Tycoon Hersant in Parijs overleden

PARIJS, 22 APRIL. De Franse media-magnaat en politicus, Robert Hersant, is gisteren op 76-jarige leeftijd in zijn woning in Parijs overleden. De Hersant-groep is eigenaar van tientallen Franse kranten, waaronder de conservatieve Le Figaro en France-Soir, en controleert ongeveer eenderde van de Franse krantenmarkt.

Robert Hersant begon zijn carrière in de jaren vijftig met de oprichting van het autoblad L'Auto-Journal. In de decennia die volgden maakte hij vooral naam als 'verzamelaar' van kranten en andere publikaties. Zijn bijnaam luidde dan ook 'papivore', kranten-eter.

Hersants greep op de markt leidde in 1993 tot felle kritiek. In dat jaar verwierf Hersant een toonaangevende krant in het oosten van Frankrijk, Les Dernieres Nouvelles d'Alsace. Concurrenten klaagden destijds dat Hersant inmiddels was uitgegroeid tot een bedreiging voor de democratie.

Politiek-links zag in Hersant vooral een man met extreem-rechtse opvattingen, terwijl hij bij de Franse vakbonden in een kwaad daglicht stond omdat de overname van een krant door Hersant steevast gevolgd werd door een ontslaggolf.

“Hij was geen journalist die kranten bezit, hij was een media-ondernemer”, zei Jean d'Ormesson, vooraanstaand Frans intellectueel en vriend van Hersant gisteren. “...hij zag kranten vooral als bedrijven. Dat was een van de problemen die ik met hem had. We hadden duidelijk niet dezelfde opvattingen over de media”, alus d'Ormesson, een van de commentatoren van Figaro Magazine.

Tijdens de oorlog was Hersant lid van 'Jeune Front', een extreem-rechtse organistie die collaboratie met de Duitsers verdedigde. Zijn na-oorlogse politieke carrière begon Hersant in 1953 toen hij gekozen werd tot burgemeester van Ravenel, ten noorden van Parijs. Drie jaar later werd hij afgevaardigde voor de socialisten.

In de jaren zeventig stapte Hersant over naar centrum-rechts omdat hij zich niet langer kon verenigen met de samenwerking tussen socialisten en communisten. Midden jaren tachtig nam hij als lid van de conservatieve fractie zitting in het Europees Parlement, waar hij vooral uitblonk door afwezigheid. Een onderzoek uit 1994 liet zien dat Hersant in 284 dagen tijd maar 10 keer op vergaderingen van het parlement was verschenen.

Ondanks overheidssteun liepen de Franse kranten begin jaren negentig forse klappen op door dalende advertentie-inkomsten als gevolg van de economische neergang. Daar kwam bij dat de concurrentie toenam door de komst van een aantal nieuwkomers op de mediamarkt, zoals InfoMatin en de nieuws-televisiezender LCI. Mede door terugvallende verkopen boekten de beide 'vlaggeschepen' van Hersant, Le Figaro en France-Soir, in 1993 een verlies van respectievelijk 100 miljoen en 125 miljoen franc. In 1994 raakte de magnaat in opspraak toen bleek dat zijn schulden over 1993 waren opgelopen tot 3,5 miljard franc en Hersant alleen nog maar onder draconische voorwaarden geld kon lenen bij de staatsbank Credit Lyonnais. (Reuter, AFP)