Lockheed Martin bouwt nieuw ruimteveer

CAPE CANAVERAL/PASADENA, 3 JULI. De Amerikaanse vice-president Al Gore heeft gisteren het ontwerp van de nieuwe generatie ruimteveren onthuld. Lockheed Martin zal het prototype, de X-33, bouwen. Het bedrijf verslaat daarmee Rockwell International en McDonnell Douglas.

De experimentele X-33 moet leiden tot een opvolger van de huidige serie van vier Space Shuttles en net als een vliegtuig bij elke vlucht intact blijven. Deze ruimteveren werpen bij elke vlucht hun brandstoftanks af en hebben telkens nieuwe startraketten nodig. De NASA hoopt dat het nieuwe toestel de lanceerkosten zal terugbrengen van tienduizend tot duizend dollar per pond vracht. Naar verwachting zullen de eerste nieuwe veren na het jaar 2006 vliegen.

“Je hoeft geen wetenschapper te zijn om de waarde van dit moment te begrijpen”, zei Gore tijdens de presentatie van het prototype op het terrein van het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena (Californië). De opdracht aan Lockheed Martin, ter waarde van anderhalf miljard gulden, is een opsteker voor economie van Zuid-Californië, waar het toestel gebouwd zal worden. Het bedrijf brengt zelf nog eens 375 miljoen gulden in. De regio, waar veel bedrijven in de defensiesector gevestigd zijn, heeft sterk te lijden onder bezuinigingen. Volgens Gore komen er op korte termijn tweeduizend arbeidsplaatsen bij en mogelijk zelfs tienduizenden op lange termijn. De regio is cruciaal voor de herverkiezing van president Clinton in november.

De X-33 zal in 1999 een twaalftal proefvluchten maken. Daarna zal bekeken worden of het economisch haalbaar is door te gaan met de grotere reusable launch vehicle (RLV of Venture Star). Met deze Venture Stars, waarvan er drie gebouwd moeten worden, zullen de uiteindelijke ruimtevluchten gemaakt worden. Deze vloot zal vijf tot tien miljard dollar kosten. Ze worden ongeveer twee keer zo groot als het prototype X-33, dat 20,4 meter lang is en 20,7 meter breed. (AP, Reuter, AFP)