Finidi en Litmanen delen in de malaise

AMSTERDAM, 16 APRIL. Als zelfs Finidi George niet meer aan de verwachtingen voldoet, is het pas echt mis met Ajax. En wanneer Jari Litmanen, de huidige topscorer van de Champions League, moet knokken om weer op zijn oude niveau te komen, dan klopt er iets niet. De twee prominente buitenlanders delen in de malaise bij Ajax, dat morgenavond in Athene een 1-0 achterstand moet goedmaken tegen Panathinaikos.

Op het eerste oog hebben Litmanen en Finidi (beiden 25) weinig gemeen. De eerste groeide op in het Finse Lathi, hij ijshockeyde in de winter en werd in de zomer door z'n vader begeleid bij de voetbalclub Reipas. Finidi is een Nigeriaan die z'n eerste balletje trapte op de zandvlakte in Port Harcourt. Voor Afrikaanse begrippen komt hij uit een welgesteld gezin. Zijn vader handelde in olie.

Bij het congres over tolerantie en racisme, vorige week donderdag in Amsterdam, was Litmanen van plan een speech te houden over de groene kaart die bij de jeugdspelers in Finland wordt uitgereikt bij sportief gedrag. Twee dagen voor het congres kwam Ajax-trainer Van Gaal tot de conclusie dat Litmanen er beter aan zou doen in het tweede elftal wedstrijdritme op te doen.

Finidi werd zijn vervanger achter de microfoon. De Afrikaan kreeg woensdag de tekst in handen en kweet zich uitstekend van zijn taak. Racisme leerde hij pas kennen in Europa, want in Nigeria bestaat het verschijnsel niet. “Waarschijnlijk omdat er bijna geen blanken wonen.” Vaak moest hij erop geattendeerd worden. Zo ook in Boedapest waar het publiek oerwoudgeluiden liet horen als er een zwarte Ajacied aan de bal was. “Ik dacht aanvankelijk dat de mensen op deze manier Ferencvaros aanmoedigden.”

Met de vorm van Finidi is het de laatste weken slecht gesteld. De rechtsbuiten was tot nu toe het toonbeeld van regelmaat. Zijn passeerbewegingen en zijn fraaie traptechniek zijn een lust voor het oog. Tegen Panathinaikos en RKC leek hij echter als aan de grond genageld. “Ik heb problemen gehad na een spierblessure. Tegen Panathinaikos speelde ik heel voorzichtig, ik was bang dat de blessure zou terugkeren. Tegen RKC leed ik een paar keer balverlies op eigen helft. Het leven van een voetballer bestaat nu eenmaal uit 'ups en downs'. En het is moeilijk uit een dal te komen als het team niet goed draait.”

Ook Litmanen kampt met een vormcrisis. Net als Finidi was hij vorig jaar de eerste voetballer van zijn land die in een Europa-Cupfinale speelde. Litmanen was bij Ajax de schakel tussen defensie en aanval. Dit seizoen herinnert alleen zijn trefzekerheid aan betere tijden. Met zes treffers is hij gedeeld topscorer in de Champions League.

In de competitie speelde Litmanen dit seizoen slechts zes volledige wedstrijden. Hij kampte achtereenvolgens met een enkel- en een liesblessure. Hij forceerde zijn rentree en moest vervolgens constateren dat hij niet meer tot de vaste krachten behoorde in het eerste elftal. “Ik was er ook nog niet aan toe om een hele wedstrijd te spelen. Kanu en Kluivert functioneerden goed. Daardoor kon ik wel vrede hebben met deze situatie.”

Tegen RKC was Litmanen afgelopen zaterdag in de tweede helft invaller voor Kanu. Het ligt voor de hand dat hij morgen de geblesseerde Kluivert vervangt. Een speler met wie hij zich niet wil vergelijken. “Patrick is meer een aanvaller, ik ben eerder een middenvelder.” De terugval van Ajax wijt Litmanen aan de vele blessures. “Voor dit seizoen hebben we anderhalf jaar vrijwel in dezelfde samenstelling gespeeld. Acht, negen spelers stonden altijd op hun eigen plek. Seedorf vulde steeds de opengevallen plaatsen op. Nu moet de trainer veel vaker schuiven met spelers. Ik heb al op drie verschillende posities gespeeld, Ronald de Boer op zes verschillende plekken.” In tegenstelling tot de meeste Ajacieden loopt Litmanen nog niet op zijn tandvlees. “Ik heb genoeg rust gehad. Ik ben zelfs in Lapland geweest waar ik me door een bevriende fysiotherapeut liet verzorgen. Sommige mensen denken dat ik daar vakantie heb gehouden, maar ik werkte elke dag aan mijn herstel.”

De commotie over transfergeruchten zijn volgens Litmanen niet van invloed geweest op de mindere prestaties van Ajax. “Vorig jaar wisten we ook dat Rijkaard zou stoppen. Niemand die zich daar zorgen over maakte. Wij kunnen ook het vertrek van Reiziger en Davids opvangen. Toen Bergkamp vertrok dacht iedereen dat Ajax in de problemen zou komen. Ik ben op zijn positie gaan spelen en daarna kwamen de grote successen.”

Zowel van Litmanen als Finidi loopt volgend seizoen het contract af. Finidi heeft al een paar gesprekken met Ajax achter de rug. Hij wil best in Amsterdam blijven, als er maar een goed salaris tegenover staat. “Ik ben 25, de komende jaren moet ik geld verdienen voor later. Ik zou best een contract van vijf jaar willen tekenen, maar dan moet Ajax me wel een beter salaris geven.” Voor Finidi hebben zich al heel wat Europese topclubs gemeld.

Ook Litmanen staat volop in de belangstelling. Volgens de Fin hebben alle Ajacieden op dit moment de mogelijkheid elders veel geld te verdienen. “Vooralsnog heb ik tegen alle geïnteresseerde clubs gezegd, dat ik mijn contract bij Ajax uitdien. Volgend seizoen wordt het een ander verhaal. Dan zal ik luisteren naar wat Ajax te bieden heeft.”