Grote hulpactie VN voor Liberianen

TAKORADI/GENÈVE, 15 MEI. De Ghanese autoriteiten hebben de ruim 3.500 Liberianen die tien dagen lang op het vrachtschip Bulk Challenge langs de kust van West-Afrika voeren, gisteren definitief toestemming gegeven aan land te komen. De afgelopen dagen werd het afgeladen schip tot twee maal toe gedwongen terug te keren naar open zee, maar na internationale druk en de toezegging van de Verenigde Naties om hulp te verlenen, mocht het gisteren aanmeren. Ook de regering van Sierra Leone, een buurland ten westen van Liberia, gaf gisteren 700 vluchtelingen, die zich op een schip voor de kust bevonden, toestemming aan wal te komen.

De buurlanden van het door burgeroorlog geteisterde Liberia hadden tot nu toe geweigerd de bootvluchtelingen op te nemen. De afgelopen jaren vluchtten al duizenden Liberianen over land naar Sierra Leone, Ivoorkust, Ghana en andere landen in de regio. Het toestaan van bootvluchtelingen zou volgens de buurlanden kunnen leiden tot een nieuwe exodus.

De situatie aan boord van de Bulk Challenge was zo dramatisch dat de vluchtelingenorganisatie van de VN, de UNHCR, gisteren besloot hulp te bieden. Een woordvoerder van de UNHCR, Ron Redmond, zei dat zijn organisatie garant zal staan voor de financiering van alle operaties waarbij Liberiaanse vluchtelingen zijn betrokken. “We praten met de regeringen van Ghana, Togo, Benin en Nigeria om te pogen de opvang van en zorg voor Liberiaanse vluchtelingen te regelen.” Redmond zei dat de UNHCR voedsel, water, medicamenten en tenten zal verstrekken. Inmiddels is een stroom hulpgoederen op gang gekomen naar Takoradi, de havenstad waar de Bulk Challenge ligt aangemeerd.

De Nigeriaanse kapitein van het schip, Roland Purdie, zei gisteren dat hij tegen zijn zin op 5 mei de haven van Monrovia verliet. De Westafrikaanse vredesmacht in Liberia, ECOMOG, had Purdie gezegd dat hij Nigeriaanse en Ghanese leden van ECOMOG diende te repatriëren. “Maar Liberianen begonnen zelf met het verkopen van kaartjes, waarna iedereen aan boord kwam”, aldus de kapitein. ECOMOG zou hem daarna hebben gedwongen te vertrekken. (AP, Reuter)