Vrees voor escalatie en geweld in Ulster

BELFAST, 11 JULI. Na een vierde nacht van chaos en anarchie in Noord-Ierland deden kerkelijke leiders vanochtend een uiterste poging om een geweldsexplosie te voorkomen. Aan de vooravond van de twaalfde juli, de belangrijkste feestdag voor de protestantse Oranjeorde, trekken Oranje-leden van oudsher door de straten waarna ze in alle dorpen en wijken hun vreugdevuur ontsteken.

De Noordierse autoriteiten vreesden dat het vuur in de huidige licht ontvlambare situatie niet tot houtafval en autobanden beperkt zou blijven.

Na afloop van overleg met protestantse kerkleiders noemde kardinaal Cahal Daly de situatie in Drumcree gisteren “in potentie rampzalig”. Seamus Mallon, parlementslid voor de Social Democratic and Labour Party, verklaarde dat de sfeer in Noord-Ierland in de laatste 25 jaar van conflicten nog nooit zo dreigend is geweest.

Mallon moest gisteren voor wat er nog over is van de vredesbesprekingen in Belfast worden opgepikt bij zijn woning in het plaatsje Markethill omdat alle toegangswegen naar zijn dorp door protestantse demonstranten waren geblokkeerd.

Een groot aantal wijken en dorpen is al dagen van de buitenwereld afgesloten. Winkels klagen over voedseltekorten. In heel Noord-Ierland slaan mensen op grote schaal kaarsen en levensmiddelen in.

Afgelopen nacht vertoonde hetzelfde beeld als vorige nachten. Honderden auto's werden gekaapt of in brand gestoken. Tientallen katholieke gezinnen werden door intimidatie uit protestantse buurten verdreven. Een familie van zes mensen kon ternauwernood ontsnappen nadat hun woning door een brandbom was getroffen.

De Royal Ulster Constabulary, de Noordierse politiemacht, is volgens een woordvoerder de uitputting nabij. Agenten draaien diensten van twaalf tot zestien uur. Aan overuren en extra materieel heeft de politie-inzet deze week al ruim vijf miljoen gulden gekost.

Winkels en bedrijven waarschuwen voor grote, economische gevolgen van de rellen in Noord-Ierland. Winkeliers in de binnenstad van Belfast zeggen dat hun omzet deze week met een kwart is gekelderd.

Uit veiligheidsoverwegingen hebben ze de koopavond die ze anders op donderdag houden geschrapt. Hotelhouders melden dat de meeste toeristen deze week in allerijl vertrokken zijn.

Volgens barones Denton, staatssecretaris voor economie van Noord-Ierland, schrikt het geweld buitenlandse investeerders af. Enkele Amerikaanse bedrijven hebben hun plannen voor vestiging in Noord-Ierland opgeschort.