Aholds koop van Stop & Shop bevalt analisten

DARIEN (Connecticut), 30 MAART. Bij Stop & Shop waren gisteren de champignons en de kalkoen in de aanbieding. De supermarkt, die eigendom wordt van Ahold, ligt aan de rand van het forensendorp op een uurtje treinen van Manhattan. Het is een van de 204 zaken van Stop & Shop Companies, dat zijn hoofdvestiging heeft in Boston.

Bij binnenkomst in de winkel, die tussen twee concurrenten ingeklemd zit, passeert de klant eerst een geldautomaat en een bloemen- en plantenafdeling. Daarachter liggen groente en fruit, verpakt vlees en fijne vleeswaren. De winkel heeft ruime paden en is goed verlicht. Er lijken niet veel klanten rond te lopen maar er zijn acht kassa's open. De kassa-opzichter vindt het druk. “De mensen slaan allemaal in vanwege de sneeuwstorm die wordt verwacht”, zegt ze.

Het concern Stop & Shop Companies behoort tot de holdings van Kohlberg Kravis & Roberts, dat een meerderheidsbelang van 62,2 procent in Stop & Shop heeft. De voorgenomen verkoop aan Ahold voor 33,50 dollar per aandeel heeft vriend en vijand verrast. KKR, dat ook het supermarktbedrijf Bruno's bezit en twee supermarktketens in Californië en Oregon, heeft op geen enkele manier ooit gezinspeeld op het afstoten van Stop & Shop. Het supermarktbedrijf zelf is zeer actief als overnemer en werd niet beschouwd als overnamedoel.

Stop & Shop heeft 116 grote supermarkten (superstores), 43 Stop & Shops en 17 supermarkten onder de naam Mel's Foodtown. Daarnaast heeft het ook nog 28 Purity Supreme supermarkten en 64 Li'l Peach 24-uurs inloopzaken (convenience stores), die echter van de hand worden gedaan. Stop & Shop had vorig jaar een omzet van 4,1 miljard dollar en een nettowinst van 68 miljoen. Bij het bedrijf zijn 36.000 mensen werkzaam.

Ahold lijkt met de overname een slag te hebben geslagen die analisten bevalt. Voor Gary Giblen van Smith Barney was het dan ook reden om zijn waardering van Stop & Shop op te schroeven. Giblen is de laatste anderhalf jaar zeer kritisch geweest over Stop & Shop. Het bedrijf zag zijn marges onder druk komen, omdat het sterke prijsconcurrentie had. De omzet steeg wel maar de winst groeide matig. Vooral de concurrentie van Edwards, een Ahold-keten, knaagde aan de winst van Stop & Shop. De acquisitie van 55 Purity-Supremewinkels, een keten in Massachusetts, verliep volgens Giblen te traag, evenals de uitbreiding van Stop & Shop op Long Island, het uitgestrekte eiland ten oosten van New York City. Nu gaat Stop & Shop als alles goed is op in Ahold. De laatste behoort hiermee tot de grootste supermarktketens aan de Amerikaanse noordoostkust en de vijfde in de VS.

Het Amerikaanse bedrijf was actief op het overnamepad de afgelopen jaren. Vorige zomer kocht Stop & Shop de 55 winkels van Purity Supreme voor omstreeks 250 miljoen dollar. In november kocht Stop & Shop het bedrijfje Melmarkets, eigenaar van 17 Foodtown-supermarkten op Long Island, voor ongeveer 87 miljoen dollar. Vorige maand nog nam Stop & Shop twee Klarides-supermarkten in Connecticut over. Het bedrijf werkt hard aan de modernisering van zijn winkels en opent zogeheten superstores waar het dat maar haalbaar acht.

De manager van Stop & Shop in Darien zegt min of meer verontschuldigend dat dit nog een oud model winkel is. “We hebben geen bakkerij en geen salad bar maar wel een verse-visafdeling.” De winkel is ongeveer 2000 vierkante meter, wat kleiner is dan de gemiddelde Stop & Shops. De superstores zijn ongeveer 5.500 vierkante meter.

Ahold moet nog goedkeuring krijgen voor de overname van de statelijke overheden. Na de overname van Purity door Stop & Shop moest het bedrijf een tiental zaken afstoten, omdat het een monopolie had op plaatselijke markten. Dat kan door de sterke aanwezigheid die Ahold al heeft in met name Connecticut en Long Island nu opnieuw gebeuren.

Het is denkbaar dat Ahold USA straks al zijn bezittingen aan de Amerikaanse oostkust - Edwards, Tops, Stop & Shop, Giant Food, Finast, BI-LO - op een rijtje zet en zich zal afvragen of het al die verschillende winkelnamen moet behouden. Waar ketens elkaar overlappen en Ahold alleen tegen zichzelf concurreert kan consolidatie zin hebben. Gisteren verklaarde Robert G. Tobin, de topman van Stop & Shop, overigens dat er als gevolg van deze overname geen ontslagen zullen vallen.

Het personeel van de winkel in Darien heeft nog nooit van Ahold gehoord maar wel iets over een overname. Als ze horen dat Ahold ook eigenaar is van Edwards, gaat er een belletje rinkelen. Edwards, dat is de concurrent! Edwards is net als Stop & Shop actief in de staten New York, Connecticut en Rhode Island. De kassa-opzichter weet direct wat er gaat gebeuren. “In Stratford zijn er een Edwards en een Stop & Shop vlak bij elkaar”, zegt ze. “Misschien gaan ze die wel samenvoegen.”

Enkele passerende klanten kijken nieuwsgierig toe. Ze schrikken van de vraag of het prettig winkelen is bij Stop & Shop. Ze weten niet of ze een mening moeten hebben over een overname. “Door wie?”, vraagt een man. Hij heeft nog nooit van Ahold gehoord. De beeper van de kassa-opzichter gaat af en wijzend op de rij kassa's sluipt ze weg. Ook de oude man ziet zijn kans schoon en duwt zijn karretje achter mij langs.