Villeneuve wint na verbeten gevecht met Schumacher

NÜRBURGRING, 29 APRIL. Debutant Jacques Villeneuve is een van de meest ongecompliceerde Formule I-coureurs van het moment. Buiten de racebaan is hij ontspannen en vrolijk. Achter het stuur van zijn Williams-Renault is hij een koele, professionele coureur, met een overdosis aan talent.

Gisteren bevestigde hij zijn talenten bij de Grand Prix van Europa op de Nürburgring in Duitsland. In zijn vierde Formule I-race behaalde de zoon van de legendarische Gilles Villeneuve, die veertien jaar geleden op het circuit van Zolder verongelukte, zijn eerste overwinning.

Dat gebeurde na een schitterend, spannend, tot op de uiterste grens gestreden duel met Michael Schumacher in het laatste deel van de race. De Duitser zette zijn jongere rivaal rondenlang onder druk, maar de Canadees gaf geen krimp. “Zo moet geraced worden”, zei Villeneuve later. “Schumi is een taaie tegenstander, maar ik heb me niet gek laten maken.”

De wereldkampioen eindigde als tweede, de Schot David Coulthard als derde, net voor de leider in het WK-klassement Damon Hill. De Nederlander Jos Verstappen, die in de laatste wedstrijd als zesde was geëindigd, viel na veertig ronden uit na problemen met zijn versnellingsbak.

Schumacher was zeer scheutig met complimentjes aan het adres van de Canadees die verleden jaar de jongste winnaar ooit werd in het Amerikaanse Indycar-circuit. De Duitser, die bepaald geen gelukkige seizoensstart kende (twee keer uitgevallen en één keer derde), loofde Villeneuve om het feit dat hij geen enkele fout maakte. “Ik heb alles geprobeerd, maar ik slaagde er niet in hem te passeren. Zijn auto was te snel, maar ik ben tevreden met de tweede plaats. Daarvan had ik niet durven dromen. De derde plaats leek me op dit moment het hoogst haalbare voor Ferrari.” Zijn baas Luca di Montezemolo van Ferrari eist echter twee Grand Prix-zeges dit seizoen. De wereldtitel moet volgen in 1997.

Alle ogen van de honderdduizend toeschouwers in Duitsland waren gericht op Schumacher, maar zeker ook op Damon Hill. De Engelse teamgenoot van Villeneuve had tot gisteren de drie GP-races in Australië, Brazilië en Argentinië gewonnen. De strijd om de wereldtitel leek dit seizoen al in een vroeg stadium beslist te worden. Hill startte gisteren van pole-position, voor Villeneuve en Schumacher. Hill had echter een slechte start en zag zich genoodzaakt aan een inhaalrace te beginnen. “Voor het team was dat niet zo leuk, maar mij kwam het goed uit”, zei Villeneuve.

Dat Villeneuve dit jaar Grand Prix-races zou gaan winnen, stond bij voorbaat vast. De vraag was echter alleen wanneer. In Melbourne, de ouverture, was hij dichtbij zijn eerste triomf, maar in de slotfase liet de auto hem in de steek en moest hij Hill voorrang verlenen. In Brazilië gleed hij in de regen van het asfalt en in Argentinië finishte hij opnieuw als tweede. Na zijn triomftocht van start tot finish kan hij gezien worden als de grootste bedreiging van Damon Hill, op wie hij nu elf punten achterstand heeft: 33 tegen 22. Villeneuve heeft nooit verbloemd dat hij zich niets van stalorders aantrekt. “Zeggen dat je het wel doet, zou hypocriet zijn, want iedereen wil winnen. Ook ten koste van een teamgenoot.”

Behalve Villeneuve, dient Hill langzaam maar zeker ook de rekening te gaan houden met Schumacher. Bij Ferrari lijkt het lek boven te komen. De Duitser sprak echter niet over prolongatie van de wereldtitel, want de kloof met zijn rivaal van de laatste jaren is nog altijd 22 punten. “Stap voor stap klimmen we omhoog. Het is nu nog te vroeg om aan een zege te denken, hoewel ik in de finale van de race telkens aan verleden jaar moest denken”, zei Schumacher.

Toen reed hij in een Benetton en dichtte hij bij de GP Europa op de Nürburgring een gat van ruim veertig seconden. In de voorlaatste ronde passeerde hij destijds Jean Alesi. “Daar heb ik aan gedacht, maar Jacques was gewoon te sterk.”

De Nederlander Jos Verstappen verliet de Nürburgring met gemengde gevoelens. Hij viel na veertig ronden uit met een defecte versnellingsbak. “Na 25 ronden merkte ik dat het fout zat. Ik hoorde allerlei vreemde geluiden”, vertelde hij later. “Er was niets meer aan te doen. Jammer.” Verstappen had graag de zesde plaats van Argentinië drie weken geleden willen bevestigen, ook al wist hij de kans daarop gering was. “Maar ik had graag willen uitrijden, een plaats bij de eerste tien is met deze wagen mogelijk”, zei hij licht teleurgesteld. “Maar je moet er niet te lang bij stilstaan. Over een week wacht weer een nieuwe race.” (ANP)