Haarhuis blijft verbazen in dwaze eerste week

LONDEN, 1 JULI. Spelen op Wimbledon was voor Paul Haarhuis nog niet zo lang geleden een gruwel. Tennis op gras leek niet aan hem besteed en de drukte op het roemrijke, maar smal bemeten tenniscomplex kon hem al helemaal gestolen worden. Teleurgesteld over zijn uitschakeling in de eerste ronde verklaarde hij vijf jaar geleden zijn gezicht nooit meer in Zuid-Londen te zullen laten zien.

Haarhuis maakte zijn woorden sindsdien nooit waar. Wimbledon blijft immers Wimbledon en bij het belangrijkste toernooi van het jaar wil (bijna) niemand ontbreken. Spijt van die beslissing moet Haarhuis niet hebben gehad. Voor het eerst in zijn zevenjarige loopbaan als tennisprofessional bereikte hij zaterdag de vierde ronde. In de herfst van zijn carrière bewees de dertigjarige speler uit Eindhoven de afgelopen week opnieuw steeds beter uit de voeten te kunnen op de ondergrond die hij kortgeleden nog verfoeide.

Na overwinningen op Felix Mantilla en Nicolas Pereira was het zaterdag de beurt aan Jonathan Stark, de dubbelspecialist die vorig aan de zijde van Martina Navratilova de mixed-dubbeltitel op Wimbledon veroverde. In het restant van de op vrijdag wegens de regen afgebroken partij toonde Haarhuis zich heer en meester. Binnen een uur was het 6-4, 6-7 (6-8), 6-1 en 6-4.

De wijze waarop zijn derde opeenvolgende zege tot stand kwam, was bij vlagen indrukwekkend. Vooral op zijn eerste service was Haarhuis succesvol, getuige de positieve score van 85 procent. Met scherpe returns hield hij zijn tegenstander voortdurend onder druk. Bovendien etaleerde hij geregeld een van zijn specialiteiten, de voortreffelijk geslagen lobs waarmee hij Stark kansloos liet aan het net.

Haarhuis blijft verbazen, maar Mister Cool bleek zelf allerminst onder de indruk van zijn prestatie. Zelfs de complimenten van John McEnroe, die Haarhuis een hele slimme speler noemde, brachten hem na afloop niet op andere gedachten. “De volleys aan het net kunnen bijvoorbeeld nog iets scherper. Daar kan ik nog meer druk ontwikkelen. Mijn tegenstander gaf mij vandaag de kans om goed te spelen. Zelf heb ik niet het gevoel in topvorm te zijn. Bovendien ben ik nog geen serveerkanonnen als Ivanisevic tegengekomen”, constateerde hij nuchter.

Vorige maand deed Haarhuis ook al van zich spreken bij een grand-slamtoernooi. Op het gravel van Roland Garros bereikte hij de derde ronde. Tot zijn eigen opluchting verloor de nummer 25 van de wereld daarin van de Duitser Bernd Karbacher. Wegens privé-omstandigheden wilde hij Parijs zo snel mogelijk verlaten.

In Halle deed zich onlangs iets soortgelijks voor. Halverwege het grastoernooi meldde Haarhuis zich af bij de Duitse wedstrijdleiding omdat hij getuige wilde zijn van de bruiloft van zijn broer. De afmelding kwam hem op een boete te staan en leidde bovendien tot onvrede bij zijn dubbelpartner Jacco Eltingh. De verstoorde eenheid kwam donderdag aan het licht. In de eerste ronde van het dubbelspel verloor het olympische koppel van landgenoten Tom Kempers en Tom Nijssen. Haarhuis: “Er was sprake van wat miscommunicatie. Na de wedstrijd hebben we er lang over gesproken en de problemen zijn uit de wereld. We gaan er weer fris tegenaan.”

Vorig jaar verloor Haarhuis nog in de tweede ronde van de Australiër Mark Woodforde. Twaalf maanden later staat hij, met Krajicek, in de achtste finales, terwijl de overige Nederlanders (Eltingh, Siemerink, Kempers, Boogert, Kamstra, Oremans en Schultz-McCarthy) al zijn uitgeschakeld.

Vandaag speelt Haarhuis tegen MaliVai Washington, de Amerikaan die vrijdag al doordrong tot de laatste zestien met een overwinning op de Tsjech Bohdan Ulihrach. Bij winst treft Haarhuis overmorgen de winnaar van het duel tussen de Zuidafrikaanse qualifier Neville Godwin en de Duitser Alexander Radulescu.

In de onderste speelhelft (met Haarhuis) is na zaterdag nog maar één geplaatste speler over. Alleen de als dertiende ingeschaalde Amerikaan Todd Martin, in 1994 halve finalist, doorstond de eerste doldwaze week op Wimbledon. In de bovenste speelhelft (met Krajicek) zijn nog vijf geplaatste spelers actief. Wayne Ferreira en Marc Rosset voegden zich zaterdag bij het peloton van uitgeschakelde topspelers als Agassi, Becker (polsblessure) en Kafelnikov. Ferreira verloor in vijf sets van de Zweed Gustafsson, Rosset in vijf sets van de Australiër Rafter.

Geholpen door de vroegtijdige uittocht heeft Haarhuis zowaar uitzicht op een plaats in de kwartfinales of zelfs meer dan dat. Haarhuis houdt het hoofd als altijd koel en waakt voor optimisme. “Het lijkt inderdaad redelijk open te liggen. Maar het is niet zo dat ik naar de onderste helft kijk en meteen denk aan een halve-finaleplaats.”

Michael Stich, vandaag tegenstander van Richard Krajicek, sprak zaterdag zijn onvrede uit over de indeling zoals de All England Club die dit jaar samenstelde. Volgens de Duitser heeft de organisatie een ernstige denkfout gemaakt door alle hardserveerders in de bovenste en alle niet-hardserveerders - met uitzondering van Becker - in de onderste speelhelft te plaatsen. “Deze ontwikkeling is niet goed voor het toernooi.”

    • Mark Hoogstad