Nederlander in team GM voor verkoop minivan

NEW YORK, 9 APRIL. Fred Schaafsma (47) kwam hier in 1962 per boot aan als immigrant. Afgelopen week was hij op de Newyorkse autoshow om de nieuwe minivan van General Motors te presenteren. Schaafsma is projectmanager van het platform dat GM gebruikt om twee nieuwe minivanmodellen in Europa uit te brengen en drie in de VS.

Het is voor het eerst dat GM een internationaal team op een nieuw 'platformontwerp' heeft gezet. Het nieuwe ontwerp is het produkt van de samenwerking van Opel-ingenieurs, GM-mensen en in een latere fase zelfs Zweden afkomstig van Saab en iemand van GM Brazilië. Daaruit zijn de Opel en Vauxhall Sintra voortgekomen, alsmede de Chevrolet Venture, Pontiac Trans Sport en de Oldsmobile Silhouette voor de Amerikaanse markt. De Sintra is al geïntroduceerd in Génève, maar nu staan alle vijf modellen naast elkaar op de show, die van 6 tot 14 april open is voor publiek.

Niet bekend

Omdat het nieuwe ontwerp geschikt moest zijn voor de VS en Europa moest er rekening worden gehouden met de eisen van automobilisten aan beide zijden van de oceaan. De wagen kon dus niet breder worden dan 1.80 meter maar hij moest van binnen wel ruim zijn. Europeanen rijden harder dus de wagen moest dat aankunnen. Een afwateringsrichel die de regen van de zijruiten weghoudt mocht geen hinderlijk gefluit opleveren want Amerikanen hebben daar een hekel aan. Andere verschillen zijn dat Amerikanen dichter bij het stuur zitten dan Europeanen en dat de eisen ten aanzien van vering verschilt. Omdat benzine zo duur is in Europa moest op gewicht worden bespaard. Schaafsma: “Wie binnen het team met een significante gewichtsbesparing kwam, kreeg een bon voor een quarterpounder. Het werd een sport om telkens iets te vinden. Op kleine onderdelen is in totaal 60 kilo bespaard.”

Het is niet voor het eerst dat een platform voor meerdere modellen wordt gebruikt, ook niet binnen GM. De Saab 900 is gebaseerd op het platform van de Opel Vectra en de nieuwe Cadillac Catera leent de bodemplaat van de Opel Omega. Nu echter is de samenwerking tussen GM-onderdelen van het begin af gepland. Voor Schaafsma betekent het dat GM het beste wat het wereldwijd in huis heeft in één project kan combineren. Zo komen het nieuwe en het oude werelddeel weer wat dichter bij elkaar.

Schaafsma kwam als vijftienjarige met zijn moeder en haar tweede echtgenoot in Detroit. Hij herinnert zich de eerste dag vanaf het station een autorit over Woodward Avenue, een brede uitvalsweg met vijf rijbanen aan elke kant. Dat had Schaafsma in Groningen nog nooit gezien. Over de weg gleden slagschepen van auto's die Schaafsma ook nog nooit had gezien. Hij werd gegrepen door het autovirus en dat is hij nooit meer kwijtgeraakt.

Hij kreeg zijn opleiding binnen General Motors aan het GM Institute in Flint, Michigan. Daarna kwam hij bij Chevrolet terecht. Hij was twintig jaar bij Chevrolet of in elk geval nooit ver weg van het merk. Schaafsma, die getrouwd is en twee kindern heeft, stapte in 1992 echter over naar Pontiac. Tegelijkertijd was bij GM een grote reorganisatie aan de gang toen Jack Smith het roer overnam. Hij maakte zich sterk voor mondiale auto-ontwerpen met als resultaat dat in het najaar van 1992 het minivan-project begon. “Dit is iets heel nieuws voor GM”, zegt Schaafsma. “Een nieuwe manier van werken. Het klinkt vreemd maar we leren er dan ook nog elke dag nog wat bij.”

    • Lucas Ligtenberg