta.

Hoe is het mogelijk dat de gerespecteerde leden van het Internationale Olympische Comité die dreiging over het hoofd hebben gezien bij hun keuze van de olympische stad van 1996?

Ze hebben zich simpel laten misleiden door Billy Payne. De olympische organisator loog niet toen hij zei dat de gemiddelde temperatuur in zijn stad in de maand juli 21 graden is, maar hij vermeldde daar niet bij dat dat de berekening was over 24 uur, dus inclusief de koelere nachten. Weerkundigen hebben aangekondigd dat tijdens de zestien sportdagen de temperatuur niet onder de dertig graden zal zakken. Maar zelfs als het IOC eerder over die temperaturen was ingelicht, zou de honderdste olympische verjaardag waarschijnlijk in Atlanta zijn gevierd. Commerciële belangen tellen tegenwoordig in de sport nu eenmaal zwaarder dan het welzijn en de gezondheid van de beoefenaars.

Het WK voetbal werd twee jaar geleden ook al in een Amerikaanse oven gespeeld.

Natuurlijk worden er in Atlanta maatregelen genomen tegen de hitte.

De organisatie meldt trots dat alle indooraccommodaties en slaapgelegenheden zijn uitgerust met de modernste air-conditioning. De sporters (inclusief de paarden) die hun prestaties buiten moeten leveren, kunnen rekenen op medische begeleiding. De dokters zullen niet wachten tot hun hulp wordt ingeroepen. Ze zullen zelf ingrijpen als ze zien dat sporters tijdens wedstrijden en trainingen in de problemen raken.

De aanvangstijden van verscheidene onderdelen zijn al aangepast. Zo starten de twee marathons in alle vroegte. Maar de genomen maatregelen sluiten de kans op excessen niet uit. Tijdens de Amerikaanse trials vorige maand in Atlanta moesten 27 atleten aan het infuus worden gelegd nadat ze waren bevangen door de hitte.

En als het straks in Atlanta net zo warm wordt als vorig jaar - een hittegolf zorgde in juli voor temperaturen van meer dan veertig graden celsius - zullen de chaos en ellende niet te overzien zijn.

Het probleem van de hitte had overigens eenvoudig kunnen worden opgelost door de wedstrijden in Atlanta een paar maanden te verplaatsen. De Olympische Spelen zijn niet aan een bepaalde periode gebonden.

De Spelen van 1988 in Seoul werden ook in september en oktober gehouden. De plaatselijke organisatie in Atlanta wilde echter onder geen beding, zo stond al in het bidboek, afwijken van juli en augustus. Dat heeft te maken met de vakanties van de studenten en scholieren. Tijdens de Spelen wordt gebruik gemaakt van veel accommodaties van de plaatselijke universiteiten. Zo zullen olympische deelnemers gedurende twee weken de kamers betrekken van de studenten van Georgia Tech University.

Op zich is het begrijpelijk dat men een studiejaar niet wil verstoren.

Maar als het geplaatst wordt binnen het kader van andere zaken die voor de Olympische Spelen overhoop werden gehaald, zou dat slechts een futuliteit zijn geweest. Half Atlanta is in ijl tempo verbouwd, geld is geen probleem - de begroting is herhaaldelijk aangepast en bedraagt nu bijna drie miljard gulden. En het aantal mensen dat met het sportevenement te maken heeft, loopt in de honderdduizenden.

Dus was het dan ook niet mogelijk geweest voor een keer een studiejaargang aan te passen?

In Atlanta wordt na de Spelen zelfs een zeer deugdelijk en imposant stadion tegen de grond gegooid. Het is de thuisbasis van de honkballers van de Atlanta Braves, de trots van de stad.

De accommodatie is pas dertig jaar jong, maar moet verdwijnen omdat vlak daarnaast het Olympisch Stadion verrees. De omwonenden wilden geen twee stadions zij aan zij in hun wijk.

Sommige fanatieke Braves-fans meenden dat niet het honkbalstadion, maar het Olympisch stadion maar weer moest worden afgebroken. Het voorstel haalde het niet, maar is wel serieus in overweging genomen. Want de Amerikanen is werkelijk niets te gek als ze de Olympische Spelen organiseren. Wat dat betreft is het niet vreemd dat voor Atlanta en niet voor Peking of Athene is gekozen.

De nieuwe droom van Atlanta wordt vanaf komende vrijdag, wanneer de opening van de Spelen is, werkelijkheid. De hoofdstad van de staat Georgia hoort zeker niet thuis in het rijtje van Parijs, Londen, Tokio, Moskou, Barcelona én Athene. Maar de mensen uit Atlanta zeggen het om te willen draaien. “Juist door de Olympische Spelen zullen wij als wereldstad worden erkend.”

Atlanta - met de naaste omgeving meegerekend: drie miljoen inwoners - heeft zijn beroemdheden, zoals elke stad van die grootte ze heeft. Het is de stad van dominee King, van Jimmy Carter en van Margaret Mitchell, de schrijfster van het boek Gone with the wind. Dus is het huis waarin zij woonde met de financiële hulp van sponsor Mercedes-Benz gerestaureerd. Atlanta is ook de thuishaven van Cable Network News (CNN) en Coca Cola.

Steeds weer is beweerd dat hun aanwezigheid in de stad niets met de keuze van het IOC te maken heeft gehad.

Dat lijkt echter onwaarschijnlijk.

Want Coca Cola is de trouwste sponsor - sinds 1928 - van de olympische beweging. Dus heet het: Coke has bought the Games.

De verjaardag van de Olympische Spelen zal deze maand gevierd worden in een stad zonder hart, althans voor Europese bezoekers die gewend zijn aan binnensteden met schoonheid en historie. Voor zakenmensen is Atlanta wel het centrum van de economische wedergeboorte van het 'Nieuwe Zuiden'. Mede door de aanwezigheid van één van de modernste en grootste vliegvelden van de wereld is de stad op zakelijke gebied interessant. Grote ondernemingen besloten zich om die reden in Atlanta te vestigen. De Olympische Spelen moeten straks nog meer bedrijven naar de stad trekken. Don't miss the action in one of the world's hottest markets'', schreeuwen de paginagrote advertenties van de Kamer van Koophandel.

Atlanta is na Detroit de Amerikaanse stad met de meeste zwarte mensen, ongeveer 1,8 miljoen. Ze bleven er na de Burgeroorlog hangen of kwamen naar de vrijwel geheel verwoeste plaats omdat ze in Atlanta beter werden behandeld dan elders.

Hoewel dat ook weer niet wil zeggen dat ze het goed hadden. Volgens voormalig burgemeester Andrew Young (1982-'90) waren in Atlanta ratten lange tijd beter af dan zwarte mensen.

Dat veranderde in de jaren zestig en tegenwoordig leven de bevolkingsgroepen in goede harmonie naast elkaar, al zijn alle problemen tussen wit en zwart zeker nog niet opgelost.

Olympisch initiatiefnemer Billy Payne is een blanke advocaat en een exponent van zakelijk Atlanta. Hij is een workaholic met hartklachten.

Zijn verhaal is echt Amerikaans en zal straks wel worden verfilmd. Payne kreeg dus een droom. Hij had net de bouw van een sanctuarium verwezenlijkt en zei tegen zijn vrouw dat hij een nieuwe uitdaging nodig had. Dat werden de Olympische Spelen. Payne heeft de afgelopen jaren voortdurend gewezen op het menselijk gezicht van Atlanta. “Let maar op, jullie zullen hier willen terugkomen.” Van mogelijke problemen wilden en willen Payne en zijn medewerkers niets weten. Don't you worry. Alles komt goed.

En de Amerikanen kennende zal alles ook wel goed komen. Maar de Coca Cola Games zullen gestroomlijnd en voorgekauwd zijn. Het is maar waar je van houdt. Olympische Speken in Athene zouden ongetwijfeld minder goed en minder strak zijn georganiseerd. Maar spontaniteit is ook veel waard, vooral in de sport!