Krajicek ingetogen naar kwartfinale

LONDEN, 3 JULI. Indrukwekkend of niet, verder dan een gebalde vuist en een ingetogen glimlach kwam Richard Krajicek niet. Het bereiken van de kwartfinales op Wimbledon vervulde hem weliswaar met gevoelens van tevredenheid, maar wie een uitzinnig sportman verwachtte kwam gisteren bedrogen uit. “Het toernooi is nog niet afgelopen”, sprak Krajicek na zijn overtuigende overwinning op Michael Stich: 6-4, 7-6 (7-5) en 6-4.

Waarmee Nederlands beste tennisser maar wilde aangeven dat zijn vorm stijgende is en hij momenteel voor niemand onder hoeft te doen. Hij speelt vanmiddag tegen drievoudig titelhouder Pete Sampras.

Zoals het nu gaat, heb ik het gevoel dat er meer in zit. Ook tegen Sampras heb ik een goede kans'', klonk het vol overtuiging nadat hij voor het eerste in zijn carrière de vierde ronde had overleefd op de grasbanen van de All England Club. Bovendien mag Krajicek zich na Tom Okker (1979) en Jacco Eltingh (1995) de derde Nederlander noemen die lid werd van de Last Eight Club.

Op Wimbledon nog wel, het grastoernooi waaraan hij bepaald niet zijn beste herinneringen bewaart. Twee jaar geleden verloor hij in de eerste ronde van Daren Cahill, een Australiër die een ronde later opgaf en sindsdien geen partij meer heeft gespeeld. Twaalf maanden terug bleek de Amerikaan Brian Shelton te sterk, ook in de eerste ronde.

Volgens Krajicek (24) vormde de vorige editie van Wimbledon de aanzet voor het huidige succes. Na de nederlaag tegen Shelton ging hij met zichzelf in conclaaf. “Vanaf dat moment heb ik tegen mezelf gezegd: concentreer je op de andere toernooien. Staar je niet blind op de grand slams. Kennelijk is het toch de juiste aanpak”, constateerde hij gisteren opgewekt.

Krajicek lijkt zichzelf hervonden te hebben. In veel opzichten doet hij weer denken aan het onbevangen talent dat in 1992 tot de laatste vier van de Australian open doordrong en een jaar later in de halve finale stond op Roland Garros. Sindsdien kon hij de beloftes maar zelden inlossen. Aanhoudend blessureleed, herhaaldelijk vormverlies en onbeduidende tegenstanders stonden een definitieve doorbraak in de weg. Totdat hij vorige maand plotseling de kwartfinales bereikte op Roland Garros.

Zaterdag leek het opnieuw voortijdig mis te gaan. Tegen Brett Steven beleefde Krajicek in de derde ronde naar eigen zeggen nog “een dipdagje”. Gisteren schudde hij op court one alle frustraties van drie dagen eerder van zich af en dicteerde hij het wedstrijdverloop in duel met Stich. “Vandaag was ik er weer voor honderd procent. Een andere dag, een hooggeplaatste tegenstander en een plaats in de kwartfinales. Misschien dat dat het was.”

De transformatie van een negatief ingestelde sporter tot een strijdlustig en vastberaden type was opmerkelijk, maar in het geval van Krajicek al lang geen zeldzaamheid meer. Voor de nummer dertien van de wereld zijn baaldagen even normaal als regen of zonneschijn. “Dat zijn van die dagen dat je wakker wordt, naar je werk moet en je gewoon niet happy voelt. Iedereen kent dat gevoel. Omdat mijn werk nu eenmaal tennis is, wil mij dat ook wel eens overkomen.”

Tegen Stich kende Krajicek geen momenten van verslapping. Hij begon fel en agressief. Met zijn reusachtige service hield hij de Duitser voortdurend onder druk. Pas 1 uur en 51 minuten later doofde de geestdrift enigszins toen hij het tweede matchpoint op eigen service benutte. “Ik was verrast zoals hij de hele wedstrijd stond te retourneren. Alle lof voor hem, want hij speelde zeer en zeer goed”, zei Stich na afloop.

De Wimbledon-kampioen van 1991 gold bij de 110de editie van Wimbledon als een van de titelkandidaten, zeker nadat de 27-jarige Duitser vorige maand op het gravel in Parijs was doorgedrongen tot de finale. Maar tegen de Krajicek die Stich gisteren tegenover zich vond, was geen kruid gewassen. “Hij verdiende de overwinning. In mijn ogen was dit zijn beste wedstrijd, met name op gras”, zei Stich vol bewondering.

Krajicek lijkt zich de wapens op gras langzaam maar zeker eigen te hebben gemaakt. Behalve zijn verwoestende serveerkracht - gisteren bracht hij zijn totaal aan aces over vier partijen op 89 - kan hij anno 1996 ook vertrouwen op zijn voetenwerk en belangrijker: zijn returns.

Het gemak waarmee hij retourneerde was opvallend. Herhaaldelijk moest Stich machteloos toezien hoe Krajicek hem passeerde met scherp geslagen en geplaatste backhandreturns. Krajicek: “Volgens mij is het een kwestie van zelfvertrouwen. Daardoor wachtte ik vandaag net een fractie langer voordat ik sloeg.” En dat terwijl zijn backhand lange tijd te boek stond als de achilleshiel in zijn spel. Wie Krajicek wilde verslaan, deed er goed aan zijn forehand te mijden en veelvuldig zijn zogenaamde zwakke plek op te zoeken. De tactische raadgeving was nagenoeg iedere tennisser uit het profcircuit bekend, maar gaat niet langer op.

Vanmiddag speelt Krajicek tegen de Amerikaan Pete Sampras, de nummer één van de wereld, die gisteren vrij eenvoudig won van Cédric Pioline: 6-4, 6-4 en 6-2. De winnaar van hun duel speelt in de halve finale tegen de winnaar van de wedstrijd tussen de Kroaat Goran Ivanisevic en de Australiër Jason Stoltenberg.

    • Mark Hoogstad