Eerste foto's Galileo van Jupiter

Op het Jet Propulsion Laboratory in Pasadena zijn gisteren de eerste foto's gepresenteerd die de Amerikaanse ruimtesonde Galileo heeft gemaakt van de Jupitermaan Ganymedes.

Galileo, die op 7 december een capsule in de atmosfeer van Jupiter had afgeworpen, scheerde op 27 juni op een afstand van nog geen 840 km langs het oppervlak van Ganymedes.

Met de camera konden details ter grootte van enkele tientallen meters worden onderscheiden, een factor 20 kleiner dan wat de Voyager-ruimtescheepjes in 1979 konden fotograferen.

Ganymedes is met zijn diameter van 5260 km de grootste maan van Jupiter en tevens de grootste maan in het zonnestelsel. De satelliet is zelfs groter dan de twee kleinste planeten: Mercurius en Pluto.

Ganymedes bestaat waarschijnlijk uit ruwweg gelijke hoeveelheden gesteente en ijs. Delen van het oppervlak bestaan uit betrekkelijk helder, 'schoon' ijs, terwijl andere delen zijn bedekt met donkerder, 'vuil' ijs. De donkere gebieden zijn het oudst en tonen vele sporen van meteorietkraters.

Op de opnamen van Galileo zijn talloze 'bergruggen' en breuken te zien.

Sommige breuken lijken veel op die welke op aarde ontstaan door bevingen. Ook zijn structuren ontdekt die omringd worden door mogelijk vulkanisch materiaal.

“Galileo laat ons nog méér dan verwacht zien dat de barre vlakten van Ganymedes door vulkanische ijs-erupties en bevingen ingrijpend zijn veranderd”, aldus een van de onderzoekers. Al deze activiteiten zijn echter al vrij kort na het ontstaan van Ganymedes gestopt.

De recente vlucht langs Ganymedes is de eerste van een viertal langs deze Jupiter-satelliet.

De volgende, op nog kortere afstand, heeft plaats op 6 september en daarna zullen ook twee andere satellieten - Callisto en Europa - verscheiden keren aan de beurt komen.

Tijdens iedere passage worden enkele dagen lang foto's gemaakt en metingen verricht, die dan in de weken daarna naar de aarde worden gezonden.

Het project Galileo eindigt in december volgend jaar.

Voorpagina:

Galileo, de Amerikaanse ruimtesonde die in december in een baan rondom de planeet Jupiter is gebracht, heeft op 27 juni zeer gedetailleerde close-ups gemaakt van Ganymedes, de grootste maan van ons zonnestelsel. De opnamen tonen een ruig oppervlak van ijs en gesteente dat sterke sporen vertoont van geologische activiteit: vulkanen, kammen en langgerekte breuken. Bovendien is het bezaaid met inslagkraters. Gisteravond werden de opnamen van Galileo gepresenteerd op een persconferentie van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Galileo passeerde Ganymedes op een afstand van 835 kilometer, zeventig keer dichterbij dan het ruimteschip Voyager-2 in 1979. De scherpte van de nu vrijgegeven foto's is dan ook veel beter.