Overheid kan samengaan nog verhinderen; Drieduizend banen weg bij miljardenfusie Babybells

NEW YORK, 23 APRIL. Bij de fusie tussen de Amerikaanse telecombedrijven Bell Atlantic en Nynex gaan ongeveer 3000 banen verloren, vooral administratieve functies en middenkaderbanen. Bij het nieuwe Bell Atlantic, dat in New York City wordt gevestigd, zullen 133.000 mensen werken. Dat zijn enkele van de bijzonderheden die gisteren tijdens een persconferentie van de beide fusiepartners zijn bekendgemaakt.

De partners hopen de fusie binnen een jaar te kunnen voltooien. Als er over achttien maanden nog geen goedkeuring is van regulerende instanties, kunnen beide partijen weer voor zichzelf beginnen.

De nieuwe combinatie wordt in omvang de tweede telefoonmaatschappij in de Verenigde Staten na AT&T en de vierde in de wereld. Met de fusie is een bedrag gemoeid van 23 miljard dollar. Topman wordt Raymond Smith van Bell Atlantic maar hij zal over ongeveer twee jaar het veld ruimen voor Ivan Seidenberg, op dit moment de topman van Nynex.

De fusie, die gisteren tijdens een persconferentie van de partners “een fusie van gelijken” werd genoemd, gaat met gesloten beurzen. Nynex-aandeelhouders krijgen /e/en aandeel in het nieuwe bedrijf voor elk aandeel dat ze bezitten en de huidige Bell-Atlanticaandeelhouders krijgen voor elk van hun aandelen ongeveer 1,3 nieuwe aandelen.

Het nieuwe bedrijf heeft een omzet van naar schatting 27 miljard dollar en heeft 36 miljoen abonnees in 13 noordoostelijke staten (West-Virginia, Virginia, Maryland, Delaware, Pennsylvania, New Jersey, New York, Connecticut, Rhode Island, Vermont, Massachusetts, New Hampshire en Maine) en het District of Columbia (Washington). Met trots vertelde Ray Smith gisteren dat het gebied het financiële centrum van de wereld omvat, het Amerikaanse regeringscentrum en het culturele centrum van de VS.

Grote vraag is of regulerende instanties in de betrokken staten en in Washington de fusie zullen goedkeuren en onder welke voorwaarden. Nynex en Bell Atlantic, twee van de zogeheten 'Baby Bells', hadden allebei in hun regio een praktisch monopolie maar mochten zich tot voor kort niet buiten hun gebieden begeven. De in totaal zeven Baby Bells (of Regional Bell Operating Companies) zijn ontstaan toen in 1984 van staatswege AT&T werd opgebroken.

In februari is een nieuwe Telecommunicatiewet van kracht geworden die de markt voor telefonie en kabel dereguleert. De telefoonmaatschappijen zijn op termijn vrij alle telecomdiensten aan te bieden en ook kabel. De Baby Bells, de regionale maatschappijen, mogen echter pas uitbreiden naar nationale en internationale telefonie als de federale overheid heeft vastgesteld dat er sprake is van concurrentie in hun regio. Dat zal volgens waarnemers nog minstens een jaar duren. Juist omdat het nieuwe Bell Atlantic in een aaneengesloten geografisch gebied opereert zullen regulerende instanties huiverig zijn voor een monopolie.

Twee telefoonmaatschappijen voor lange-afstandstelefonie, AT&T en MCI, lieten gisteren onmiddellijk protesten horen tegen de fusie. Zij pleitten voor scherpe toetsing van de aangekondigde fusie. “Ik ben helemaal niet verbaasd dat zij bezwaren hebben tegen deze fusie”, zei een lachende Ray Smith gisteren tijdens de persconferentie. AT&T en MCI zien de fuserende Baby Bells als een grote bedreiging op hun markt. Eerder deze maand kondigden twee andere Baby Bells, SBC en Pacific Telesis, een fusie aan en ook toen had AT&T bezwaar. Elke vertraging geeft de concurrentie - AT&T, MCI en Sprint - meer tijd zich te wapenen tegen de nieuwe spelers.

“Gezien de omvang van deze fusie kunnen er problemen ontstaan met regulatoren”, aldus Steve Harmon, analist bij MecklerMedia. “Ze willen altijd even laten zien wat hun macht is en moeten zich in het nieuwe klimaat van de huidige wetgeving even laten gelden.” Volgens Harmon is het nieuwe Bell Atlantic een 'supermacht' op telecomgebied. “Hun kasstroom alleen al maakt ze zeer machtig op alle markten die ze betreden”, zegt hij. Bell Atlantic en Nynex zijn samen actief in zeventien landen, waaronder Nieuw-Zeeland, Australië, Indonesië, Thailand maar ook Groot-Brittannie, Tsjechslowakije en Polen.

Veel analisten denken dat de Baby Bells meer profijt hebben van de nieuwe telecommunicatiewet dan de bedrijven die lange-afstandstelefonie verzorgen. Op dit moment hebben de Baby Bells de contacten met de consument, de lange-afstandsmaatschappij staat als aparte post op de rekening van de Baby Bell. De Amerikaan krijgt bij het nemen van telefoon automatisch een van de Baby Bells, maar kiest zijn lange-afstandsleverancier.

De consument wisselt die ook, al naar gelang de aanbieding die in de bus valt. Wie in New York woont, heeft Nynex als lokale telefoonmaatschappij en maakt vervolgens een keus tussen AT&T, MCI en Sprint. Bij een telefoontje naar Chicago of Amsterdam geeft de Baby Bell het signaal door aan bijvoorbeeld Sprint, maar vraagt daarvoor een flinke vergoeding. Van elke dollar die je uitgeeft aan de lange-afstandsmaatschappij - in dit geval Sprint - gaat 0,45 naar Nynex. “De loyaliteit tegenover de Baby Bell is min of meer natuurlijk gegroeid”, zegt Harmon. “Er was nooit een keus. Dat maakt de strijd voor AT&T, MCI, Sprint en de kleinere bedrijven ongelijk.”

Volgens Harmon is dit niet de laatste fusie. Het is mogelijk dat de overgebleven Baby Bells (US West, BellSouth en Ameritech) elkaar opzoeken maar nog waarschijnlijker lijkt het Harmon dat ze een combinatie vormen met een lange-afstandstelefoonmaatschappij. Vooral de kleinere maatschappijen zullen zich volgens Harmon realiseren dat het op den duur moeilijk opboksen is tegen combinaties zoals die van SBC/Pacific Telesis en Bell Atlantic/Nynex.

    • Lucas Ligtenberg