Graf prolongeert titel in matige finale tegen Sanchez

LONDEN, 8 JULI. Twijfels rezen over haar fysieke gesteldheid, vraagtekens werden geplaatst bij haar vorm. Want de Steffi Graf die de afgelopen twee weken op Wimbledon speelde, was niet de Steffi Graf zoals het Britse tennispubliek haar de laatste jaren meemaakte: oppermachtig en strijdlustig.

Graf leek kwetsbaar, maar maakte zaterdag aan alle onzekerheid een einde. In een matige wedstrijd, bijna een uur later begonnen wegens (opnieuw) de regen, versloeg de titelverdedigster de Spaanse Arantxa Sanchez-Vicario met 6-3 en 7-5. Het betekende Grafs twintigste grand-slamtitel, haar honderdste titel in het vrouwencircuit en haar zevende overwinning op Wimbledon.

Daarmee is de Duitse nog maar twee titels verwijderd van de negen eindzeges die Martina Navratilova behaalde in het enkelspel op het gras in Zuid-Londen. Ook wat grand-slamtitels betreft hoeft Graf nog slechts één vrouw voor zich dulden: Margaret Court Smith, de Australische die 24 overwinningen behaalde in de periode 1960-1975.

Verzadigd is Graf naar eigen zeggen nog allerminst. Geen betere drijfveer dan overwinningen, onderstreepte de 27-jarige nummer één op de wereldranglijst. “Het was eerlijk gezegd niet bij me opgekomen dat het vandaag om de honderdste overwinning uit mijn loopbaan ging. Pas na afloop in de kleedkamer besefte ik dat. Ik denk niet in termen van historie schrijven of van records. Ik geniet van elke overwinning.”

Graf heeft sinds enkele weken last van een blessure aan haar linkerknie. Het grastoernooi in Eastbourne, het traditionele voorbereidingstoernooi op Wimbledon, liet ze om die reden aan zich voorbijgaan. Daarnaast ondervond Fräulein Forehand de afgelopen dagen hinder van een stevige verkoudheid. “Fysiek had ik het gevoel dat ik nooit zo ver zou kunnen komen. De laatste drie jaar stond ik voor de keuze om wel of niet te spelen. Ik heb altijd gekozen voor het eerste en het risico te nemen. Tot dusverre is dat iedere keer goed uitgepakt”, constateerde Graf na afloop.

Het duel tussen Graf en Sanchez was een herhaling van de eindstrijd van vorig jaar. Toen brachten de finalisten het publiek in vervoering door beiden hoogstaand tennis te laten zien in een wedstrijd die overliep van spanning. De elfde game van de beslissende derde set ging de boeken in als de langste game ooit gespeeld in de geschiedenis van het vrouwentennis: twintig minuten. Graf trok uiteindelijk aan het langste eind: 4-6, 6-1 en 7-5.

Van een enerverend duel was zaterdag nauwelijks sprake. Nadat Graf de eerste set op haar naam had gebracht, liep ze in de tweede set uit naar 4-0. Sanchez, als altijd defensief ingesteld, vocht zich vanaf de baseline terug tot 5-5 en even leek het duel alsnog een adembenemend slot te krijgen.

Het tegendeel bleek waar. Sanchez, een maand geleden in Parijs ook al verslagen door de Duitse, verloor haar servicegame, waarna Graf het vervolgens in haar eigen opslagbeurt op eigen kracht mocht afmaken. “Ik kwam te laat op toeren. Steffi ging weer beter serveren. Bovendien was haar forehand zo diep dat ik er haast niet op kon lopen. Dat gaf de doorslag. Ik heb er weer voor gevochten maar het was niet goed genoeg”, zei Sanchez.