Met kernbom op oorlogspad

Broken Arrow. Regie: John Woo. Met: John Travolta, Christian Slater, Samantha Mathis, Delroy Lindo, Bob Gunton, Frank Whaley. In 55 theaters.

'Ain't it cool?' zegt John Travolta wanneer hij in de rol van de kwaadaardige majoor Deakins op het punt staat om een gestolen kernbom te activeren. Zijn tegenstander, collega-piloot Hale (Christian Slater), kan het met goed fatsoen niet beamen, maar de bewondering is in zijn ogen te lezen. En ook de kijker is er inmiddels van doordrongen: alles aan Travolta is cool - de swingende loomheid waarmee hij loopt en praat, de typische manier waarop hij rookt (vingers om de sigaret wijd gespreid), de hand die bedachtzaam over zijn gladgeschoren kin strijkt, de rechterneusvleugel die omhoog gaat wanneer hij zich even realiseert hoe superieur hij is.

Travolta is de antiheld en de publiekstrekker van Broken Arrow, een actiefilm van de in China geboren regisseur John Woo die na een succesvolle carrière in Hong Kong (The Killer, Hard Boiled) nu in Hollywood furore maakt. Uitgangspunt van Broken Arrow is de roof van twee kernbommen tijdens een oefenvlucht van een Stealth-bommenwerper. De verbitterde majoor Deakins - hij werd keer op keer gepasseerd voor promotie - wil met een combinatie van terrorisme en chantage niet alleen bewijzen dat hij het Amerikaanse leger te slim af is, maar ook geld verzamelen om vijf procent van de aandelen Volvo te kopen. “Opdat ik me de rest van mijn leven kan verheugen in het feit dat ik bijdraag aan het maken van de veiligste auto ter wereld,” zegt hij dromerig.

Deakins' plannen worden gedwarsboomd door zijn jongere collega Hale, die op miraculeuze wijze de in scène gezette crash van de Stealth in de woestijn van Utah overleeft. Samen met een charmante boswachter (Samantha Mathis, een armeluis Sandra Bullock) probeert hij te verhinderen dat Deakins en zijn handlangers de bommen laten ontploffen; een strijd die enig reliëf moet krijgen door de persoonlijke rivaliteit tussen de twee piloten.

Natuurlijk blijft Broken Arrow - de titel is de codenaam voor de plotselinge vermissing van nucleaire wapens - zo plat als een dubbeltje. Het zijn de actiescènes die tellen: het vuistgevecht tussen Deakins en Hale in de neerstortende Stealth, de kernontploffing in een ondergrondse kopermijn, de traditionele schiet- en vechtpartij op het dak van een rijdende trein. Woo laat de spektakelstukken in een hoog tempo op elkaar aansluiten, spatelt er wat Amerikaanse wisecracks doorheen en maakte zo een film die valt aan te bevelen als een James Bond voor anglofoben.

Talloos zijn de onwaarschijnlijkheden en denkfouten in het script van Broken Arrow, dat werd geschreven door de met Speed beroemd geworden Graham Yost. Maar hoe stompzinnig de film soms ook overkomt, vervelend is hij niet. Daar staat het spel van Travolta garant voor, en ook de humor van de filmmakers. Ik zie graag een boef die zijn tanden zet in de halfopgegeten reep chocola van zijn dode tegenstander. Zoals ik het ook kan waarderen wanneer zijn baas de superschurk, met een knipoog naar die andere nucleaire thriller Dr. Strangelove, zijn dood tegemoet gaat op de neus van een kernbom.

    • Pieter Steinz